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Oct. 2020

重新想像恐龍

重新想像恐龍

古生物學家運用創新的科學技術和最近發現的大量化石,正改寫我們對這些古代野獸的認識──從牠們的皮膚和羽毛顏色,到牠們如何成長、生活與演化。

撰文:麥克.格雷許科 MICHAEL GRESHKO
攝影:保羅.維佐尼 PAOLO VERZONE
繪圖:大衛.博納多納 DAVIDE BONADONNA
圖表:加百列.烏格托 GABRIEL UGUETO

 


冷颼颼的1月下午,蘇珊娜.梅德曼特站在倫敦一處湖岸邊,與一群恐龍對峙。

梅德曼特是英國自然史博物館研究員,前來幫我導覽水晶宮公園,這裡從1854年就納入了全世界最早的恐龍公開展示。這些雕塑在揭幕時造成轟動,並且點燃了延續至今的恐龍狂熱。早在史蒂芬.史匹柏以《侏羅紀公園》風靡全世界的一個多世紀前,水晶宮的恐龍就已經連續30年每年吸引200萬人次到訪;查爾斯.狄更斯還在他的小說《荒涼山莊》中提到了裡面的一種恐龍。

為了讓我們仔細觀看這些有166年歷史的古物,非營利的水晶宮恐龍之友會理事艾莉諾.米歇爾和莎拉.傑恩.史洛特,帶我們穿過一道金屬柵門,前往湖岸邊,我們在那裡穿上沼澤衣準備涉水。我的第一步就判斷錯誤,掉進了水裡,爬上中島岸邊後渾身都溼透了,還散發一股池塘的浮垢味。「歡迎來到恐龍島!」史洛特咧嘴大笑地喊道。

淡綠色的雕塑藏身於蕨類和溼軟的苔蘚層之間,看起來氣勢宏偉,甚至不可一世。公園裡的兩座禽龍是白堊紀的食草動物,很像巨大的鬣蜥,吻部有瘤――如今科學家了解那個構造應該是牠們的第一趾尖刺才對。這個雕塑群很容易被輕蔑地視為過時甚至是B級電影裡的道具,不過梅德曼特明白水晶宮恐龍的真正意義:那是當時最新的科學知識,藉由比對現生動物和研究人員手中少數的化石所獲得。

科學家仍用這種技巧重建恐龍,在時光磨損的化石上填補柔軟的組織。我們停在兩座雕像之間時,梅德曼特說,骨頭上面不會留存古生物臉頰的證據,「但是我們重建時就當作它們存在,因為說得通:現今的動物有臉頰。」她指出,公園的雕塑家也使用同樣的程序。「根據他們當時所知,這樣子重建恐龍完全合理。」

此後近兩個世紀以來,科學家對恐龍的認識遠遠超過水晶宮公園建造者所能想像的程度。如今我們的理解正經歷另一項革命――它是由豐富的新化石和創新的研究技術所驅動,產生的科學寶藏使我們不得不重新思考這些古代動物的通俗形象。

在過去幾年中,科學家每年平均發掘大約50種新恐龍,這樣的速度是數十年前難以想像的。最新的陣容裡有翅膀如蝙蝠的嬌小飛行恐龍,也有地球有史以來最大陸生動物的長頸食草恐龍。醫學掃描儀、粒子加速器和化學分析法,讓研究人員能將骨頭與岩石虛擬分離,看見化石最細微的隱密特徵。從恐龍蛋和羽毛的顏色到腦部形狀,如今的恐龍大全包含了許多過去未知的細節,包括這些動物如何出生、成長與生活。

有這些工具在手,今日的科學家不僅大幅修正了我們對恐龍的流行文化想像,就某種意義而言,他們也讓這些非凡的動物復活了。談及恐龍的發現時,愛丁堡大學古生物學家史蒂夫.布魯賽特說:「我真心覺得現在就是黃金時代。」

大約1億6600萬年前,在今日的英國牛津郡,斑龍的腳步震動了地面,這是第一種獲得科學描述的恐龍。1850年代,藝術家以現代的鱷魚為範本,為倫敦的水晶宮公園將這種動物做成雕塑。攝影:保羅.維佐尼 PAOLO VERZONE

大約1億6600萬年前,在今日的英國牛津郡,斑龍的腳步震動了地面,這是第一種獲得科學描述的恐龍。1850年代,藝術家以現代的鱷魚為範本,為倫敦的水晶宮公園將這種動物做成雕塑。攝影:保羅.維佐尼 PAOLO VERZONE

在摩洛哥的撒哈拉沙漠,鐵鍬與尖鋤此起彼落地飛舞著,一群古生物學家、學生和專業挖掘者正在尋找埃及棘龍的化石。在這個地點找到的骨頭顯示,棘龍的尾部可以在水中推動前進,這是第一次在大型食肉恐龍身上發現這個特徵。攝影:保羅.維佐尼 PAOLO VERZONE

在摩洛哥的撒哈拉沙漠,鐵鍬與尖鋤此起彼落地飛舞著,一群古生物學家、學生和專業挖掘者正在尋找埃及棘龍的化石。在這個地點找到的骨頭顯示,棘龍的尾部可以在水中推動前進,這是第一次在大型食肉恐龍身上發現這個特徵。攝影:保羅.維佐尼 PAOLO VERZONE

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