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原來這些遊戲促成人類史上重要發明
Dec. 20 2016

原來這些遊戲促成人類史上重要發明

開心與玩樂,為人類歷史變革的重要驅力。 「大富翁」通常是家庭聚會在玩的,但啟發這款遊戲的其實是為了彰顯資本主義的邪惡面。PHOTOGRAPH BY MAURICE AMBLER, PICTURE POST/GETTY IMAGES   「玩」是枝微末節的消遣,只有在真實世界的工作都搞定以後才能稍微沉溺一下。但如果「玩」其實是進步的關鍵動力呢?在《奇幻境界:「玩」如何塑造當代世界》一書中,史帝芬‧強生(Steven Johnson)提出他的看法,認為人類有許多重要發明──從機率論到人工智慧──都源自於人類想要找樂子。 強生正在巡迴宣傳新書,《國家地理》趁他在加州馬...

信仰的靈藥
Dec. 19 2016

信仰的靈藥

撰文:艾瑞克.凡斯 Erik Vance 攝影:艾瑞卡.勞森 Erika Larsen 朝聖者不確定自己能否成功抵達恩典禮拜堂,光是走路對他來說就是一種煎熬,更不用說長途跋涉110公里。每年有數千名信徒依此路線徒步前來,就是為了看一眼放在神龕內的一尊木雕:阿爾特廷的黑聖母像。 那是2003年,理查.莫鐸的腳後跟剛受傷不久,他決心完成生平第一次從德國雷根斯堡到阿爾特廷的朝聖之旅。他心想如果腳傷太痛的話,隨時可以改搭便車。不過他深信聖母瑪利亞能使他免於痛楚,所以他用走的,一直走。「在前往阿爾特廷的路上時,幾乎感覺不到痛苦。」他說。 莫鐸現在74歲了,他的笑容溫暖,高瘦結實的身材...

卡西尼號終極任務:衝向土星環
Dec. 16 2016

卡西尼號終極任務:衝向土星環

美國太空總署(NASA)的卡西尼號(Cassini)太空船燃料即將耗盡,在任務結束前,它將以一連串前所未見的軌道接近冰質土星環。 從這張卡西尼號所拍攝的照片中,可以看到土星最著名的土星環,和讓科學家傷透腦筋的北極六角型噴流。PHOTOGRAPH BY NASA/JPL-CALTECH/SPACE SCIENCE INSTITUTE   卡西尼號任務的終曲已然揭開序幕。卡西尼號在12月4日以極近的距離接近F環,接下來的四個月裡,還將多次進入掠環軌道(ring-grazing orbit)。 對這艘和公車差不多大的太空船來說,步調將大不相同。在過去12年的任務期間,卡...

你做過的事,你家狗記得嗎?
Dec. 14 2016

你做過的事,你家狗記得嗎?

狗狗會記得主人做過什麼嗎?研究發現,牠們對經歷過的「情節」有著與人類很相似的記憶模式。 對養狗人來說,和汪星人度過的每一天都是一段美好的回憶。不過,狗狗們能不能記得主人平時的一舉一動呢? 最近,來自匈牙利的研究員發現,狗能記住主人在不久之前做出的動作,這說明牠們很可能和人一樣具備記憶過往事件的能力。相關論文發表在12月5日的《當代生物學》(Current Biology)上[1]。 「我做你學」 這種對個人經歷事件的記憶也叫做「情節記憶」(episodic memory)。除了人類,科學家們也希望知道其他動物是否有這樣的記憶。不過,讓動物們描述過往經歷可辦不到,因此這樣的研...

穿山甲告急
Dec. 12 2016

穿山甲告急

撰文、攝影:肖詩白 1992年,住在中國海南島石祿鎮的陳慶目睹了一個從樂東縣過來的老人,這個老人手裡拎著一個東西,這東西很特殊,一身鱗片、蜷縮著身子,像一個籃球的大小。 根據陳慶回憶,1990年代初期,海南島剛由廣東省特別行政區獨立成一個省分,那時候經常會有人以這樣特殊的方式販賣中華穿山甲。 當時,人民幣40元就足以買到一隻成年的中華穿山甲。恰逢兩廣、海南一代正值改革開放熱潮期,食用穿山甲的現象屢見不鮮,因為這個東西足以讓華南的商人在客戶或地方領導面前撐足臉面。 海南、雲南、廣東、廣西和臺灣都有中華穿山甲的分布,其他地方還包括寮國和越南。中華穿山甲生活在叢林的地下巢穴中,夜...

我們的身體到底是怎麼保持平衡的?
Dec. 09 2016

我們的身體到底是怎麼保持平衡的?

我們一般不會意識到,我們之所以能直立平衡,是因為身體裡發生了一系列複雜過程。 平衡感是一種至關重要的感覺,它為我們直立行走、搖搖欲墜的身體提供了必備的穩定性。說到平衡感好通常會提到身形穩健,其實它與視覺穩定也有著莫大的關係。 平衡系統的重要性體現在它與大腦有著數量繁多的聯繫。透過這些聯繫可以看出,我們的運動、我們所遇到的環境會影響大腦許多部份,包括那些控制視覺、聽覺、睡眠、消化,甚至學習和記憶的部位。 平衡如何運作? 每個感覺系統都是通過大腦外的感受器(又稱為「受體」)來收集環境訊息的。比方說,視覺系統就是靠視網膜上的光敏感受器來探測可見光。平衡系統依靠的則是內耳中專門感應...

大蟑螂絕招──蛋蛋增長術!
Dec. 05 2016

大蟑螂絕招──蛋蛋增長術!

挑釁還是挑逗?馬島蟑螂的生殖策略抉擇。 【編按:馬島蟑螂也稱馬達加斯加蟑螂,體長大約5到9公分,在國內是常見的寵物蟑螂;不同於多數昆蟲是由摩擦、敲擊、震動外骨骼,或者經由鼓膜 (Tymbal,也稱鳴膜)來製造聲音,馬島蟑螂會藉由將空氣擠出氣門 (Spiracle,昆蟲呼吸系統對體外的開口)發出聲響】「打不死的小強」常用來描寫蟑螂堅強的生命力,不過現在蟑螂又多了一項令人稱羨 (?)的技能──可以長出更大的蛋蛋!最新的研究顯示,不同種的馬島蟑螂採取了截然不同的生殖競爭策略,一種是成為擁有大角 (horns)的鬥士,另一種則是成為擁有大睪丸 (testes)的愛侶。 【編按:本篇介紹的論...

DEC. 2022

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