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Jun. 27 2019

牙齒化石揭露:遠古曾有鬣狗生活在北極

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  • 畫中是已滅絕的豹鬣狗( Chasmaporthetes sp.)。日前北極圈首度發現豹鬣狗的化石,有助於解釋這些在歐亞大陸演化的動物在更新世時如何進入北美洲。ILLUSTRATION BY JULIUS T. CSOTONYI

這些史前掠食者或許曾有一身會隨季節換色的粗硬皮毛,幫助牠們獵捕馴鹿與長毛象。

畫中是已滅絕的豹鬣狗( Chasmaporthetes  sp.)。日前北極圈首度發現豹鬣狗的化石,有助於解釋這些在歐亞大陸演化的動物在更新世時如何進入北美洲。ILLUSTRATION BY JULIUS T. CSOTONYI

畫中是已滅絕的豹鬣狗( Chasmaporthetes sp.)。日前北極圈首度發現豹鬣狗的化石,有助於解釋這些在歐亞大陸演化的動物在更新世時如何進入北美洲。ILLUSTRATION BY JULIUS T. CSOTONYI

在加拿大西北部發現的兩顆牙齒化石證實,鬣狗曾生活在荒涼而寒冷的北極。大約100萬年前,牠們可能橫跨草原與苔原,追尋並獵捕著馴鹿與長毛象。

該研究在6月18日刊登於《開放第四紀》(Open Quaternary)期刊上,新描述的化石採集自1970年代的舊克羅河(Old Crow River)河岸,這是至今發現最北端的鬣狗分布證據。在此之前,鬣狗化石的最北紀錄來自北美堪薩斯州,要比這次發現的育空地區(Yukon Territory)更南約4023公里之遠。

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新發現的化石屬於已滅絕的豹鬣狗屬(Chasmaporthetes sp.),化石的主人生活在140萬年至80萬年前。當時北極環境可能比現在惡劣許多,幾乎全年冰雪未停。

「這些新發現的化石,拓展了鬣狗在生物學與地理學上的可能分布範圍。」紐約州立大學水牛城分校的古生物學家曾志傑(Z. Jack Tseng),同時也是本論文的主要作者說。這項發現同時也證實,演化自歐亞大陸的古鬣狗透過白令陸橋,無視嚴寒地進入了北美洲。

「我們證實了鬣狗能抵達這裡,或至少牠們能夠在這裡被發現。也許牠們行經此處並死亡,但牠們確實走過了這個地方。」曾志傑說。

毛茸茸的獵食者

當代一共有四種鬣狗,且大多分布在非洲,適應低海拔的熱帶草原與相對溫暖、乾燥的環境。但古生物學家已知在整個北半球,大約有70種史前鬣狗。

「如果眼光只在現生物種身上,你只檢查了不到一成的鬣狗多樣性。」曾志傑說。

豹鬣狗的四肢比起現生鬣狗更為修長,推測能跑得更快、也更善於追捕掠食。曾志傑說。除了以強而有力的下顎大啖動物屍體、大嚼骨頭之外,豹鬣狗或許曾以北極的動物為目標,獵捕著馴鹿、馬甚至是長毛象。

「我們並不是指牠們能撂倒成年長毛象──這對任何肉食動物都是項壯舉,」曾志傑說:「但像是幼年或甚至青年的(非洲)象,就在斑鬣狗(spotted hyena)的能力範圍之內。我認為這是解釋豹鬣狗如何狩獵的好類比。」

研究團隊也認為,這些北極的鬣狗或許擁有與長毛象或披毛犀(Coelodonta antiquitatis)相似的濃密皮毛;毛色也可能隨著季節轉變,一如今天我們在北極兔與北極狐身上所見。

曾志傑說:「想像這些北極的鬣狗有著粗長、會更換顏色的皮毛並不困難,冬季灰白的毛色在雪地裡更利於狩獵。」

鬣狗的遷徙

鬣狗在歐亞大陸演化,豹鬣狗則是500萬年前左右進入北美,並延伸到墨西哥的一支。一般認為,這些鬣狗一直存續到了約100萬年前,而新的牙齒化石則成為最年輕的化石證據,證明鬣狗曾分布到北美洲。

長期以來,研究人員認為鬣狗一定是在海平面較低的時候,藉由西伯利亞和阿拉斯加間的白令陸橋走到北美洲。而這次確鑿的證據證實了,鬣狗在北極的環境依然生存良好,足以勝任這段旅程。

「看到鬣狗確實曾經存在於北極,而且沿著我們預想的路線遷徙,實在很有趣也令人振奮,」並未參與此次研究的范登堡大學(Vanderbilt University)肉食動物化石專家拉里薩.德桑蒂斯( Larisa DeSantis)說:「這證實了人們長期以來的推測……這些鬣狗穿過白令陸橋,進入北美洲更南方的區域。」

「我們發現更新世肉食動物的分布範圍,比過去所記錄的還要更北。」最近才發表了加拿大第一份致命劍齒虎(Smilodon fatalis)紀錄的多倫多大學古生物學家阿什利.雷諾茲(Ashley Reynolds)補充。

「肉食動物對生態系而言非常重要,」她說:「但牠們通常很少留下化石紀錄,所以每份新發現都相當重要。」

延伸閱讀:為了食物,非洲野犬與鬣狗打起了群架!花豹與鬣狗共享屍體,但接下來的情節不輸動物界八點檔

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