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Jun. 10 2024

全球最大的魚正在消失無蹤

  • 在吉布地,漁民的燈光吸引浮游生物和一隻幼年鯨鯊。PHOTOGRAPH BY TOM PESCHAK, NATIONAL GEOGRAPHIC IMAGE COLLECTION

    在吉布地,漁民的燈光吸引浮游生物和一隻幼年鯨鯊。PHOTOGRAPH BY TOM PESCHAK, NATIONAL GEOGRAPHIC IMAGE COLLECTION

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研究人員已開始合作,以進一步了解鯨鯊面臨的威脅。「我們有責任保護世界上最美麗也最有魅力的物種之一。」

船隻與世界上最罕見鯨魚的碰撞事件已受到全球關注。但直到最近,科學家才發覺,這些船隻也可能正在導致鯨鯊死亡。鯨鯊是一種瀕危動物,也是全球最大的魚。

在一項新研究中,超過75位研究人員一起合作,將船運可能對鯨鯊造成的威脅進行量化。鯨鯊棲息在全世界熱帶和副熱帶的溫暖水域,包括印度洋、太平洋、大西洋。

科學家已在26個國家標示出鯨鯊聚集的熱點位置,他們將這些熱點稱為「星座」,原因是鯨鯊背部擁有如同星星的花紋。接著,他們將這些熱點與大型船隻的位置資訊合併彙整,而船隻位置資訊是由非營利組織「全球漁業觀察」提供,該組織使用科技來提高資訊透明度,讓大家更了解海洋如何受到使用及管理。

他們發現,在厄瓜多、墨西哥、馬來西亞、菲律賓、阿曼、塞席爾、臺灣等船運活動頻繁的區域,鯨鯊面臨的危險性最高。主要作者弗蕾雅.沃默斯利(Freya Womersley)說,雖然不清楚目前的鯊魚死亡數量,但由於牠們離大量船運活動很近,表示牠們承受的負擔十分沉重。沃默斯利是英國海洋研究與保育基金會及南安普頓大學的研究人員。

她說:「我們第一次能夠在全球範圍標示出大多數的鯨鯊星座位置,這歸功於鯨鯊研究群體的貢獻。」

露脊鯨等鯨魚會待在水面附近來呼吸空氣,這使牠們特別容易撞到船隻。雖然體長往往達到10公尺的鯨鯊不需要浮上水面呼吸,但牠們會花大約一半的時間在水面巡游,以浮游生物為食。

這項研究在5月發表於《整體環境科學》(Science of the Total Environment)期刊。佛羅里達國際大學的鯊魚生態學家麥可.海特豪斯(Michael Heithaus)並未參與研究,他說:「這項研究彙整了從世界各地標記鯨鯊而獲得的資料,顯示牠們很常待在高危險區域。」

這些專家表示,隨著全球船運活動逐漸增加,我們必須立即行動才能保護鯊魚:全球有超過10萬艘船在載運貨物,而且這個數字可能在2050年前增長1200%。

消失無蹤

為什麼鯊魚死亡一直無人察覺?主要原因之一是缺乏證據。

沃默斯利說:「海洋哺乳動物的身體會漂浮或沖刷到岸上,所以這項問題更加明顯。」然而,鯊魚的身體屬於負浮力,所以死亡後會沉到水底。

這也表示大型船隻對鯨鯊的傷害可能遭到低估。例如,許多曾與小型船隻相撞的鯨鯊身上帶有大片疤痕。

「鯨鯊體型龐大且相當強壯,所以如果牠們受到非致命傷,往往可以恢復過來。」海特豪斯說:「但如果牠們被大型船隻撞擊,就無法繼續存活。」

目前不清楚因此死亡的鯨鯊數量是否大到足以影響族群大小。每年有超過400隻鯨鯊聚集在墨西哥的猶加敦半島,馬達加斯加外海也已發現將近500隻鯨鯊。

沃默斯利說:「我們正在努力一片片拼湊出真實情況,才能幫忙及早保護這種動物。」

「真正的雙贏」

有兩種策略已經能有效預防海洋哺乳動物遭受船隻撞擊,分別是降低船隻速度和重新規劃船隻航線。沃默斯利表示,政府、產業、科學家、非營利組織能利用這些知識,一起合作來避免導致鯨鯊死亡。

舉例來說,這項新研究透過模擬船隻行動,顯示船隻速度降低75%時只會讓運輸時間增加5%,卻能讓船長更容易發現及避開鯊魚。另一項模擬顯示,如果重新規劃船隻在核心棲地附近的航線,對於船運的干擾更小,運輸時間只會增加0.5%,等於平均每艘船增加約2.4小時。

海特豪斯很驚訝,相對小幅度的改變居然能對鯊魚有這麼大的影響,同時不會對產業造成明顯損害。

他說:「這是真正的雙贏,既可以進行保育工作,又不需要讓人類付出很大代價。」

他補充說,人類通常願意做出小改變,前提是這些改變能產生很大的影響,特別是對鯨鯊這樣充滿魅力的物種。此外,透過生態旅遊,世界各地的鯨鯊可為當地社區帶來數百萬美元的收入。

沃默斯利說,將鯨鯊棲地指定為禁止大型船隻航行的區域(不論是暫時性、季節性,或是存在一定數量的鯊魚時),也能讓這些水域更適合鯨鯊和其他物種安全生存。

以美國東岸為例,每年特定時間會施行速限規定,以保護瀕危的北大西洋露脊鯨。

「我們有責任保護世界上最美麗也最有魅力的物種之一。在人類出現之前,牠們已經在地球上存在數百萬年了。」

 

延伸閱讀:利用冷戰核試爆定年,揭露鯨鯊可能活到百年之久 與鯨鯊共游,是愛牠還是害牠?

 

 

JUN. 2024

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