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Oct. 08 2019

從對抗氣候變遷角度來看,一隻鯨魚值多少?

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  • 這隻年輕座頭鯨的一生的價值是數百萬美元。因為牠能夠不斷地捕捉碳,並在死後將這些碳深沉海底。PHOTOGRAPH BY GREG LECOEUR, NAT GEO IMAGE COLLECTION

  • 數隻座頭鯨盤旋在一團磷蝦周遭,爆出一串氣泡將獵物圍困起來。PHOTOGRAPH BY PAUL NICKLEN, NAT GEO IMAGE COLLECTION

經濟學家表示,大鯨魚的提供的好處──包括碳捕集(capturing carbon)──可說成了保護牠們的強力理由。

這隻年輕座頭鯨的一生的價值是數百萬美元。因為牠能夠不斷地捕捉碳,並在死後將這些碳深沉海底。PHOTOGRAPH BY GREG LECOEUR, NAT GEO IMAGE COLLECTION

世界上最大的鯨魚不只是演化上的奇蹟。根據經濟學家與國際貨幣基金組織合作的分析指出,藉由把碳封存在海裡,鯨魚能協助人類對抗氣候變遷──而這項對生態系的服務或許讓每隻鯨魚可值數百萬美元。

保護像鯨魚這樣大型、富有魅力的動物,通常被視為有點像個人或政府以自然的名義所做的慈善事業。國際貨幣基金的能力發展研究所助理所長雷夫.查米(Ralph Chami)所領導的經濟學家團隊,希望能將鯨魚帶給我們的好處量化為經濟數字,藉此改變人們對牠們的看法。他們的最新分析刊載在最近一期的商業雜誌《金融與發展》季刊(Finance & Development)上,同時也是人們對於這種作法的首次嘗試。

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雖然這項分析尚未刊登在同儕審查的期刊上,也缺乏鯨魚究竟「捕獲了多少碳」的重要科學知識,不過對經濟學家來說,目前的研究明白指出如果我們保護了大鯨魚,牠將帶給地球極為豐厚的報酬。

查米希望這項發現,可以「開啟與那些不相信要為動物本身利益保護牠們的決策者的對話。」

「我們必須同意鯨魚屬於國際公共財。」他說。

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天然的碳匯

包含以濾食維生的鬚鯨以及抹香鯨在內,大鯨魚們可以透過某些方法來封存碳。牠們將碳存在富含脂肪與蛋白質的體內,每一隻都像棵會游泳的樹木一樣,累積著數以公噸計的碳。在鯨魚死後屍沉深海,這些從大氣中移除的碳也隨之保留在海底數百至上千年,可謂名符其實的碳匯(carbon sink)。

根據2010年的一項研究,每年總計有2萬7000公噸左右的碳,隨著藍鯨、座頭鯨、小鬚鯨等八種鬚鯨的屍骨沉入深海。而作者估計,如果大鯨魚的族群數量回復到商業捕鯨前的規模,碳匯的數量還可以再增加14萬5000公噸。

當鯨魚活著的時候,牠們在碳捕集上甚至可以做更多,這都得拜牠們特大號的糞便所賜。大鯨魚在海中以浮游生物、磷蝦等微小有機體為食,隨後浮上海面呼吸、排出尿液以及糞便,而後者的活動會釋放出巨大的一團富含氮、磷、鐵等的營養物到水中。這坨「糞便海嘯」(poo-namis )會刺激浮游植物、藻類等生長,而它們則憑藉著光合作用,抽走大氣中的二氧化碳。

在浮游植物死後,其中的碳元素有一部分會在海水表面回收;但一定會有另一部分沉向深處,將更多所捕獲的碳送往海底。在2010年的另一份研究指出,在南極海的1萬2000頭抹香鯨,藉由鐵質豐富的排泄物刺激了浮游生物的生長循環,每年共可從大氣中捕獲約18萬噸的碳。

究竟鯨魚糞便一共滋養了全球多少浮游植物不得而知,鑽研這個現象多年的佛蒙特大學保育生物學家喬.羅曼(Joe Roman)表示。而這也是為什麼如查米等經濟學家採取的是「假設」的方法,來探討若目前的大鯨魚族群數量能夠讓全球的海洋浮游植物增加1%,那麼可以捕捉到多少碳。對此,他們也納入了其他文獻,來估計鯨魚死亡時可以存下多少碳:平均每頭屍體可封存30公噸的碳。

接著經濟學家再用當前二氧化碳的市場價格換算,計算出這些海洋哺乳動物捕捉下來的碳有多少金融價值,然後再納入鯨魚帶來的其他經濟效益,好比說生態觀光。

總體來說,查米與他的同事估計,這些溫柔的巨獸,終其一生平均每頭可以帶來約200萬美元(約新台幣6000萬元)的價值。那麼全球所有的大鯨魚族群呢?對人類而言可能是相當於1兆美元的資產(約新台幣30兆元)。

數隻座頭鯨盤旋在一團磷蝦周遭,爆出一串氣泡將獵物圍困起來。PHOTOGRAPH BY PAUL NICKLEN, NAT GEO IMAGE COLLECTION

絕非一勞永逸,但願能提供新的思考方式

在今日,地球的海洋中大約有130萬頭大鯨魚,但如果能讓牠們回復到商業捕鯨前的數量──約莫是400到500萬頭,經濟學家估計大鯨魚們每年可以捕捉15億4000萬公噸的二氧化碳,這可比巴西一整年的碳排放量還要更多。

然而,這不過是人類每年排入大氣約362億公噸二氧化碳的冰山一角。而且即便我們積極付諸全球保育,要讓大鯨魚要回復到商業捕鯨前的數量,也需要好幾十年的時間──考量到我們對海洋所造成的崩壞,這一點都不誇張。

「我們不想過度銷售這個概念,」全球資源訊息資料庫-亞倫達分部(GRID-Arendal)的藍碳計畫(Blue Carbon Program)主持人史蒂芬.盧茲(Steven Lutz)說:「並非我們拯救了鯨魚,就拯救了氣候。」GRID-Arendal是挪威一個與聯合國環境規畫署合作的基金會。

對盧茲來說,比起呈現最確切的數字,這份新分析報告更重要的意義在於引入了一種思考框架,考慮了維持野生動物存活的價值。他期望看到這些方法應用在如海草床等富含碳的海洋生態系上,以及例如魚類等的等其他海洋生物群。

「就『海洋碳』而言,我們認為『鯨魚碳』只是冰山一角。」盧茲說

或許經濟利益的方法也可以沿用在陸生動物上,以近期刊登在《自然-地球科學》期刊上的研究為例,剛果盆地的森林象約為牠們的雨林家園封存了數十億公噸的碳。

該研究的主要作者,同時也是法國氣候與環境科學實驗室的研究員法比歐.貝爾扎吉(Fabio Berzaghi)表示,國際貨幣基金組織的分析點出了一項關於大型動物的「至關要點」,即牠們對生態提供的服務「能夠讓所有人受益」。

「我想這對理解牠們確實提供了有價值的服務而言,跨出了非常好的第一步。」貝爾扎吉說。

延伸閱讀:為什麼鯨魚體型這麼大?原來跟這件事有關啊當「鯨魚殺手」遇上抹香鯨群

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