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Jun. 2017

石中之龍

保存異常完好的恐龍化石在加拿大的礦場重見天日。

驚人的發現

大約1億1000萬年前,這隻身上長有護甲的食草動物踩著沉重步伐、出沒於如今的加拿大西部,直到河水氾濫將牠沖入廣闊大海中。由於葬身海底,這隻恐龍的護甲被完整地保存下來,頭骨仍留著瓦片般的骨板,還帶著已成化石的灰銅綠色皮膚。 攝影:羅伯特.克拉克 Robert Clark

大約1億1000萬年前,這隻身上長有護甲的食草動物踩著沉重步伐、出沒於如今的加拿大西部,直到河水氾濫將牠沖入廣闊大海中。由於葬身海底,這隻恐龍的護甲被完整地保存下來,頭骨仍留著瓦片般的骨板,還帶著已成化石的灰銅綠色皮膚。 攝影:羅伯特.克拉克 Robert Clark


2011年3月21日下午,重機械操作員蕭恩.方克正在挖掘砂土,渾然不知自己即將遇見一隻龍。

那天是星期一,原本與在千禧年礦場的其他日子並無兩樣;這個巨大礦坑位於亞伯達省麥克墨雷堡北方約27公里處,由森科能源公司經營。方克一連數小時用大型挖土機向下大把大把地挖土,直到挖到帶有瀝青的砂土;這些瀝青是超過1億1000萬年前的海洋動植物變形的殘骸,也是方克平常唯一會看到的古生物。從事挖掘工作12年來,他曾經意外地發現木頭化石,偶爾也會找到石化的根株,但從未見過動物遺骸,更別說是恐龍了。

不過,就在下午約1點30分,方克的鏟斗挖到遠比周圍岩石堅硬的東西。坑壁中滾出一些顏色怪異的石塊,滑落到下方的土堆上。不一會兒,方克和他的主管麥克.葛拉登已經在研究那些紅褐色石頭了。它們是長條狀的木頭化石還是肋骨?

「麥克馬上說『我們得找人來看看。』」方克在2011年一次訪談中說:「這絕對是我們以前沒見過的東西。」

我在將近六年後來到亞伯達省多風的惡地上,造訪加拿大皇家蒂勒爾博物館的化石製備實驗室。此時我的目光停留在倉庫角落一團重達1100公斤的石頭上。

乍看之下,這些重組後的灰色石塊猶如一座長2.75公尺的恐龍雕像。披在頸部和背部上的骨質護甲就像馬賽克鑲嵌藝術,灰色的圓形線條勾勒出每一塊鱗片。牠的頸部優雅地向左彎曲,彷彿正伸向美味的植物。然而,這並非栩栩如生的雕像,而是一隻從口鼻到髖部全都石化了的真實恐龍。

我盯著它看愈久,就愈覺得不可思議。在牠凹凸不平的頭骨骨板上,仍覆蓋著已變成化石的殘餘皮膚。牠的右前腳放在身側,五根趾頭向上方張開,我甚至可以細數牠腳底的鱗片。看到我驚訝的樣子,博物館的博士後研究員卡勒伯.布朗咧嘴笑了。「我們不是只有一副骨骼,」他後來告訴我:「我們有一整隻保留了原貌的恐龍。」

對古生物學家來說,這隻恐龍因快速被掩埋於海底而導致的化石化程度之高,簡直跟中樂透一樣稀奇。通常會保存下來的只有骨頭和牙齒,軟組織還沒腐壞就被礦物質取代的情況很罕見。化石也並不一定能保持動物原本的形狀,例如在中國發現的帶羽恐龍都被壓得很扁,而北美洲的鴨嘴龍「木乃伊」是至今發現最完整的化石之一,但看起來也像已經被曬到乾癟萎縮。

古生物學家雅克布.溫塞爾是英國布里斯托大學的生物色彩專家,他曾研究過全世界最完整的一些化石以尋找黑色素痕跡。但是,在經過四天的工作,每天小心翼翼地從這個化石刮下比帕瑪森乳酪粉還細小的樣本之後,即使是見多識廣如他也大感驚異。這隻恐龍的保存狀況好到「像幾個星期前可能還活蹦亂跳。」溫塞爾說:「我從沒見過這種事。」


解開謎團

這隻食草的龐然大物名叫結節龍,生前的體長為5.5公尺,重1300公斤。研究人員推測,這隻結節龍原本是完整變成化石,不過在2011年被發現時,只有前半身,也就是只有口鼻部到髖部仍夠完整,得以被發掘出來。這副標本也是至今出土的結節龍化石中狀態最好的。

 尋得部分

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