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Aug. 28 2023

是否又該戴口罩了?EG.5 COVID變異株正在美國大幅增加

  • 由於新型的EG.5冠狀病毒變異株迅速傳播,我們或許該再度戴口罩了。本圖中的N-95口罩是醫護人員避免被COVID-19陽性患者感染的最基本需求。N-95口罩和其他口罩的最大差異,是它的材質可以過濾攜帶病毒的飛沫及氣膠。PHOTOGRAPH BY ROGER LEMOYNE/REDUX

    由於新型的EG.5冠狀病毒變異株迅速傳播,我們或許該再度戴口罩了。本圖中的N-95口罩是醫護人員避免被COVID-19陽性患者感染的最基本需求。N-95口罩和其他口罩的最大差異,是它的材質可以過濾攜帶病毒的飛沫及氣膠。PHOTOGRAPH BY ROGER LEMOYNE/REDUX

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這種最新型的SARS-CoV-2病毒株正在全球各地持續增加,使愈來愈多人就醫。「我們應該非常嚴肅看待所有亞變異株。」

在世界衛生組織(WHO)宣布COVID-19不再是國際公共衛生緊急事件後不到三個月,又有一種高傳染性的新型COVID變異株正在迅速傳播。

EG.5是從先前的Omicron XBB病毒株演變而來,2月17日首次在印尼發現,自那時起一直穩定傳播。感染病例在6月中旬開始急遽增加,當時搭乘飛機的夏季旅客數量創新高,北半球前所未見的高溫也迫使人群聚集在室內,使病毒能夠輕易傳播。WHO警覺到這種現象,因此在8月9日將EG.5的等級提升至「需留意變異株」(Variant of Interest,VOI),該等級也包含其他高傳染性Omicron變異株,如XBB.1.5和XBB.1.16。

紐約理工學院阿肯色州瓊斯伯勒校區的計算生物學家拉吉德拉姆.拉傑納拉揚(Rajendram Rajnarayanan)說:「根據我們從先前幾波疫情獲得的經驗,我們能預測EG.5絕對很棘手。」

根據美國疾病管制與預防中心(CDC)的資料,EG.5目前在美國是最盛行的SARS-CoV-2病毒株,而且已經取代其他XBB變異株(XBB.1.5、XBB.1.16、XBB.1.9)。該國通報的所有COVID-19病例中,超過17%是這種變異株所致。住院人數在8月8日至8月15日之間已經增加12.5%,達到約9000個病例。

EG.5也使世界各地的COVID-19病例增加。在7月10日至8月6日期間,新的COVID病例數是將近150萬,比先前28天上升80%。除了美國以外,還有至少51個國家也已發現EG.5的蹤跡,其中包括高疫苗接種率的國家:加拿大、日本、南韓及中國。

加拿大薩斯卡通疫苗與傳染病組織的病毒學家安琪拉.拉斯姆森(Angela Rasmussen)說:「我們應該非常嚴肅看待所有亞變異株。」

拉傑納拉揚說,在症狀顯示可能是COVID-19時使用檢測套組,而如果是COVID陽性,就戴上口罩並待在家裡,這麼做可以減緩新變異株傳播的速度。「我們需要盡可能減少病毒傳播。」

傳染力更強的變異株

EG.5是Omicron變異株XBB分支的分支,而XBB分支首次在2022年秋季出現。XBB病毒是傳播速度最快的SARS-CoV-2變異株,即使患者從疫苗接種或先前Omicron亞變異株的突破性感染獲得免疫力,也能感染XBB病毒。

EG.5與母病毒株XBB的不同之處在於它的棘蛋白內發生一種變化。棘蛋白是從病毒表面突出的蛋白質,它結合人類細胞上的ACE2蛋白質受體時,病毒就能進入人體的鼻腔和肺臟。目前已定序的大多數EG.5變異株也在棘蛋白上攜帶第二種突變;這些變異株被命名為EG.5.1。

日本的一項初步研究顯示,EG.5的傳染力比XBB.1.5高出20%左右。這項研究是由東京大學的病毒學家佐藤佳(Kei Sato)主持,尚未接受同儕審查。

追蹤變異株

EG.5的分級依然比Delta和Omicron母病毒株等高關注變異株低了一級,而且目前並沒有很多含有EG.5的陽性檢體進行定序,因為大多數人都使用居家檢測;此外,美國許多州也不再要求通報未住院病例。因為缺乏基因監測,所以科學家和WHO目前沒有足夠資料來完整評估主流變異株的影響。

在美國,廢水監測和住院資料及來自紐約州、加州、佛羅里達州等地區的基因定序資料,能顯示該國的疫情現狀。

拉傑納拉揚說:「就像選舉預測及投票所出口民調一樣,我們可以挑出一些仍然在充分定序的風向標。」他從所有可用資源彙集資料,以便將正在傳播的變異株的每日盛行率視覺化。自6月底以來,美國各地廢水檢體中的病毒濃度已經增為三倍。

EG.5能躲避免疫系統嗎?

目前還無法確定棘蛋白的任何變化是否能協助EG.5躲避先前獲得的免疫力。科學家正在加快速度研究。

日本的研究顯示,雖然EG.5的傳染力比XBB.1.5高,但實驗室製造的合成版本在感染培養皿中的細胞時,成功率較低。儘管病毒的傳染力取決於從感染者傳播給其他人的能力,但病毒的感染力是測量病毒能感染培養皿中的多少細胞。如果日本研究的結果正確,那麼新型EG.5變異株的傳播速度較快,原因或許不是這些病毒的感染力較高。該研究也顯示,先前感染XBB亞變異株而獲得的免疫力仍然會抑制EG.5。

然而,佐藤的研究結果與中國北京大學曹雲龍的實驗室研究有所分歧,後者製造合成的EG.5病毒進行初步分析,顯示新型變異株或許能躲避先前感染原始Omicron BA.5或XBB病毒株而獲得的免疫力。曹雲龍進行的另一項初步研究也尚未經過同儕審查,該研究顯示,實驗室合成病毒製造的類EG.5棘蛋白會協助病毒躲避或削弱XBB.1.5抗體。

只有更多資料和同儕審查才能確定哪個結論正確。

目前的追加疫苗有效嗎?

專家同意,即使新型變異株可能會稍微削弱現有疫苗和預計秋季推出的追加疫苗,這些疫苗依然能預防COVID-19的嚴重併發症。佐藤說:「很多人以為疫苗能預防感染。」其實不然。「疫苗接種的主要目標是降低〔疾病〕的嚴重性。」

新的COVID-19追加疫苗是為了標靶XBB.1.5而設計,這種病毒株直到最近才不再是主流變異株。根據CDC主任的說法,追加疫苗預計會在10月初推出。

拉斯姆森說:「從免疫系統的角度來看,EG.5與XBB.1.5的差異沒那麼大。」儘管棘蛋白上有一些差異,但EG.5和其他Omicron變異株或多或少都有相似之處。「XBB.1.5單價追加疫苗將對EG.5或任何會在秋季傳播的XBB衍生亞變異株產生廣泛抵抗力。」

因此,這表示追加疫苗在預防重症方面或許仍有良好效果。曹雲龍說:「最重要的是,追加疫苗能讓我們保持健康,直到冬季結束為止。」

這種變異株更危險嗎?

WHO說,目前沒有證據表明EG.5會造成更嚴重的疾病。依照現有證據來看,WHO認為目前EG.5導致的公衛風險與其他近期的COVID需留意變異株類似。

然而,因為EG.5確實傳播很快,甚至可能躲避先前獲得的免疫力,所以它仍然可能透過秋季病例數急遽上升而顛覆疫情的發展軌跡,導致易感族群面臨較高風險。例如自5月底以來,安養院住民的COVID病例數持續攀升,如今正在逼近2021年夏季的高峰,當時Delta是主要變異株。

拉斯姆森說,風險通常較高的族群包括免疫功能不全、原本已罹患某些共病症,或是未接種疫苗或未接種最新型疫苗的人,他們依然容易感染高傳染性的變異株,例如EG.5。

舉例來說,根據紐約市健康與心理衛生局的資料,該市的住院人數上升,其中大多是未接種疫苗的人。

拉傑納拉揚說:「最容易感染的人〔如果還沒接種疫苗〕,需要排隊接種疫苗,並在新型追加疫苗上市後施打追加疫苗。」

 

延伸閱讀:關於Omicron變異株起源的三大理論 Omicron真的比Delta輕微嗎?聽聽科學怎麼說

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