全站搜尋 電子雜誌搜尋

AD

ad970250
May. 2020

找尋自閉症的早期跡象

找尋自閉症的早期跡象

撰文:尤迪吉.貝特查吉 YUDHIJIT BHATTACHARJEE
攝影:琳恩.強森 LYNN JOHNSON


研究人員指出,發展出自閉症的嬰兒腦部發育過快。這項發現也許能幫助醫生在損傷出現之前就採取預防措施。

父母在小孩診斷出自閉症時往往感到震驚:我們原本健健康康的寶貝,怎麼會得到這種無法治癒的疾患?自從自閉症在1940年代首度被辨識出來後,研究人員便一直努力想了解它。它的原因至今依然成謎,不過科學家已開始了解自閉症兒童腦中發生的變化。

研究顯示,早在嬰兒三個月大時就可能檢測出自閉症的跡象,這遠早於症狀出現之前。早期檢測有助於提早介入,或許能夠避免或減緩和自閉症有關的損傷。

埃默里大學的心理學家阿米.克林說:「我們現在知道自閉症是一種特質,這種特質是否會發展成疾患視早期經驗而定。」他補充說,有一個可能因此浮現,即「自閉症並不必然會成為嚴重的障礙。」

科學家已經知道造成自閉症的基因有好幾種,包括遺傳和突變的基因。另外也有其他因素,例如高齡的父親或母親。有一項造假的研究將自閉症歸因於兒童注射的麻疹、腮腺炎、德國麻疹三合一疫苗。從1990年代晚期開始,自閉症盛行率愈來愈高,研究人員認為原因之一是診斷技術進步了,但也沒有排除可能由生物或環境因素導致發生率上升的可能。

雖然研究者尚未確定自閉症的病因,但是他們愈來愈清楚它的病程。

北卡羅來納大學教堂山分校的精神病學家約瑟夫.皮文和同事研究了106個嬰兒,這些都是哥哥或姊姊有自閉症的嬰兒,因而出現自閉症的機會比較高。研究者在這些嬰兒6個月、12個月和24個月大時,利用磁振造影掃描他們的腦部。團隊在2017年發表的報告中指出,後來診斷出自閉症的嬰兒,自6個月大起的腦部發育就比其他嬰兒更快,在12個月大之前的腦部表面積擴大比較多,到兩歲時的腦體積也比其他嬰兒大。

腦部過度發育和後續診斷出自閉症的相關性實在太大,研究人員因而能夠利用6個月與12個月大嬰兒的腦部掃描,預測之後是否會診斷出自閉症,且準確比例高達八成。追蹤腦部異常變化的掃描影像有機會讓小兒科醫生在症狀出現之前就發現自閉症。自閉症造成的障礙――語言發展遲緩、社會互動困難以及重複行為――往往要到大約兩歲時才出現,多數兒童也是在這時候被診斷出自閉症。「我們現在談的是,在兒童只出現一些風險標誌時就發現自閉症。」皮文說。

自閉症兒童會接受介入治療,協助他們進行社會互動與溝通,減輕障礙程度。皮文和同事則主張,有了早期發現,日後就有可能採取先發性行動「改變腦部發育的軌跡。」
2018年,由哈佛醫學院神經科學家查爾斯.尼爾森領導的研究團隊發表的結果顯示,可以利用腦電圖測量三個月大嬰兒的腦電活動,判斷他們之後罹患自閉症的風險。接受試驗的兒童年齡介於三個月大到三歲。尼爾森和同事發現,後來診斷出自閉症的嬰兒腦部活動,和其他嬰兒大有不同。

這些研究揭露了兒童發展出自閉症以前的非典型腦部發育,而這些似乎與克林和他的同事在行為方面的發現一致。克林和埃默里大學神經科學家華倫.瓊斯以及其他研究人員,追蹤了嬰兒看影片時的眼睛運動。

他們發現,兩個月到六個月大的嬰兒,看人眼睛的時間如果低於正常發育的嬰兒,到了幼兒時期很可能診斷出自閉症。在針對幼兒的研究中,他們發現與其他幼兒相比,自閉症幼兒看臉孔的時間少了一半,看物體的時間多了一倍。

這些結果顯示後來發展出自閉症的嬰兒,觀看世界的方式與其他嬰兒有根本上的不同,這深深改變了他們處理社會互動的方式,而這又對他們的腦部發育產生影響,可能導致了後來的損傷。「看起來是這樣,那些有自閉症的兒童失去了好多好多好多好多的社會學習經驗。」克林說。

這些發現的意義是,我們可以為有罹患自閉症風險的嬰兒安排矯治計畫。研究人員正在測試「丹佛早療模式」這類行為介入法,教導父母和治療師使用特定策略(包括玩耍),幫助自閉症兒童發展語言和社會互動技巧。最近針對118名兒童的試驗發現,這種介入方式能夠改善語言能力,而研究人員指出,語言能力是自閉症患者的症狀是否能獲得長期改善的最佳預測因子之一。

協助建立丹佛早療模式的杜克大學心理學家潔拉汀.道森說:「我們的目的是盡早把這些嬰兒引導回社交世界,讓他們注意這些事情,豐富生命早期的經驗。」


尤迪吉.貝特查吉是《國家地理》雜誌特約作者,他為1月號雜誌撰寫了以最新疼痛研究為主題的封面故事。

阿莉亞.阿瑪正在安撫她十個月大的女兒阿妮莎,接下來,北卡羅來納大學教堂山分校皮文實驗室的研究人員會掃描阿妮莎的腦部。阿妮莎的哥哥有自閉症,因此她罹患自閉症的可能性比較高。研究人員針對可能會發展出自閉症的嬰兒定期進行腦部掃描,希望找到有助於做出早期診斷的特定腦部變化。 PHOTO: LYNN JOHNSON

阿莉亞.阿瑪正在安撫她十個月大的女兒阿妮莎,接下來,北卡羅來納大學教堂山分校皮文實驗室的研究人員會掃描阿妮莎的腦部。阿妮莎的哥哥有自閉症,因此她罹患自閉症的可能性比較高。研究人員針對可能會發展出自閉症的嬰兒定期進行腦部掃描,希望找到有助於做出早期診斷的特定腦部變化。 PHOTO: LYNN JOHNSON

皮文捧著根據腦部掃描所製作的3D列印模型。這位精神病學家研究自閉症36年了,他相信發展出自閉症的兒童看待周遭環境的方式與一般人不同。他說:「自閉症的問題在於你如何透過感官以及注意力系統體驗世界。」皮文希望在了解自閉症患者的腦部發育之後,能夠發展出治療藥物:「我認為我們將能夠用標靶藥物治療特定類型的自閉症。」 PHOTO: LYNN JOHNSON

皮文捧著根據腦部掃描所製作的3D列印模型。這位精神病學家研究自閉症36年了,他相信發展出自閉症的兒童看待周遭環境的方式與一般人不同。他說:「自閉症的問題在於你如何透過感官以及注意力系統體驗世界。」皮文希望在了解自閉症患者的腦部發育之後,能夠發展出治療藥物:「我認為我們將能夠用標靶藥物治療特定類型的自閉症。」 PHOTO: LYNN JOHNSON

想看更多? 立即訂閱
JUL. 2020

聖母峰

是誰第一個站上世界最高峰?

聖母峰

AD

熱門精選

AD

AD

Subscribe
立即訂閱
keyboard_arrow_up