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Dec. 06 2019

從奇幻飛到現實!以《權力遊戲》為靈感命名的翼龍新屬

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  • 維氏坦格利安翼龍展開雙翼的想像圖。ILLUSTRATION BY VITOR SILVA

這隻骨頭黑得詭異的史前飛行爬行類是翼龍中的新屬,並且該屬是以電視劇《權力遊戲》中的坦格利安家族命名。

古生物學家在《歷史生物學》(Historical Biology)期刊上報告,這隻骨頭黑得詭異的生物是一個新描述的有齒翼龍家族中的第一隻成員。為了向暢銷電視劇《權力遊戲》(Game of Thrones)中虛擬的坦格利安家族(House Targaryen)致敬,這隻爬行類受封為維氏坦格利安翼龍(Targaryendraco wiedenrothi),而牠也是從德國出土的白堊紀翼龍中最完整的一隻。

研究團隊也將其他六種已知血緣相近的翼龍劃進坦格利安翼龍屬。這一系列翼龍的成員翼展在3至8公尺之間,有著異常窄的吻部,而且雙顎的尖端長著向前突出的牙齒。

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雖然牠們在英格蘭、美國、巴西這些迥異的地點出土,但是「這些物種全都來自沿海淺灘環境,而且可能以魚類為食。」研究第一作者羅德里戈.佩嘉斯(Rodrigo Pêgas)說道,他是一名古生物學家,任職於巴西聖貝爾納多-杜坎普的ABC聯邦大學(Universidade Federal do ABC in São Bernardo do Campo)。「他們共同的主要特徵在於細長的雙顎……在有齒翼龍中最細長的雙顎。」

↑↑↑↑↑101史前教室:翼龍
翼龍是第一種飛上天的脊椎動物。來了解讓牠們得以飛行的結構特徵,以及牠們能夠長到多大隻。

這次重新分類顯示出近年我們對這些非凡的有翼生物的了解增進了多少,這些增進來自於新化石的發現,以及對博物館收藏的化石進行新分析與比較的努力,泰莎.羅德里格斯(Taissa Rodrigues)說道,他是巴西聖埃斯皮里圖聯邦大學(Universidade Federal do Espírito Santo)的翼龍專家,並未參與這項研究。

「坦格利安翼龍的命名,正式承認了這個遭忽略的飛行爬行類家族……牠們曾在白堊紀生活過數百萬年。」他說。

錯誤的分類

坦格利安翼龍這種在恐龍時代飛翔的生物,生活在1億3000萬年前的德國,牠出土的地點在當時是溫暖淺海的岸邊。

這副化石包含牠的部分肋骨與翅膀還有雙顎。聽起來不是很多,但和該時期其他非常破碎的德國翼龍遺骸比起來,可說非常完整。這些骨頭顯示坦格利安翼龍生著長而窄的吻部,吻部上有著適合從海面抓魚的尖銳牙齒。

「那對翅膀長而窄,而且有著現代在飛行中捕魚的鳥類與蝙蝠所特有的形狀。」佩嘉斯說道。

業餘化石獵人科特.維登羅斯(Kurt Wiedenroth)於1984年在德國北方漢諾威附近的恩格爾博斯特(Engelbostel)一座黏土坑中找到這副化石。它們的深顏色或許來自化石形成的岩石中某些特殊的礦物。1990年,維登羅斯將這副標本捐贈給斯圖加的自然史博物館,化石在此經過研究以後被命名為鳥掌翼龍屬(Ornithocheirus)底下的一個新物種,即維氏鳥掌翼龍(Ornithocheirus wiedenrothi)。

然而隨著更多翼龍化石出土,科學家對這些飛行爬行類的了解也逐漸豐富,古生物學家清楚知道有些標示為鳥掌翼龍的物種不但彼此關係並不相近,反而還代表著不同種類的翼龍。

在古生物學界,在已命名的分類群中包含一些所知甚淺的物種很常見。這些分類就成為所謂「無效的分類」(wastebasket taxa),新出土的物種如果太破碎或尚未獲得徹底檢視,就有可能被丟進這些分類群,英國南安普敦大學(University of Southampton)的古生物學家達倫.奈許(Darren Naish)解釋。

「人們把在世界各地的其它發現假設為屬於同一個分類群,並且繼續使用同樣的名字,」他說。「以翼龍來說,鳥掌翼龍就是最好的例子。」

不過佩嘉斯和他在巴西里約熱內盧國家博物館(Museu Nacional)、西班牙巴塞隆納加泰隆古生物研究所(Institut Català de Paleontologia)的共同作者們最近重新研究了維氏鳥掌翼龍,並且將牠重新描述為維氏坦格利安翼龍,因為真正的鳥掌翼龍屬成員有著較圓的雙顎。

「翼龍專家們數十年來都在想著這個物種並不是真的鳥掌翼龍。」奈許說,他並不在研究作者群之中。

與龍共舞

至於命名呢,這副深色的化石讓研究作者們想起坦格利安家族的黑色龍骨。除此之外,他們在論文中寫道:「翼龍在一些生物面向上啟發了(該電視劇的)龍。」

西方書籍、影片與藝術作品中描述的龍通常有六肢:四隻腳與兩隻翅膀。

「但是這從生物學看來毫無意義。」佩嘉斯闡述。自然界中從來不存在結構長成這樣,而且有這麼多肢的已知脊椎生物。

相反地,《權力遊戲》的原作者喬治.R.R.馬丁(George R. R. Martin)以千萬年前真實存在過的翼龍解剖構造為線索,將作品中的龍想像為擁有四肢:前肢兩片翅膀,再加上兩隻後腿。

佩嘉斯說他欣賞這個決定:「我一直都覺得這個決定非常好,尤其因為我的工作是在研究翼龍。」此外,他也承認,「我很宅而且是《權力遊戲》的瘋狂愛好者。」

延伸閱讀:這不是電影畫面!史前鯊魚曾大啖翼龍巨大南極翼龍從博物館中浴火重生

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