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Mar. 2019

宇宙中還有誰

「突破攝星」計畫預想使用比太陽能強100萬倍的雷射,來把這些微型太空船以五分之一光速的速度推進。這幅插圖描繪了它們在距離地球4.2光年的比鄰星b周圍的樣子。「這並不是科幻小說,」史丹佛大學的柴克.曼徹斯特說:「不過就是工程學罷了。」ART DIRECTION: JASON TREAT, NGM STAFF; SEAN MCNAUGHTON SOURCES: BREAKTHROUGH INITIATIVES; ZAC MANCHESTER, STANFORD UNIVERSITY

「突破攝星」計畫預想使用比太陽能強100萬倍的雷射,來把這些微型太空船以五分之一光速的速度推進。這幅插圖描繪了它們在距離地球4.2光年的比鄰星b周圍的樣子。「這並不是科幻小說,」史丹佛大學的柴克.曼徹斯特說:「不過就是工程學罷了。」ART DIRECTION: JASON TREAT, NGM STAFF; SEAN MCNAUGHTON SOURCES: BREAKTHROUGH INITIATIVES; ZAC MANCHESTER, STANFORD UNIVERSITY

在智利的亞他加馬沙漠中,歐洲南方天文臺的甚大望遠鏡陣列射出電射光束。這些雷射製造出人造引導星,協助天文學家修正大氣亂流所造成的變形。這是少數能夠直接捕捉巨大系外行星影像的望遠鏡之一。GERHARD HÜDEPOHL, ESO

在智利的亞他加馬沙漠中,歐洲南方天文臺的甚大望遠鏡陣列射出電射光束。這些雷射製造出人造引導星,協助天文學家修正大氣亂流所造成的變形。這是少數能夠直接捕捉巨大系外行星影像的望遠鏡之一。GERHARD HÜDEPOHL, ESO

新的發現幾乎肯定我們在宇宙中並不孤獨,來看我們如何尋找外星生命並嘗試與他們聯絡。

莎拉.席格在麻省理工學院(MIT)54號樓第17樓的辦公室,是麻薩諸塞州劍橋市最接近太空的地方。從她辦公室窗戶的一邊看出去,可以望見查爾斯河另一側的波士頓市區,另一邊則可看到比芬威球場還遠的地方。但在辦公室裡,她的視野可以延伸到銀河系和更遠的地方。

47歲的席格是天文物理學家。她的專長是系外行星,也就是除了我們已知圍繞太陽公轉的那些行星以外,所有在宇宙裡的其他行星。她在黑板上潦草地寫了一條自行構思出的方程式,來推算在系外行星上偵測到生命的機率。在另一塊寫滿方程式的黑板下方,則是雜亂擺放的紀念品,其中有個裝了光滑黑色碎片的玻璃瓶。

「那是一顆被我們熔化的岩石。」

席格解釋說,有些叫做「熱超級地球」的行星會非常靠近所屬恆星急速繞行,使得這些行星上的一年,以地球而言還不到一天。她說:「這些行星熱到可能有巨大的熔岩湖。」也因此,才有了這顆熔化的岩石。

「我們想測試熔岩的亮度。」

MIT天文物理學家莎拉.席格展示了加州帕薩迪納NASA噴射推進實驗室開發中的「遮星板」太空船模型。這架直徑超過30公尺的儀器在太空部署完成後,便能遮擋恆星發出的光。太空望遠鏡就能趁行星位在遮星板花瓣中間時,拍攝它的影像,並尋找上面可能有生命存在的證據。

MIT天文物理學家莎拉.席格展示了加州帕薩迪納NASA噴射推進實驗室開發中的「遮星板」太空船模型。這架直徑超過30公尺的儀器在太空部署完成後,便能遮擋恆星發出的光。太空望遠鏡就能趁行星位在遮星板花瓣中間時,拍攝它的影像,並尋找上面可能有生命存在的證據。

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