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Feb. 2020

深入認識黑人發明家

 
非裔美國科學家和創新者留給後人的東西,除了他們的創造物, 也應包含他們的生命故事。

想像一下,如果能完整看見他們有血有肉的一面,而非只是從發明了多少東西來認識他們,將會多得到多少收穫。

每年2月,為了紀念美國黑人歷史月,我們重新回顧著名非裔美國人的故事。將這些傑出人物和他們的貢獻列入史冊,是對黑人的創造力表以強烈的認可。在這些令人欽佩的人物中,尤以非裔美國科學家和發明家最為突出。

他們在所處的時空背景下格外出眾。在19 和20 世紀的美國,儘管面對種族壓迫造成的長期阻礙,黑人發明家仍在科學和技術領域獲得成功,體現了他們在智力方面的成就。

在19 世紀初,費城的詹姆斯.福頓據信發明了一種改良帆船的裝置,並經營著自己興盛的帆船製造事業;他將財產投入了廢除奴隸制度的運動。到了21 世紀初,工程師朗尼.強森曾參與美國空軍的隱密轟炸機計畫,以及美國航太總署(NASA)的土星和木星太空任務,並取得了數十項專利──其中一項是超級水槍。從福頓到強森中間的數十年內,美國黑人的科學發現幫助形塑了美國及其人民今日的樣貌。

這些先驅者在複雜的時代過著複雜的生活。然而當我們熱切地向他們致敬時,卻太常強調他們的發明勝過於他們的人性。想像一下,如果能完整看見他們有血有肉的一面,而非只是從發明了多少東西來認識他們,將會多得到多少收穫。我們之所以會強調他們的發明──完全出於善意──源自於大約一個世紀前,人們開始努力表彰非裔美國人的成就。

在1900年代的前幾十年間,美國經歷了第一次大戰的結束、「咆哮的20年代」的貪婪與富裕,以及針對非裔美國人自命正義的暴力再度上演。1915年,大衛.格里菲斯的電影《一個國家的誕生》在美國引發種族恐懼,甚至在美國時任總統伍德羅.威爾遜的白宮播放過兩次。這部電影激起了全美各地的種族隔離和白人至上主義;三K 黨恐嚇非裔美國人社區、煽動暴力攻擊,導致房屋遭縱火、黑人公民被殺害。

非裔美國人面對壓迫和暴行,需要振奮人心的榜樣和功成名就的典範。而黑人領袖同樣也想讓美國白人看見這些激勵人心的人物,以反駁格里菲斯等人宣揚的惡質的種族刻版印象。歷史學者卡特.烏德遜肩負起這項使命,在1926年創立黑人歷史週,也就是今日黑人歷史月的前身。

烏德遜認為,藉由要求恢復非裔美國人在美國歷史上的正面地位,或許可以反轉黑人是低劣種族的觀念。在那個尚未給予他們成功機會的社會,這項活動能夠鼓勵非裔美國人相信自己在社會上也是有產能與價值的。

早期的黑人歷史月刻意只強調成功的非裔美國人的成就,例如容易讓大眾了解的專利、發明和貢獻。喬治.華盛頓.卡弗就是眾多案例中的其中一個。

像卡弗這一類人物,或許最出名的事蹟就是發明花生醬(不過與大眾所知相反,花生醬不是他發明的。)他在美國內戰尾聲時出生於奴隸家庭,開發了花生、番薯和大豆的數百種用途,協助振興了美國南方的農業經濟。他的成就獲得國際讚賞,並為美國重要的政界人物提供農業問題的建議。我們只專注於卡弗發明了多少東西,而忽略了他的一生能教導我們的許多事。

同樣地,充滿個人魅力的C.J.沃克女士,主要也是因美髮產品而為人所知,其次是這些產品帶給她的財富。但當她於1919 年過世時,她在慈善事業和政治運動方面的貢獻,也和她的產品與商業頭腦一樣獲人讚譽。

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