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Feb. 13 2023

新種鯨魚才剛被發現,就已瀕臨絕種

  • 一隻賴氏鯨在墨西哥灣的水面下游泳,這種鯨魚之前稱為墨西哥灣布氏鯨。PHOTOGRAPH BY NOAA FISHERIES

    一隻賴氏鯨在墨西哥灣的水面下游泳,這種鯨魚之前稱為墨西哥灣布氏鯨。PHOTOGRAPH BY NOAA FISHERIES

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賴氏鯨是全球最稀有的海洋哺乳動物,只有大約50隻生活在佛羅里達州外海。科學家之前怎麼會遺漏牠們?我們現在又該怎麼拯救牠們?

科學家不常發現新的哺乳類物種,更不用說是一種長達12公尺、重達30公噸,而且經常在人口稠密地帶的外海出沒的動物。

不過,科學家在2021年宣布發現一個新物種時,正是這種情況。這種動物是賴氏鯨(Rice’s whale),原先認為牠們是布氏鯨的亞種。

然而,這則令人興奮的消息伴隨一項更悲傷的公告:這種經常稱為「墨西哥灣鯨」(因為牠們的棲地就位於佛羅里達狹地以南)的濾食性鯨魚極度瀕危。根據研究人員的最佳估計,賴氏鯨目前僅存51隻,是全球最稀有的海洋哺乳類之一。

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由於賴氏鯨的主要棲地正好在一條繁忙的航運走廊中間,所以牠們的生活一直受到威脅,包括船隻碰撞的攻擊、軍事訓練活動、油氣勘探、環境汙染。2010年墨西哥灣漏油事故汙染了幾乎一半的賴氏鯨棲地,據估計,這起事件使剩餘族群的17%死亡、18%生病,並讓將近四分之一的雌鯨出現生殖問題。

因為時間緊迫,與美國國家海洋暨大氣總署(NOAA)合作的科學家已經發起一系列研究計畫,以便更密切研究這個物種。

舉例來說,近期一項在1月發表的研究使用這種稀有鯨魚的獨特叫聲追蹤牠們的行動,結果發現牠們會移動到主要活動範圍之外,最西可達德州海岸。

研究主持人梅麗莎.索德維拉(Melissa Soldevilla)說:「我們很高興能發現,牠們依然定期出現在墨西哥灣西北方。」她是NOAA的研究漁業生物學家。「歷史紀錄顯示,牠們過去在整個墨西哥灣分布得更廣,但從1990年代起,就沒觀察到任何鯨魚出現在核心棲地之外。」

了解這種鯨魚的分布情形,是根據《瀕危物種法》(Endangered Species Act)定義其重要棲地的必要條件,目前這項程序正在進行,而且將會成為法律保障的基礎。

「只要我們了解這些鯨魚出現的地點和時間,就能確定牠們與可能具威脅性的人類活動會在哪裡重疊。」索德維拉說:「這能幫助我們確認及發展管理和保育行動,以便減少威脅並提高牠們的復育機會。」

一顆頭骨帶來新物種

賴氏鯨長久以來都讓科學家感到好奇,科學家在將近20年前開始研究賴氏鯨的解剖學。遺傳學證據顯示,這種鯨魚是獨立物種,但2019年,一顆在佛羅里達大沼澤地沖上岸的頭骨提供了確切答案。

NOAA研究遺傳學家派翠西亞.羅瑟爾(Patricia Rosel)說:「有了這件標本,我們終於有機會把所有線索拼湊在一起,撰寫科學論文來描述這個新物種。」她主持鑑定賴氏鯨的研究,而賴氏鯨是以首次發現這種鯨魚特殊特徵的已故海洋生物學家戴爾.賴斯(Dale Rice)命名。

他們發現賴氏鯨後不久,NOAA就為這個物種訂立一項復育計畫。這項計畫要求減少船隻撞擊,以及保護這種鯨魚的棲地不受能源開發相關威脅的傷害,包括地震調查造成的噪音和漏油事故。

地震試驗又稱為氣槍爆破,是一種用於油氣探勘的工具,在2018年獲得法律核准。這種試驗可能會干擾鯨魚的溝通、聲納導航及進食,是鯨魚的最新威脅。

斯克里普斯海洋學研究所(Scripps Institution of Oceanography)的海洋研究助理凱特琳.菲瑟(Kaitlin Frasier)說:「聽力之於牠們就像視力之於我們,牠們的一切都需要使用聽力。」她正在研究賴氏鯨。「聲音在水下的傳導效果非常好,這些動物已經演化出運用聲音的能力。我們人類在水下發出噪音,使牠們愈來愈難進行生存所需的活動。」

菲瑟與索德維拉是2022年一項研究的共同作者,該研究將儀器放在海床上,並在賴氏鯨身上安裝聲學標籤,以顯示這種鯨豚類會發出幾種可能受到人為噪音干擾的獨特叫聲。該研究也發現,賴氏鯨睡眠時會靠近水面漂浮,因此容易遭到船隻撞擊及其他威脅的傷害。

菲瑟說:「聲學追蹤是我們目前想到的最好辦法,讓我們可以確認牠們的重要棲地在哪裡,並盡我們所能減少牠們在那些區域生活的壓力。」

壓力沉重

與此同時,有些科學家和保育人士希望政府加快步伐。

2022年10月,一百名來自各國的海洋科學家聯合發表一封公開信,呼籲拜登政府採取更多措施保護賴氏鯨。有幾起訴訟正在法院審理,包括由自然資源保護委員會提出的訴訟,要求停止進行氣槍爆破。

菲瑟說:「我們很希望盡一切努力讓這些動物生存下去,並讓牠們的族群數量再次增加。」

「還有很多研究要做,但首先我們必須獲得所有人的關注,確保大家都了解這個問題很嚴重,以免為時已晚。」

 

延伸閱讀:從對抗氣候變遷角度來看,一隻鯨魚值多少? 商業捕鯨在冰島可能已經玩完了

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