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Mar. 14 2019

在地球最深的海溝裡,生物正在吃塑膠!

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  • 這隻狀似蝦子的微小深海端足類動物,把微小的塑膠碎片和微纖維吃下肚。 PHOTOGRAPH BY DAVID SHALE, MINDEN PICTURES

  • 在澳洲的愛迪斯堡,一隻海綿蟹(sponge crab)在殼上覆蓋著一層透明的塑膠片。以往海綿蟹會把海綿鋪在殼上,以躲避掠食者。但塑膠這種人造覆蓋物的保護性不夠。 PHOTOGRAPH BY FRED BAVENDAM, MINDEN PICTURES/NAT GEO IMAGE COLLECTION

  • 在葉門附近的亞丁灣,一條鯨鯊在塑膠袋旁游泳。雖然鯨鯊是海洋中最大的魚類,但仍然受到吞食塑膠碎片的威脅。 PHOTOGRAPH BY THOMAS P. PESCHAK, NAT GEO IMAGE COLLECTION

科學家在六個最深的海底裂隙中,發現類似蝦子的微小生物咀嚼塑膠碎片。

這隻狀似蝦子的微小深海端足類動物,把微小的塑膠碎片和微纖維吃下肚。 PHOTOGRAPH BY DAVID SHALE, MINDEN PICTURES

塑膠垃圾如今幾乎無處不在,連海底裂隙都不例外。一篇最新發表的研究更首度發現,住在這些最深遠環境裡的生物正在食用塑膠,而且分量驚人。

英國的研究團隊從六個世界最深的海溝裡,捕捉到在海底食腐維生的端足類(這是一類小型甲殼動物),並帶回實驗室研究。結果發現超過80%的端足類都在稱為後腸(hindgut)的消化系統中有塑膠纖維和塑膠微粒,而且海溝愈深,發現的纖維愈多。在西太平洋深度可達11.2公里的馬里亞納海溝(Mariana Trench)裡,科學家發現取得的樣本100%都有纖維,也就是每一隻採集到端足類動物裡都有。與先前的研究相比,在接近海面處的海洋生物,攝取塑膠顆粒的比例明顯小了很多。

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這份發表在《皇家學會開放科學》期刊的新研究,為早先2014年的研究增添更多細節,當時只在海底沉積物裡發現塑膠碎片。新研究更充分地描繪海溝的狀況,而海溝是海洋殘骸的最終匯聚地。這可不是好消息。

一旦塑膠微粒沉到深海後,就無處可去了。

「如果我們可以彈彈手指神奇地跳過10年、20年、50年的時間,同時還停止製造塑膠的話,那麼河川裡的塑膠會發生什麼事?它們會被沖刷出去,」本研究的第一作者新堡大學海洋生物學家艾倫.賈米森(Alan Jamieson)說:「海岸沿線的塑膠會變少而分散掉。到了外海,紫外線和海浪會作用在塑膠上,於是海面會回復乾淨。然而深海既無沖刷也無分散作用,塑膠只會愈積愈多。」

他還補充說:「這並不只是單一發現。太平洋覆蓋了地表的一半,我們的研究地點分布日本、祕魯和智利外海,彼此相隔數千公里。現在我們可以很有自信地說,塑膠無處不在,所以別再浪費時間確認這一點了,而是把所有心力專注在這些塑膠到底會產生什麼影響。」

在澳洲的愛迪斯堡,一隻海綿蟹(sponge crab)在殼上覆蓋著一層透明的塑膠片。以往海綿蟹會把海綿鋪在殼上,以躲避掠食者。但塑膠這種人造覆蓋物的保護性不夠。 PHOTOGRAPH BY FRED BAVENDAM, MINDEN PICTURES/NAT GEO IMAGE COLLECTION

肚裡滿滿塑膠微粒

這個研究團隊取樣的地點包括五個散布在西太平洋的海溝以及一個在南美洲西岸外的深海溝。研究人員布置了帶餌的陷阱,餌還被仔細包裹以避免生物體內遭受不當的塑膠汙染。

採集到生物後,他們只研究消化系統最深處的後腸部分,以確保這些端足類被捕捉後才吃下的塑膠不會影響研究結果。

研究人員後腸裡發現了各色各樣的塑膠。

在他們所發現的塑膠中,有66%是藍色纖維。黑、紅及紫色碎片也有出現,夾雜著藍色及粉紅色的碎片。

沒有一個海溝找不到纖維,而且超過80%的端足類動物裡面都有這些東西。檢測後得知這些纖維和紡織品使用的一樣,而這份研究也暗示這些纖維是從洗衣機流出後進入海洋。

在2014的研究中發現了深海海底有微塑膠的普利茅斯大學海洋科學家李察.湯普森(Richard Thompson)說,這份新研究是「拼圖上缺少的那一片。」

「接下來就要問:它會不會造成損害,」他提問:「這是一種風險評估。塑膠數量愈多,大量生物和它互相影響的可能性就愈大。關於深海的研究太少了,我們才剛剛開始了解它。」

 

在葉門附近的亞丁灣,一條鯨鯊在塑膠袋旁游泳。雖然鯨鯊是海洋中最大的魚類,但仍然受到吞食塑膠碎片的威脅。 PHOTOGRAPH BY THOMAS P. PESCHAK, NAT GEO IMAGE COLLECTION

這對食物網有什麼影響?

賈米森說當他揭開海底的海洋生物正以塑膠為食的真相時,他獲得的反應可以分為兩種。第一種是因地球無處不受塑膠侵害而恐懼,另一種則教他目瞪口呆。

「信不信由你,那些人說:『這樣很棒啊,這表示陸地的汙染現在移到海底了,這是好結果,不是嗎?』」賈米森說:「有人會有這樣的想法還真是瘋狂。」

「人類對深度的想法很奇怪,」賈米森說:「當你說水下11公里時,這對人來說很難想像。但是轉個90度,11公里就只是曼哈頓的一半長而已,一個馬拉松選手20分鐘就可以跑完。這個世界從很多方面來看其實很小;把東西丟到海裡,你會以為沉到很深很遠的地方,但其實並沒有那麼遠。」

賈米森說應該採取另一個不同的觀點來看海洋,就是把它看成「覆蓋大部分地球表面的連續水體,裡面有滿滿數百萬隻彼此互相影響的動物。」

俄勒岡州立大學毒物學家蘇珊.布藍德(Susanne Brander)研究微塑膠對仔魚的影響,她說端足類動物逐漸成為把塑膠微粒送入食物網的媒介。

「他們發現的那些體內有纖維的端足類動物是較大魚類的食物,而這些較大的魚又是更大掠食者的食物,」她說:「這些在食物鏈底層的浮游動物之所以會吃微纖維,是因為微纖維和牠們食用的浮游植物大小接近。這些微纖維就由此進到食物網中。我們正在尋找腸子內襯有微纖維的大型生物。之前曾經發現一隻擱淺的鬚鯨,剖開後在牠腸子內襯就有這種小顆粒。這讓我們以更宏觀的眼光,了解到底發生了什麼事。」

海洋裡的塑膠碎片多達51兆個,其中90%是微塑膠。科學家以前把這樣的海洋比喻成某種「湯」。

日本的研究人員在去年12月曾提醒過《國家地理》,對這些遙遠地點的了解已迫在眉睫。要在實驗室重現深海的高壓環境很困難,因此塑膠對深海生物的完整影響仍然未知或未定。

 

延伸閱讀>>能吸收數十億塑膠微粒的大扇貝,吃下肚子會怎樣?90%食鹽中都含有微塑膠?

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