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Apr. 03 2019

世界上最大的霸王龍現身了!

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  • 這隻1991年出土的霸王龍(Tyrannosaurus rex)標本又名「史寇提」(Scotty),牠在世時可能重達8,800公斤,是已知最大的霸王龍。 ILLUSTRATION BY BETH ZAIKEN, THE ROYAL SASKATCHEWAN MUSEUM

這隻8.8噸重的動物比成年象還要重,顯示掠食性恐龍能長到比原先所知的更老也更大。

加拿大一處化石遺址出土了有史以來最重的霸王龍(Tyrannosaurus rex)標本──這隻動物在世時可能重達8800公斤,遠比現在大部分大象都還要重。

這隻恐龍在3月中出版的《解剖學紀錄》(Anatomical Record)期刊中首度面世,牠的骨骸有65%保存完整,包含頭骨、髖骨,以及一些肋骨、腿骨和尾骨。這隻被暱稱為「史寇提」(Scotty)的暴龍至少有28歲,以該物種的標準看來是位長者。

 

大約6800萬年前,史寇提熟悉的加拿大地景是一座副熱帶海岸樂園──但生活可不是度假。這隻恐龍的遺骸中有一根斷過又癒合的肋骨、一塊兩齒之間的巨大骨骼增生──顯示曾遭感染,和一根斷過的尾骨── 可能是被其他霸王龍咬傷的。

「從這些傷痕可以判斷,生活並不容易,就算你是掠食性恐龍中的霸主也一樣,」尼札.伊布拉希姆(Nizar Ibrahim) 說道,他是底特律梅西大學(University of Detroit Mercy)的古生物學家,並未參與研究。

該發現顯示,大型掠食性恐龍的壽命和體型可能超過古生物學家從現有化石得出的推測。在已知物種中,霸王龍是擁有最多化石樣本的已滅絕恐龍之一,目前已辨識出超過20隻個體。

「隨著愈來愈多其他獸腳類恐龍的標本出土,我們也將會找到牠們之中的史寇提:那些特別大、特別老的個體,」研究第一作者史考特.伯森斯(Scott Persons)說,他是亞伯達大學(University of Alberta)的博士後研究員。「如果之後發現那些動物的體型範圍更廣,我也不會驚訝──牠們有可能長得和霸王龍一樣大或甚至更大。」

大骨架

其實古生物學家早在1991年就知道史寇提的存在了,當時牠的骨頭從加拿大薩斯喀徹溫省(Saskatchewan)一處遺址出土。為了慶祝挖到這隻霸王龍,發掘團隊想敬牠一杯。但是當時他們手上適合拿來乾杯的只有一瓶蘇格蘭威士忌(Scotch)──這就是「史寇提」綽號的由來。

然而科學家花了超過20年才完全掌握史寇提的遺骸。這隻動物巨大的骨頭牢牢卡在非常堅硬的岩石之中,極難取出研究。不過一旦史寇提的骨頭脫離岩石,伯森斯的團隊就終於可以重建這隻恐龍的年紀與體型。

牠的骨頭剖面顯示出異常粗壯的結構,與另外一隻死於28歲的霸龍擁有類似的骨骼。而史寇提主要的大腿骨,或稱股骨,提供了鑑別牠體型的關鍵線索。

科學家在研究過許多動物以後發現,動物的股骨愈粗,通常就承受愈多重量。史寇提巨大的股骨有20公分寬──表示史寇提的雙腿可以承受超過8800公斤的重量,或許再增減幾噸。若採同樣的方法計算,收藏在菲爾德自然史博物館(Field Museum of Natural History)的知名完整霸王龍化石「蘇」(Sue)的體重要比史寇提輕了400公斤。

↑↑↑↑↑101史前教室:恐龍

苗條與一般身材

然而,這種以骨骼為依據的測量方法並非萬無一失。其中一個原因是,動物骨骼的功用並不只是被動地承擔體重;骨骼也要承受移動中產生的力。有些證據顯示,霸王龍所屬的暴龍屬(Tyrannosaurus跟其他大型掠食性恐龍,例如更早期的異特龍屬(Allosaurus)相比,行動可能更加快速敏捷。或許暴龍的腿骨有些過度設計,用以承受奔跑時的壓力,因此讓研究人員高估了史寇提的實際體重。

此外,身體質量只是分析巨大與否的方法之一,並不是所有的掠食性恐龍都有相同的身形。暴龍屬的恐龍,例如我們熟知的霸王龍,身形比較粗壯,而其他物種的身體則更修長纖細。有些學者認為,這樣的差異也存在在霸王龍物種之內,因為有些標本比較「苗條」。

最能表現這個難題的物種非棘龍(Spinosaurus)莫屬,這是一種半水棲的恐龍,大約1億年前生活在現在的非洲北部。這種動物吻部從到尾巴尖端的身長大約是15公尺長,比霸王龍還長。不過如果只用股骨來推估體重,那麼棘龍就只有1600公斤重。

棘龍的實際體重幾乎可以確定更重。學者認為這種恐龍大部分時間都待在水裡,所以細小的後腿就夠用了。此外,牠的骨密度也遠高於其他掠食性物種,現生半水棲恐龍,例如企鵝,依然保有這項特徵,以維持在水中的浮力。

「棘龍算是打破了常規,」伊布拉希姆說,這位獲國家地理贊助的古生物學家是棘龍專家。「牠是在特殊生態與環境脈絡之下高度特化的獸腳類──更像是河中水怪。」

目前伯森斯的目光會專注在陸地上。他會從史寇提戲劇性的眉骨和頭骨兩側華麗的「角」開始,繼續仔細研究這隻暴龍的遺骸。

「人們討論的重點都只有這隻個體有多大,」他說,「但是我最喜歡這個標本的地方其實是更小的細節──那些怪異的小地方。」

 

延伸閱讀:兇殘的「半水棲」恐龍可能不太會游 / 保護區出土了新恐龍!不過,川普總統可能更愛煤礦?

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