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Nov. 04 2023

南半球有南極星嗎?

  • 老人星的緯度相當低,臺灣可以在南方地平線上看見這顆亮星。2023/8/29清晨,李昫岱攝於臺南。

    老人星的緯度相當低,臺灣可以在南方地平線上看見這顆亮星。2023/8/29清晨,李昫岱攝於臺南。

  • 地球自轉軸方向會緩慢移動,以2萬6000年的週期在天空畫一個圓。圖中的圓是南極移動的軌跡,數字是公元年,現在南極沒有南極星,不過公元前1萬2000年時,老人星靠近南極,是當時的南極星。

    地球自轉軸方向會緩慢移動,以2萬6000年的週期在天空畫一個圓。圖中的圓是南極移動的軌跡,數字是公元年,現在南極沒有南極星,不過公元前1萬2000年時,老人星靠近南極,是當時的南極星。

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居住在北半球的人可以用北極星辨識方向,那南半球有南極星嗎?現在南半球並沒有南極星,但是現在沒有不表示以前沒有。

塔斯馬尼亞島原住民的南極星

塔斯馬尼亞島位在澳大利亞南方,兩者隔著巴斯海峽,塔斯馬尼亞原住民有一個世世代代相傳的口述歷史:他們的祖先從遙遠北方走到塔斯馬尼亞,然後海水淹沒他們走過的地方,塔斯馬尼亞變成一座島。當時南方的天空曾經有一顆亮星,在天空的位置固定不動。這顆南方亮星聽起來像是靠近天球南極,所以看起來才不會移動,就像北半球的北極星一樣,原住民口中的亮星是一顆「南極星」。

19世紀最早聽聞這個口述歷史的歐洲人覺得很疑惑,因為南半球並沒有南極星,而且塔斯馬尼亞島跟澳大利亞隔著巴斯海峽,原住民的祖先如何跨海步行走到塔斯馬尼亞島?會不會口述歷史只是傳說?

根據近代科學家的研究,最近一次冰河期(距今1萬8000年到2萬年之間),地球上許多水都凍結在南北極和陸地上的冰河,海平面比現在低,塔斯馬尼亞島跟澳洲大陸之間有陸橋相連,原住民的祖先透過這陸橋走到塔斯馬尼亞。後來地球溫度升高,凍結的冰融化,海平面升高,距今大約1萬2000年前,陸橋被上升的海水淹沒,塔斯馬尼亞變成一座海水圍繞的島。

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當時的原住民夜晚往南方看,可以看見一顆亮星靠近南極的位置,這顆亮星是老人星(又稱船底座α)。老人星大約在1萬4000年前最靠近南極,離那時的正南極不到10度,是當時的南極星。後來因為歲差,老人星漸漸遠離南極,現在即使北半球的臺灣都可以看見這顆全天第二亮的恆星。

老人星的緯度相當低,臺灣可以在南方地平線上看見這顆亮星。2023/8/29清晨,李昫岱攝於臺南。

老人星的緯度相當低,臺灣可以在南方地平線上看見這顆亮星。2023/8/29清晨,李昫岱攝於臺南。

經過科學家的抽絲剝繭,解開塔斯馬尼亞原住民口述歷史之謎,令人驚訝的是口述歷史居然可以代代相傳達一萬多年。

地球自轉軸方向會緩慢移動,以2萬6000年的週期在天空畫一個圓。圖中的圓是南極移動的軌跡,數字是公元年,現在南極沒有南極星,不過公元前1萬2000年時,老人星靠近南極,是當時的南極星。

地球自轉軸方向會緩慢移動,以2萬6000年的週期在天空畫一個圓。圖中的圓是南極移動的軌跡,數字是公元年,現在南極沒有南極星,不過公元前1萬2000年時,老人星靠近南極,是當時的南極星。

當人類從澳洲遷徙到塔斯馬尼亞時,歐亞大陸與美洲阿拉斯加之間的白令海峽也形成陸橋,這讓人類由這個陸橋從亞洲遷徙到美洲,成為後來的美洲原住民。

1萬4000年前老人星還是南極星時,北半球的北極星是哪一顆呢?當時最靠近北極的亮星是織女,老人星與織女星是指引人類探索新世界的南極星與北極星。

 

關於作者:李昫岱,屋頂上的天文學家主理人,中央大學天文所博士,曾經於中央研究院天文所和美國伊利諾大學厄巴納-香檳分校從事研究工作,目前在中正大學教授天文通識課。天文跟其他語文一樣,有自己的文法和結構,唯一的不同是天文寫在天上!現在的工作是用科學、藝術和文化的角度,解讀、翻譯和傳授這本無字天書,期望透過淺顯易懂的方式介紹天文的美好!

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