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Oct. 2015

神祕的人族新成員

 
在南非一處洞穴深處所發現的大量化石,為人類族譜增添了難解的新分支。
古生物藝術家約翰.古爾契以黏土塑型,再以矽樹脂鑄模而成的納萊蒂人(Homo naledi),是最新發現的人屬成員。MARK THIESSEN, NGM STAFF

古生物藝術家約翰.古爾契以黏土塑型,再以矽樹脂鑄模而成的納萊蒂人(Homo naledi),是最新發現的人屬成員。MARK THIESSEN, NGM STAFF

2013年9月13日,兩名業餘探洞者史蒂芬.塔克和瑞克.杭特,進入了位在約翰尼斯堡西北邊約50公里處、名為「升星」的白雲岩洞穴系統。自1960年代起,升星就一直是探洞者的熱門景點,細絲般的水道和洞穴也早已被詳細測繪過。塔克與杭特希望能找到之前沒人走過的路線。

他們還有一個次要的任務。20世紀前半葉,這個地區實在出土了太多我們早期祖先的化石,以至於這裡後來被稱作「人類的搖籃」。雖然在這裡搜尋化石的鼎盛時期早已過去,但是這兩位探洞者知道約翰尼斯堡金山大學的一名科學家還在尋找骨頭。雖然意外發現什麼的機率微乎其微,但這也很難說。

洞穴深處,塔克與杭特努力通過一個名叫「超人的爬行」的狹窄通道――因為多數人得一隻手臂緊貼身體、另一隻伸直高過頭部才能通過。他們穿過一個大洞室,爬上名叫「龍背」的鋸齒狀石牆。到了石牆頂部,他們發現自己身在一個有鐘乳石妝點的漂亮小洞穴。塔克往下進入洞穴地面的一處裂縫,他用腳找到一塊突出的岩石,接著在下方又找到一個,再接下來――什麼都沒有,只有空氣。

他讓自己往下掉,進入一道狹窄的垂直滑道裡,有些地方只有20公分寬。他叫杭特跟著他。這兩個人的身形都極為纖細,全身都是骨頭和精瘦的肌肉。若他們的軀幹再大一點,就無法進入滑道,而可謂半世紀以來最驚人且無疑最令人費解的人類化石發現,就不會發生。

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