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Nov. 19 2013

南極洲冰層底下發現活火山:噴發恐造成海平面上升

  • 南極洲冰層底下發現活火山:噴發恐造成海平面上升

    南極洲冰層底下發現活火山:噴發恐造成海平面上升

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伊里布斯峰在羅斯海投下長長的影子。伊里布斯峰是南極洲最活躍的火山,也是全世界擁有永久熔岩湖的少數幾座火山之一。

攝影:喬治・史坦梅茲(George Steinmetz), Corbis

撰文:Ker Than

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科學家說,南極洲厚厚的冰層底下那座新發現的火山如果噴發,將會加速冰層流失、造成海平面上升。

 

這個發現詳細刊登在當期的《自然地質科學》期刊(Nature Geoscience),是人們第一次在冰凍的南極大陸冰層底下發現活火山。

沒有人能預測這座火山何時會噴發,但一旦噴發,它就會「在冰層底下形成數百萬加侖的水──等同於好幾座湖泊,」主導這項研究的道格・韋恩斯在一份聲明稿中表示,他是聖路易華盛頓大學的地球與行星科學教授。

這些水會從冰層底下迅速流過,流入將南極洲的冰帶往羅斯冰棚的其中一條主要冰流,韋恩斯解釋。

 

有什麼新發現?

會發現這座新火山,完全是出於意外。2010年1月,科學家在南極洲西部高地「瑪莉拜爾德地」(Marie Byrd Land)假設了一系列地震儀。

這些儀器分別在2010年和2011年偵測到兩群密集的地震,都是規模在0.8到2.1之間的小地震。

震源深度在25至40公里之間,很接近地殼和地函的交界處,比一般的地殼震動還要深得多。

這些地震發生的深度以及它們低沉的頻率都暗示它們可能是所謂的「深層長期地震」(Deep Long Period,簡稱DPL),一般發生火山地區。

「人們不是很確定DPL是什麼造成的,」韋恩斯實驗室的博士後研究生與這份研究的第一作者亞曼達・洛克在一份聲明稿中表示。

「每個火山系統似乎都不一樣,但大部分人認為火山與地熱系統內部的裂縫中那些壓力造成的震動,是岩漿和其他液體流動造成的。」

洛克和她的團隊說,重點不在於這座新發現的火山會不會噴發,而是它何時會噴發。「以前鐵定噴發過,」洛克說。(觀賞影片:火山101

會這麼說是因為這座火山坐落在地表的一個隆起處,團對相信就是由先前噴出來的物質構成的。

 

噴發時會怎樣?

這座火山被超過一公里厚的冰層覆蓋著,所以必須是非常猛烈的噴發才能衝破表面。

然而,火山的熱可能讓冰川底部的冰融化,化出來的水可以形成潤滑效果,讓上方的冰層以更快的速度滑向大海。全球海平面可能會因此上升一點點。

「我們的意思不是噴發會造成冰被融化、造成災難性的海平面上升,」洛克告訴國家地理雜誌。

「這個火山系統已經存在了幾百萬年……過去也曾經噴發過,但冰層還是存在了幾百萬年,所以未來,光是噴發本身並不會造成冰被崩潰。」

 

接下來呢?

發現這座火山的大部分地震儀都已經被移到了南極洲的其他地區,因此未來不可能再針對它的地震活動進行進一步研究。

但洛克表示她希望科學家會利用其他儀器繼續研究這座火山。

「我真的很興奮,因為這份報告在冰川學的圈子裡引起了很大的興趣,」她說。「希望會有人接下挑戰,找出可能的結果。」

 

 

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