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Mar. 18 2019

美洲獅的廚餘是甲蟲溫暖的家

  • 在黃石地區,一隻暱稱是「來福」(Lucky)的四月齡美洲獅(cougar)幼崽坐在一頭麋鹿(elk)的屍體上。PHOTOGRAPH BY STEVE WINTER, NAT GEO IMAGE COLLECTION

    在黃石地區,一隻暱稱是「來福」(Lucky)的四月齡美洲獅(cougar)幼崽坐在一頭麋鹿(elk)的屍體上。PHOTOGRAPH BY STEVE WINTER, NAT GEO IMAGE COLLECTION

  • 美洲埋葬蟲在腐肉中產卵。PHOTOGRAPH BY DARLYNE A. MURAWSKI, NAT GEO IMAGE COLLECTION

    美洲埋葬蟲在腐肉中產卵。PHOTOGRAPH BY DARLYNE A. MURAWSKI, NAT GEO IMAGE COLLECTION

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一項新研究顯示,這種大型貓科動物在形塑牠們的生態系上扮演令人驚訝的角色。

在黃石地區,一隻暱稱是「來福」(Lucky)的四月齡美洲獅(cougar)幼崽坐在一頭麋鹿(elk)的屍體上。PHOTOGRAPH BY STEVE WINTER, NAT GEO IMAGE COLLECTION

在黃石地區,一隻暱稱是「來福」(Lucky)的四月齡美洲獅(cougar)幼崽坐在一頭麋鹿(elk)的屍體上。PHOTOGRAPH BY STEVE WINTER, NAT GEO IMAGE COLLECTION

當一隻美洲獅撲倒一頭巨大的麋鹿,這看似是一條生命的終點,但其實是其他數百個物種的開始。

即使這些大型貓科動物的體重能超過45公斤,牠們也絕對無法吃光一頭320公斤麋鹿身上所有的肉。一項新研究顯示,這些剩下的肉就成為一處多采多姿的生態綠洲,讓其他依賴腐肉存活的無數生物在此成長。

2016年科學家在大黃石生態系統(Greater Yellowstone Ecosystem)利用掉落式陷阱,從美洲獅殺死的18具動物屍體上採集甲蟲標本。研究團隊一確認甲蟲的數量及種類,就將這些甲蟲群集與控制組進行比較,控制組為在20公尺外的控制地點採集的甲蟲。

研究結果令人吃驚。

整體而言,研究團隊在屍體地點採集到超過2萬隻甲蟲,但他們在無腐屍的區域只採集到約4000隻甲蟲。這些甲蟲有超過一半都被辨識為北方埋葬蟲(northern carrion beetle),不過研究人員一共發現215種甲蟲,來自八個科。

該研究的共同作者馬克.埃爾布魯奇(Mark Elbroch)說:「研究結果確實顯示這些地點的發展有多麼複雜。」他是貓科保育團體Panthera的美洲豹計畫總監。

美洲埋葬蟲在腐肉中產卵。PHOTOGRAPH BY DARLYNE A. MURAWSKI, NAT GEO IMAGE COLLECTION

美洲埋葬蟲在腐肉中產卵。PHOTOGRAPH BY DARLYNE A. MURAWSKI, NAT GEO IMAGE COLLECTION

埃爾布魯奇說:「我們發現了許多物種,我以前根本不知道牠們的存在。」他也是一位國家地理探險家。

腐肉之家

對於美洲豹殺死的獵物,多數研究都聚焦在較大型動物;埃爾布魯奇進行的一項先前研究顯示,39種鳥類與哺乳類也會造訪屍體地點,包括黑熊、鹿鼠(deer mouse)及暗冠藍鴉(Steller’s jay)。

這次科學家選擇聚焦在甲蟲,牠們易於捕捉與辨識,研究目的是了解在較小型動物上會發生什麼事。

有趣的是,科學家發現了象鼻蟲科(Curculionidae)的甲蟲,牠們普遍被認為是植食性昆蟲。這些素食甲蟲可能是在埋頭大嚼麋鹿或鹿的胃內容物。

科學家也發現專門獵食蛞蝓與蝸牛的甲蟲,在屍體底下可以發現很多這類甲蟲。他們也發現其他昆蟲。埃爾布魯奇說:「如果是在溫暖的季節,你能看到這些屍體陷入十幾公分的蛆裡。」

這些研究結果都顯示,這些屍體不僅是食物來源,也是無脊椎動物的生態系。

↑↑↑↑↑赫克力士大兜蟲成長全紀錄

埃爾布魯奇說:「這些屍體是牠們的家,是牠們尋覓伴侶的地方,是牠們撫養後代,並躲避掠食者的地方。」他的研究最近在《生態學》(Oecologia)期刊上發表。

看看大貓帶來了什麼

這些結果讓我們想到一件有趣的事。

如果美洲獅殺死的獵物創造出甲蟲的棲地,那麼我們或許該開始將掠食者視為「生態系工程師」了,這個詞通常用來形容以物理方式改變環境的動物,例如河狸、白蟻、大象。

杜克大學(Duke University)的生物學家賈斯汀.萊特(Justin Wright)已研究生態系工程師數十年了,他說該研究的結論很合理──但他最近對於確認某一物種是否為生態系工程師感到興致缺缺。

他反而認為,更重要的是我們持續梳理看似無關聯的物種之間有怎樣的關係,如同該研究做的一樣。

同樣地,萊特很好奇如果美洲獅因為某種原因消失了,這些甲蟲會發生什麼事。畢竟麋鹿、鹿及其他大型動物最後還是會死,對吧?

根據埃爾布魯奇的說法,差別在於大型有蹄類動物一年到頭都可能死亡,多數在冬季倒下,但大部分昆蟲在冬季都很稀少。美洲獅則創造了一種特殊的屍體,因為牠們不會吃掉整頭動物(熊可能會這麼做),也不會像狼一樣瓜分屍體。

埃爾布魯奇說,他希望能改變我們對美洲獅的看法。

「我們可以說,牠們是很糟的動物,因為牠們殺掉一堆鹿。」他說:「或者我們也可以說,牠們是很棒的動物,因為牠們協助維持生物多樣性。」

 

延伸閱讀:大貓也有毛球方面的困擾嗎?直擊世界上超級稀有的大貓!

 

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