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Jul. 15 2015

新視野號傳回訊息 順利飛越冥王星

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  • 新視野號傳回訊息 順利飛越冥王星

地球接收到來自新視野號的訊號,確認它已順利飛越冥王星。科學家為此振奮不已,並且準備接收飛越期間所拍攝的精采照片。

這張冥王星與冥衛一(凱倫)的假色合成影像將兩者之間的差異誇大,以便觀察。新視野號上配備了一台名為Ralph的可見光和紅外相機,相機上的濾鏡揭露了心形區域中,顏色各不相同的部位。
Photograph by NASA/APL/SwRI

那只是一串1與0組成的訊息,但是那串數字以光速花了四個半小時穿越太陽系。然後,在美國東岸時間7月14日晚上8點52分(臺灣時間7月15日早上8點52分),訊息傳到了地球。

在任務指揮中心,新視野號任務行動主管愛麗絲.包曼(Alice bowman)進行了一系列查核。太空船上的每一套系統都正確回報,蒐集到了預期的資料量。沒有發生任何需要啟用安全模式的事件。接著,包曼當眾說出了每個人一直期待聽到的那句話:「太空船狀況良好,已經從冥王星系統記錄資訊,飛離了冥王星。」

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眾人一片歡欣鼓舞。

新視野號順利完成了飛越冥王星系統的航程——只要這艘太空船撞上了一小粒塵埃,就可能會為這趟旅程導致災難性的後果。

現在,那些擔憂都可以平息了。

新視野號計畫主持人艾倫.斯特恩(Alan Stern)發了一條只有三個字的簡短訊息給他的團隊:「成功了。」

他們確實是成功了。

「整個過程絕對是以最理想的方式進行。每一套系統都正確回報,情況也一如預期,」來自西南研究院(Southwest Research Institute)的團隊成員艾利克斯.帕克(Alex Parker)表示。

新視野號首度飛到了冥王星的另一面,並且載著大量的資訊,朝著未知飛去。由於太空船距離地球實在太遠了,完整的資訊要過16個月才會全數傳到地球上。而正如地球在美國東岸時間週二晚間接收到的訊號一般,那些資訊也會穿過太陽系,與地球會合。途中會先後經過海王星、天王星、土星、木星及火星的運行軌道。

「我們為了走到這一步而付出的大量心血,感覺起來有點不真實、有點奇妙、有點怪異,」來自史丹福大學的團隊成員艾文.林斯考特(Ivan Linscott)說。

現在太空船飛過了香檳色的冥王星和它已知的五個衛星,任務團隊也已經準備好要開始研究在飛越期間蒐集到的大量資訊。那些觀測資訊包括極為精細的冥王星與冥衛一(凱倫)表面影像,以及其他四顆衛星的照片。

新視野號搭載的器材也分析了那些遙遠星球的組成,以及它們周圍的帶電粒子。此外太空船在飛越冥王星後,還回頭利用經過冥王星大氣過濾的陽光與一段週二早上從地球發射出去的無線電波,對冥王星的大氣進行了兩項特殊觀測。

最後,新視野號轉向觀察冥王星的南極,那裡處於冬季的嚴寒之中。通常籠罩在黑暗中的南極,當時卻被冥王星的最大衛星──凱倫所反射的少許陽光照亮了。

換句話說,新視野號離開冥王星的時候,回頭看了看這個星球,結果看到它在宛如異世界的「凱倫光」照射下發出光芒。

 

撰文:Nadia Drake, National Geographic
編譯:向淑容

Twitter與國家地理Phenomena專欄關注作者Nadia Drake

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