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Apr. 08 2019

訂書針大小的新種「迷你」蛙,是目前所發現過體型最小的之一

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  • 「最小迷你蛙」(Mini mum)生活在馬達加斯加東部沿岸的落葉層裡。 PHOTOGRAPH BY DR. ANDOLALAO RAKOTOARISON

  • 成年的雄性最小迷你蛙。這種蛙也是全世界數一數二小的蛙,坐在人類指甲上還綽綽有餘。PHOTOGRAPH BY DR. ANDOLALAO RAKOTOARISON

「超超超微小!」這種新發現的馬拉加西(Malagasy)兩棲類,腦部小得可以放在大頭針上。

「最小迷你蛙」(Mini mum)生活在馬達加斯加東部沿岸的落葉層裡。 PHOTOGRAPH BY DR. ANDOLALAO RAKOTOARISON

有多少種形容詞可以用來形容「很小」?從「微細」(miniature)、「微小」(miniscule)和「最小」(minimum)開始,如何?

這些形容詞不只描述了馬達加斯加找到的三個新蛙種,同時也成了牠們的正式學名。

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「最小迷你蛙」(Mini mum)、「微細迷你蛙」(Mini ature)和「微小迷你蛙」(Mini scule)「都超超超級小」,德國慕尼黑大學(Ludwig-Maximilians University)的演化生物學家馬克.舍爾茲(Mark Scherz)說,他在發表於3月27日的《科學公共圖書館.總刊》(PLOS ONE)上的一篇研究中描述了這幾種和另外兩種新發現的迷你小型蛙。「迷你」(Mini)是蛙類的一個新屬。

「牠們的腦小到可以放在大頭針上。牠們體內的臟器和你我一樣,只是竟然能塞在大小只有我們拇指指甲四分之一的空間裡,真的很神奇。」

其中最小的最小迷你蛙大概只有標準訂書針的大小,也就是約8至10公釐長,最大的是微細迷你蛙,大約是14.9公釐長,也就是MicroSD記憶卡的長度。全世界已知最小的蛙──及脊椎動物──是家蠅大小、體長約7.7公釐的蛙。

成年的雄性最小迷你蛙。這種蛙也是全世界數一數二小的蛙,坐在人類指甲上還綽綽有餘。PHOTOGRAPH BY DR. ANDOLALAO RAKOTOARISON

這三種兩生類都只有在馬達加斯加的某個地點才找得到。最小迷你蛙(Mini mum)的棲地更是極為侷限,已知族群也很少,促使這篇研究的作者群建議將之列入極端瀕危名錄。

整個科都是微型蛙

這些新蛙種屬於一個非正式的微型蛙(Microfrogs)類群,也都屬於指盤蛙亞科(Cophylinae)。這些蛙的發現,讓馬拉加西微型蛙的總數達到108種,平均來說,該國每年能發現並加以描述的新種大概有10個。

舍爾茲和同事從2014年開始研究這些物種,到目前為止已經發現了超過40種微型蛙。

當然了,找到新物種絕非小事。

想分辨一般大小、外表相似的蛙的外部特徵都已經很難了,要辨識微型蛙的差異,根本就不可能。但舍爾茲和團隊除了進行分子與基因研究以外,也做了微電腦斷層掃描(microCT),讓他們能檢視每隻蛙在牙齒和骨骼上的細微差異,協助證明這些蛙真的是獨特的物種。

而且要找到這些蛙真的一點也不簡單,因為牠們生活在馬達加斯加島東南邊孤立森林中的落葉層、還有多山的北部地區的濃密草叢底下。

這些蛙演化出這麼微小的體型,可能是為了利用少有其他生物能利用的生態棲位,像是可以獵食和牠們一樣小的螞蟻、白蟻和彈尾蟲(springtails)等獵物。

名字裡有什麼?

吉姆.漢肯(Jim Hanken)是哈佛大學(Harvard University)的演化生物學家,研究的是南美洲的迷你兩棲類,他說新的分析提供了很棒的骨骼、牙齒和分子方面的證據,能證明這確實是一個全新的屬。

他也很欣賞這些蛙的學名是如此輕鬆有趣,但他也警告說,詼諧的名字可能容易讓人搞不清楚──這還蠻常發生的,像是動物被重新劃入不同的科、或後來發現精挑細選的名字已經有別的生物在使用。

這就是南美洲的某種板足螈(worm salamander)碰到的狀況。這個物種本來被命名為Oedipus complex(另外還有一個近緣種被命名為Oedipus rex。譯註:字面上來看,Oedipus complex為「伊底帕斯情結」,也就是戀母情結;Oedipus rex則有「伊底帕斯王」的意思。),所以當牠被重新命名為Oedipina以避免重複使用時,原本的笑點就沒意思了。

「玩這種文字遊戲,總是有碰到程咬金幫你改掉的風險。」漢肯說。

舍爾茲說他選擇用Mini mum, Mini atureMini scule這幾個名字是為了要激起大眾的好奇心。

「科學有太多地方都是硬梆梆的,」他說。「如果能讓科學更平易近人一點,那我們就應該試試看。」

 

延伸閱讀:一隻再也不能回家的蛙 / 俗稱「娃娃魚」的中國大鯢至少有五個物種!

 

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