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Jan. 2020

微生物大觀園

 
數以兆計的微生物以我們的身體為家……而我們正要開始了解它們對健康的重要性。
聚集在紫色基質上的黃色短棒狀大腸桿菌(Escheri-chia coli)可造成食物中毒,但多數菌株不僅無害而且還有益。大腸桿菌棲息於人類腸道,負責重要功能,像是製造維生素K和B12,以及防止致病性細菌的生長。影像:馬汀.奧格利 MARTIN OEGGERLI

聚集在紫色基質上的黃色短棒狀大腸桿菌(Escheri-chia coli)可造成食物中毒,但多數菌株不僅無害而且還有益。大腸桿菌棲息於人類腸道,負責重要功能,像是製造維生素K和B12,以及防止致病性細菌的生長。影像:馬汀.奧格利 MARTIN OEGGERLI

科學家對生存於人體內的微生物研究愈多,愈了解這些微小有機體是如何驚人地影響我們的外觀、行為、思維和感覺。活在我們腸道、肺部、皮膚、眼球的細菌、病毒、真菌和原生動物真的牽動著我們的健康嗎?這個概念還真奇怪––我們每天帶著走的這些小東西,對我們之所以為我們似乎不可或缺。

由各種微生物構成的微生物群系對人體的影響可能很深,而且很早就開始了。在去年發表的一項研究中,科學家證實就連兒童的性格這種應該是與生俱來的事,可能都和嬰兒腸道內的細菌是否主要為某一屬有關:雙岐桿菌(Bidobacterium)愈多,嬰兒愈開朗。

微生物群系學仍相對年輕。科學家認真展開研究迄今僅15年,這意味著多數研究到目前為止仍處於起步階段,而且規模不大,只涉及十幾隻左右的小鼠或十幾個人類。科學家已發現微生物群系與疾病之間存在關聯,但還無法在我們這張龐大的微生物清單上找到和疾病明確的因果關係,以及這一切對身為宿主的我們意味了什麼。即便如此,這份清單本身就十分驚人––目前認為一名普通的年輕成年男性體內約有38兆隻微生物,比實際存在的人體細胞略多一些。而這些微生物的應用潛力也讓人期待。

對該領域期待最高的研究人員認為,在不久的將來,將有益健康的微生物以不同形式送入人體可能會成為稀鬆平常的事情,包括益菌素(可作為有益微生物生長基質的化合物)、益生菌(即有益微生物本身)或糞便移植(來自健康捐贈者富含微生物的糞便)––協助我們由內而外達到身體最健康的狀態。

當我們提及微生物群系時,主要談論的是消化道,也就是人體超過90%的微生物所居之處。但其他部位也充斥著生命。微生物存於任何體內外相接的地方:眼、耳、鼻、口、陰道、肛門、尿道。每一寸皮膚上也都有微生物,並高度集中於腋窩、鼠蹊部、腳趾間,以及肚臍內。

最令人驚訝的是,我們每個人都有與其他人不同的獨特微生物組成。美國加州大學聖地牙哥分校微生物群系創新中心的羅布.奈特說,根據目前的觀察,兩個人的微生物群系間可能沒有任何一個物種是重疊的。微生物群系的獨特性甚至可能具法醫學用途,他說。「我們可以透過某人接觸過的物品和表面,藉由比對皮膚微生物群系痕跡的方式,找到那個人。」或許有一天,警方調查人員會在犯罪現場採取皮膚微生物樣本,就像他們現在採集指紋一樣。

關於微生物群系如何影響我們從嬰兒到老年的生命,以下是科學家目前所知道的一些重點。

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APR. 2020

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