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Mar. 19 2020

COVID-19風暴來襲,為什麼有些人染病的風險較大?

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  • 2020年3月11日星期三,Servpro災後重整公司的工作人員身穿防護裝和防毒面具,走進位於美國華盛頓州科克蘭(Kirkland)的生命照護中心(Life Care Center),準備開始清潔消毒。這間安養院位在西雅圖附近,正是華盛頓州爆發最多新型冠狀病毒疫情的地區。PHOTOGRAPH BY TED S. WARREN, AP IMAGES

公衛專家向大眾提出許多防疫建議,但對某些職業或群體的人來說,這些建議卻是難以實行。

2020年3月11日星期三,Servpro災後重整公司的工作人員身穿防護裝和防毒面具,走進位於美國華盛頓州科克蘭(Kirkland)的生命照護中心(Life Care Center),準備開始清潔消毒。這間安養院位在西雅圖附近,正是華盛頓州爆發最多新型冠狀病毒疫情的地區。PHOTOGRAPH BY TED S. WARREN, AP IMAGES

2020年3月11日星期三,Servpro災後重整公司的工作人員身穿防護裝和防毒面具,走進位於美國華盛頓州科克蘭(Kirkland)的生命照護中心(Life Care Center),準備開始清潔消毒。這間安養院位在西雅圖附近,正是華盛頓州爆發最多新型冠狀病毒疫情的地區。PHOTOGRAPH BY TED S. WARREN, AP IMAGES

隨著COVID-19(又稱武漢肺炎、新冠肺炎)的疫情日漸擴散,現在大家最關注的問題,就是如何降低病毒傳播的速度。

病毒會在人類體內生存繁衍及造成破壞,同時也將人體作為主要的傳播媒介。一旦人類宿主汙染物體(醫學專家稱之為「媒介物」[fomites]),清潔物體表面及清洗雙手就成為另一個防止冠狀病毒散播的挑戰。

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即使這樣謹慎防範,專家仍建議體質脆弱的族群(年長者或有潛在疾病者)應格外小心。不過,COVID-19疫情和過往傳染病的相關研究顯示,某些工作的從業人員、遊民以及貧窮族群比其他人更難防範傳染。

從美國最先爆發疫情的幾個熱點(例如西雅圖)和以往的傳染病疫情得到的經驗,可以作為其他地區的借鑑。

染病風險

根據華盛頓大學的早期評估研究,美國約有1440萬人從事有較多機會接觸或感染COVID-19的工作。

毫不令人意外地,醫護人員是評估報告中最有機會感染冠狀病毒、引發呼吸系統疾病的族群。例如最先爆發疫情的中國,在2月底時已有超過3000名醫護人員染病。華盛頓州則有多起在療養院爆發的病例,包括住院病患和工作人員。

但除此之外,還有一些族群每週或每月都有機會暴露在病毒的威脅之下,例如警消、運輸系統安檢人員、保母和看護等私人照護工作者,還有特定服務的從業者,像是洗衣和乾衣業者、廢棄物處理人員及牙體技術專業人員等等。

種族和族裔也會影響接觸病毒的風險。根據一項在H1N1(又稱豬流感)流行期間做的調查顯示,比起白人或黑人受訪者,講西班牙語的西裔受訪者更有可能表示自己的工作只能在上班地點進行,或是很難在家工作七到十天之久。此外,也有較多黑人和西裔受訪者表示很難避免使用大眾運輸工具。

負責這項研究的馬里蘭大學教授珊德拉.奎恩(Sandra Quinn)表示,她很擔心低收入勞工的染疫風險升高,因為這些人往往居住環境較為擁擠、無法暫停工作,或是有潛在疾病但未接受治療,這些因素都會讓他們更容易感染COVID-19。

「弱勢族群一旦染病,真的會雪上加霜。」奎恩表示,「在這種時候,大家常常忘記很重要的一點,那就是得到傳染病還不算非常糟糕,但若放在某些條件下,那就真的是災難。」在美國,少數族裔、鄉村人口和許多弱勢群體原本就面臨嚴重的健康差距,新型冠狀病毒在國內爆發疫情又對他們構成更大的威脅。

西雅圖的大學區食物銀行(University District Food Bank)門口現在設立了洗手站。這家食物銀行每週大約為1300個家庭提供糧食,執行長喬.葛盧博(Joe Gruber)表示,自從疫情爆發以來,他們的顧客人數還沒有減少的情形,但該機構約有三分之一的志工是年長者,其中有些原本定期來服務的志工為了保護自己,已經停止每週輪班。

「考慮到要服務這麼多弱勢族群,我們的首要目標就是儘量設法維持服務不受影響。」葛盧博說道。

遊民是西雅圖面臨的一大問題。西雅圖不僅是美國COVI-19疫情最嚴重的地區,也是國內遊民人數最多的城市。西雅圖有1萬1200位遊民,其中未受安置的街友人數比例相當高;也就是說,這些人沒有住在庇護所或暫時的棲身之處,而是餐風露宿。他們當中很多人已上了年紀或罹患慢性病。

「一個人要是無家可歸,即使在環境最好的情況下,也難以掌控及維護自己的健康,更別說是疫情大爆發的時候。」舊金山加州大學的弱勢群體中心(Center for Vulnerable Populations)主任兼醫學教授瑪歌.庫舍爾(Margot Kushel)表示。

在加拿大爆發SARS期間,遊民關懷機構要取得清潔用品和安全器材相當困難,若能有明確的衛生規範會是一大助益。篩檢SARS患者是一件難事,因為許多遊民原本就有一種以上的SARS主要症狀,而且很多社工也不知道該如何隔離生病的遊民,又能在哪裡隔離。

密西根大學流行病學助理教授喬恩.澤爾納(Jon Zelner)表示,傳染病「是對不平等現況的一種試煉。」

擴大社交距離

關於如何協助保護弱勢族群,官方提出的建議對常關注新聞的人來說一定不陌生:經常使用肥皂和清水洗手,咳嗽或打噴嚏時掩住口鼻,如果生病了就待在家裡。

許多工作場所和市中心也都開始推行「擴大社交距離」,請人們暫時避免近距離接觸,以減緩病毒散播的速度。全美已有許多公司要求所有能在家工作的員工接下來幾週都待在家中辦公。在美國職籃大聯盟(NBA)的一名球員確診後,NBA已暫停例行賽;全美從東岸到西岸,已有多所大學停課,各地許多活動也宣布暫停,包括波士頓馬拉松(Boston Marathon)和美國名人賽(Masters Tournament)。

在其他城市開始效仿西雅圖之際,擴大社交距離的影響正在這座城市中發酵。市內車流量減少,小型企業都在勉力維持營運。西雅圖公立學校(Seattle Public Schools)發言人提姆.羅賓森( Tim Robinson)表示,在公立學校決定正式停課之前,學生出席率就已經下降。

然而,西雅圖市內最貧困脆弱的居民未必能選擇與他人保持距離。隨著感染病毒的人數增加,西雅圖市政府也在設法保護這些弱勢族群。

華盛頓州州長傑伊.英斯利(Jay Inlsee)在3月5日的記者會上表示,州政府準備為沒有保險的人民負擔冠狀病毒檢測的費用。同時,華盛頓州保險監理官也直接向保險公司下令豁免保戶的檢測費用。聯邦醫療保險(Medicare)擴大保險範圍,納入疫區的遠距醫療,醫生可透過視訊或電話問診,政府官員還買下一間汽車旅館用於隔離冠狀病毒患者。

「最後一道防線,往往是那些經濟極度拮据的人。」澤爾納表示,「一般人會待在家裡,但終究還是得去採買必需品,那麼是誰會在店裡工作?你可以上網買東西,這樣就不用出門,但又是誰會幫你送包裹呢?」

 

延伸閱讀:你應該為了新型冠狀病毒而取消春假旅行嗎? / COVID-19疫苗研發大直擊!假扮冠狀病毒的奈米疫苗–專訪胡哲銘

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