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Jan. 29 2015

台灣考古大躍進:19萬年前的「澎湖原人」現身

  • 台灣考古大躍進:19萬年前的「澎湖原人」現身

    台灣考古大躍進:19萬年前的「澎湖原人」現身

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澎湖原人之右下顎骨化石,從臼齒磨蝕的情況研判,澎湖原人已是一個成年個體。圖片來源:國立自然科學博物館。

台灣的古生物研究有了重大發現。在澎湖水道發現具有直立人特徵的「澎湖原人」(Penghu 1)下顎骨化石,經研究後年代獲得確認,將台灣的古人類化石記錄往前推進了至少19萬年。這項研究也受到國際學術界矚目,登上2015年1月27日的自然通訊雜誌(Nature Communications)。

「澎湖原人」下顎骨化石打撈自台灣海峽澎湖水道海底,距離台灣西南約25公里的海域,屬於亞洲大陸棚的一部分。國立自然科學博物館地質學組主任張鈞翔與國內、日本、澳洲學者經過四年的跨國研究合作,判斷化石年代距今約45萬至19萬年,是台灣目前發現的最古老人類化石,也為直立人在亞洲的分布與型態,提供了關鍵性證據。

在此之前,台灣發現最早的人骨化石是距今約2萬年的「左鎮人」,屬於舊石器時代晚期的現代人(1976年發表);「澎湖原人」則具有更古老的直立人特徵,將台灣的古人類化石記錄,往前推展至超過19萬年前的更新世中期。

人類演化的新支系?

從下顎骨大小進一步推測,「澎湖原人」身高約160公分,體重約60公斤,性別尚難以判斷。在人類的演化史中,更新世時期人類下顎骨和牙齒的大小會隨著時間的進展而有逐漸變小的趨勢。然而,新發現的「澎湖原人」卻有粗壯的下顎骨與牙齒型態,更甚於約80萬年前印尼爪哇的直立人(爪哇原人),以及75-40萬年前中國北方的直立人(北京原人)。「澎湖原人」與「爪哇原人」、「北京原人」很可能有不同的演化起源與路徑。張鈞翔表示,「澎湖原人」的粗壯下顎與牙齒型態與40萬年前發現於安徽和縣的下顎骨化石型態相近。目前「和縣人」的分類親緣仍具爭議,「和縣人」與「澎湖原人」很有可能代表亞洲直立人演化未曾發現的新支系。

相較於相似年代在大陸各地所發現的直立人,澎湖原人(中)具備較為原始的特徵,具有發達粗壯的下顎骨,發達膨大的第二臼齒。印尼的爪哇原人(左)、北京原人(右)。圖片來源:國立自然科學博物館。

張鈞翔表示,「澎湖原人」具有亞洲地區更新世人類化石中,前所未見的粗壯與原始特徵。各國近期發現的直立人有印尼佛羅勒斯人、德國尼安德塔人、西伯利亞南部的丹尼索瓦人,這次台灣發現的澎湖原人,不但增添亞洲地區直立人演化的特徵多樣性,也擴大直立人區域分布範圍,除了是更新世中期人類演化史中,直立人在亞洲分布的最東緣外,更適切地填補人類化石在亞洲地理分布之空缺。

這個意義重大的化石將於2月份在科博館展出。

直立人在亞洲的分布。圖片來源:國立自然科學博物館。

資料來源:國立自然科學博物館

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