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Aug. 2019

餵飽北大西洋的海藻

 
名為馬尾藻的漂浮植物,支持著多采多姿、令人驚歎的海洋生物。

一團足球大小的馬尾藻漂浮在百慕達附近的馬尾藻海緩慢渦流中,馬尾藻海是北大西洋環流的一部分。這麼小的馬尾藻團,也可能有數以千計的海洋生物生活其中,從仔魚到海馬都有。攝影:大衛.都必烈 DAVID DOUBILET

海洋生物學家布萊恩.拉波因特說:「其他任何海洋中都沒有類似的東西。在我們的藍色星球上,沒有其他地方能在海洋中央支持著這樣的多樣性──這都是因為這種海藻。」

拉波因特說的是一種名為馬尾藻的漂浮性海藻,出現在大西洋中一片名為馬尾藻海的水域。這片海域沒有明確的邊界,其邊緣並非陸塊,而是由順時針方向圍繞著百慕達流動的五股洋流來界定。馬尾藻海遠離所有大陸,水域缺乏養分,因此異常清澈蔚藍。

馬尾藻海是名為北大西洋環流的巨大漩渦的一部分,經常被描述為海洋沙漠――若不是有馬尾藻形成的漂浮藻墊,這片海域著實宛如海洋中的沙漠一般。

乍看之下,這些海藻似乎毫不起眼――只是一叢叢漂浮的植物而已――但正如拉波因特透過自己的研究所闡明的,馬尾藻是一個複雜生態系的基礎,這個生態系滋養了無比多樣的海洋生物。馬尾藻就像會移動的庇護所,也是一席流動的饗宴。

36年來,拉波因特在匹爾斯堡的佛羅里達大西洋大學港口分校任職於海洋研究所,徹底爬梳了馬尾藻海,一方面透過衛星觀察,同時也潛入海中親自體驗。他想了解這些藻類的來源、移動方式、所滋養的生物,以及是什麼滋養這些藻類――並解開馬尾藻與其他從海馬到大白鯊等海洋生物之間的複雜關係。拉波因特表示,唯有了解這種重要資源,我們才能保護其免受如海洋酸化和汙染等潛在威脅的影響。當然,也是要馬尾藻真的需要我們保護的時候。

過去幾年馬尾藻登上新聞版面,並不是因為它是賦予生命的神奇食物,而是因為它讓人頭痛,成堆出現並汙染了加勒比海與墨西哥的海灘。拉波因特表示,再也沒有人說要保護馬尾藻了,「反而是,我們怎樣才能把這東西弄走?」

哥倫布的船「聖瑪利亞號」上的水手可能也這麼想。1492年9月20日的航海日誌上寫著,有些地方的海藻「厚到讓船無法前進」。早期探險家曾提到,讓海藻浮在水面上的氣囊看似一種名為「薩加索」的葡萄。

馬尾藻源自美洲海岸附近營養豐富的水域,尤其是墨西哥灣一帶。洋流帶著馬尾藻繞過佛羅里達半島周邊,再被往北流的墨西哥灣流帶走,最終進入馬尾藻海。

海洋學家席薇亞.厄爾協助發起了一項計畫,要讓馬尾藻海成為第一座公海海洋保護區,她將馬尾藻比作金色的雨林(參見最下方厄爾的文章)。這個比喻十分貼切,因為這種海藻就好像海洋表面的一層樹冠。馬尾藻讓我聯想到一座漂浮的珊瑚礁,甚至是一片海洋草原――是大海中的塞倫蓋蒂。

一綹綹糾結的馬尾藻支持著相當驚人的生物多樣性,這些生物躲藏在海藻裡,以海藻為食。根據一項研究指出,其中有122種魚類的仔魚與稚魚,還有剛孵化的海龜、裸鰓動物、海馬、蟹、蝦與海螺等。而反過來,海藻也因為這些生物的排泄物而得到滋養。

體型較大的動物如魚和海龜可在馬尾藻中找到大量食物,而這些動物又吸引了更大型的掠食者如鱗魨、松鯛、單棘魨、鬼頭刀、鰺科魚類,甚至包括食物鏈頂端的鯊魚、鮪魚、棘鰆與旗魚。熱帶鳥、、大水薙、鷗、鰹鳥與其他在開闊海域活動的鳥類,都會在馬尾藻形成的海藻墊上棲息覓食。

馬尾藻海中主要的兩種馬尾藻,是唯一從生命一開始就不固著在海底的海藻。這種不固著的生活形態,使得呈金黃色到琥珀色的半透明海藻墊只能仰賴風和洋流生存,被暴風雨扯裂,又在較平靜的海域裡重新組合,從邊緣處像魔鬼氈一樣扣合在一起。海藻墊的大小不一,從幾公里長到手掌大小都有。

吉姆.法蘭克斯是南密西西比大學位於奧森斯普陵市的墨西哥灣岸研究實驗室資深研究員暨馬尾藻專家,他說:「即使是小塊的海藻墊也有倚靠它生存的生物。」仰賴馬尾藻的豐富生物必須不斷適應這些營養島嶼的聚集與分裂。法蘭克斯說:「馬尾藻可說是你想像得到的、最有活力的海洋棲地之一。」

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