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Feb. 22 2019

鯊魚竟然也吃素?!

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  • 鯊魚竟然也吃素?!

事實證明牠們還能好幾個月不進食呢!但這是為什麼呢?

有一項新研究發現,鯨鯊其實並非百分之百的食肉動物 PHOTOGRAPH BY BRIAN J. SKERRY, NAT GEO IMAGE COLLECTION

鯨鯊(whale shark)是海裡最大的魚類,不過牠們是濾食動物,並不像其他親戚那樣擁有嗜血的聲名。但話說回來,牠們畢竟是鯊魚,所以長久以來外界一直相信這些溫柔巨獸幾乎只靠動物性蛋白質維生。

不過,本月發表在《生態專題》(Ecological Monographs)期刊上的一項有趣新研究,卻發現狀況並非如此。仔細檢視過十幾隻鯨鯊的血液和組織樣本之後,科學家發現牠們其實是雜食性的,食物來源包括了植物和藻類。

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由東京大學(University of Tokyo)生物學家亞歷士.懷亞特(Alex Wyatt)所帶領的研究團隊,嘗試運用圈養鯨鯊與野生鯨鯊的樣本,解開這種神祕海洋旅行家的進食習慣之謎。過去的研究曾在鯨鯊胃中找到海藻,這次的研究則率先提出鯨鯊可能是以這些藻類為主食的理論。

「鯨鯊是非常有魅力的生物,是世界級的受威脅物種,但我們對牠們的生態卻了解得不夠多,無法有效地加以保育,」懷亞特告訴國家地理。「我非常盼望能對增進這個物種的知識有所貢獻。」

研究某種動物所吃的東西,是「基礎材料」,鯨鯊生物學家、也是喬治亞水族館(Georgia Aquarium)的研究與保育副總裁阿利斯特.道夫(Alistair Dove)說,但「當你試圖為瀕危物種建立有教育意義的保育計畫時,這又是必要的族群模型的核心。」

負責做保育決策的那些人需要物種習性的相關具體資訊,像是個體如何活動、需要吃些什麼食物等等細節,才能決定保護該物種的最佳辦法。標記研究已經說明了整個鯨鯊之謎中關於鯨鯊動態的部分,但想一直跟著這些行動力超強的魚類到處游、看看牠們吃了些什麼,基本上是不可能的。這也是為什麼懷亞特和團隊的做法會這麼令人著迷──他們利用可以隨機取得的血液和其他組織樣本,回頭檢視一隻動物曾經吃了些什麼。

「這對於鯨鯊的覓食和食性方面的知識是很棒的輔助工具,」克萊兒.普萊柏(Clare Prebble)說。她是和海洋巨型動物基金會(Marine Megafauna Foundation)合作的資深科學家。

不是大吃大喝就是通通不吃的生活方式

為了判斷這些鯨鯊到底吃了些什麼,研究團隊測量了鯨鯊血液和組織樣本中的氮、碳等關鍵原子的不同型態,也就是同位素。這些同位素的比例會因為食物來源的不同(如藻類、浮游動物和魚)而有差異,所以只要看鯨鯊組織中這些原子的比例,就能讓研究人員獲得許多關於鯨鯊食物的相關資訊。

↑↑↑↑↑真的有吃素的鯊魚嗎?窄頭雙髻鯊(bonnethead shark)就跟鯨鯊一樣,並不是真正的肉食獸。看牠們咬食這種不尋常的餌料:海藻。

不過這其中還是有蹊蹺之處。穩定的同位素常常被用來推斷動物的食性,而這種方法仰賴的是對動物如何處理食物所含養分所做的假設。不過最新的這項研究可以利用沖繩美麗海水族館(Okinawa Churaumi Aquarium)中已經知道其食性的五隻圈養鯨鯊,來跟八隻野生鯨鯊做實況資料的確認。「這是超級巨量的工作,是可以把從水族館動物身上學到的事情,真正的、好好地用來了解那些生存在天然環境中的相同物種,運用在我們想要知道的事情上。」道夫說。

鯨鯊是名符其實的龐然大物,牠們的體長可達12公尺、重量可達22公噸。你一定會認為需要非常大量的食物才能支持這麼龐大的身體質量──確實也是如此。但研究人員發現,鯨鯊竟然能長達四個月、甚至更長時間不進食。這可能是因為牠們在遷徙時並不吃東西,懷亞特說──許是因為路上沒什麼值得停下來的東西。

長時間禁食其實還蠻有道理的,如果你思考一下這種動物的生存環境,普萊柏說。「在開闊海域中,食物的分布其實很不均勻,所以對牠們來說,趁食物多的時候多吃一點、然後利用這些能量撐過整段旅行、或是直到找到下一頓海鮮自助大餐為止,這是很好的策略。」她說。

但也不是每隻鯨鯊都有顯示出隔很久才進食的跡象。個體之間也有很大的差異,這是普萊柏和道夫都覺得非常有意思的一點。這顯示的可能是不同鯨鯊或許各有喜愛的進食地點、或喜歡吃的特定食物。而大體說來,牠們吃的食物似乎就是比我們以為的更多樣。

趁能吃的時候多吃一點……植物?

根據懷亞特的資料,這些動物有一半、甚至一半以上的養分是來自植物和藻類。那麼,為什麼鯨鯊會吃這麼大量的藻類物質呢?有幾種可能的解釋。

「藻類是否是真的對牠們有益、抑或只是出自鯨鯊本身的選擇,目前還不清楚。」懷亞特說。「但當其他獵物有限的時候,或許也能把藻類當食物來源,這看起來還蠻有道理的。」

「因為鯨鯊進食時,是以大小、而不是種類來分辨食物粒子,所以鯨鯊可能吃下許多植物性食物,這是說得過去的。」道夫說。而這也是2013年一篇研究所做出的結論。當時研究人員就注意到鯨鯊的胃裡常常發現藻類。但這項新資料顯示,鯨鯊利用了牠們所食藻類中的大量營養,這或許就表示偏植物性的食性可能並非偶然。

要判斷鯨鯊是不小心、還是刻意雜食的動物,研究人員就必須探究,這些動物的目標地區在缺乏可能的動物性食物時,是否還有藻類存在,並研究鯨鯊運用藻類養分的效率如何。這也是生物學家在窄頭雙髻鯊(bonnethead shark)消化道中老是出現海藻時所做的研究。而大出科學家意外的是,他們發現窄頭雙髻鯊的胃中有特殊的酵素,所以牠們真的能消化這些海藻。

道夫說,如果鯨鯊真的是雜食性動物,他也不會覺得驚訝。「鯨鯊的最近緣物種就是底棲性的,我完全可以想像其中某些會是雜食性動物。」他說,「這就是鯊魚的迷人之處。我們愈研究,牠們就愈是挑戰我們對牠們的生理所做的基礎假設,這也讓鯊魚成為研究起來令人無比興奮的動物類群。」

 

撰文:Christie Wilcox

編譯:鍾慧元

延伸閱讀:為什麼這張「終極鯊魚照片」會爆紅?/ 這不是電影畫面!史前鯊魚曾大啖翼龍

 

 

 

 

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