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Mar. 02 2018

為什麼這隻古代蜘蛛有尾巴?

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  • 為什麼這隻古代蜘蛛有尾巴?

學者說,這種有尾的原蜘蛛現在可能還在緬甸叢林裡奔走。

這是應氏奇美拉蛛(Chimerarachne yingi)標本的完整背面圖。
PHOTOGRAPH COURTESY OF UNIVERSITY OF KANSAS, KU NEWS SERVICE

早至1億年前,一種小型八腳爬行生物疾行於今日緬甸的熱帶雨林裡。這種古代的原蜘蛛(proto-spider)身長不到2.5公分,已演化出蛛形類動物的型態,例如八隻腳與製造蛛絲的吐絲口,但是牠們還有另一項獨特特徵:有毛的長尾巴。

這種生物可能在白堊紀中期生活在會分泌樹脂的林木樹皮裡。但是在某個時間點上,某些個體被樹脂滴在身上,將牠們的屍體包覆保存,留待千百萬年後的琥珀礦工發現。最後,有些琥珀塊來到了保羅.賽頓(Paul Selden)這樣的古生物學家手中,讓他寫出以此發現為題的論文,刊在2月5日出版的《自然:生態學與演化》期刊

所以,這種蜘蛛的親戚為什麼有尾巴,牠被琥珀包住時在做什麼?現在還有這種蜘蛛嗎?

遠古親戚

這四隻雄性標本在緬甸北部的採石場中發現,牠們不大算是「蜘蛛」。應氏奇美拉蛛是一種原蜘蛛,連結了原始爬行生物和現在的八腳生物。奇美拉蛛的取名靈感來自一種神話中的混種動物。

這種原蜘蛛長得有點像當代的節板蛛科(Liphistiidae),這類蜘蛛現在分布在東南亞、中國和日本。節板蛛科囊括約100種有背板和吐絲口的中型蜘蛛。

「這是現存最原始的蜘蛛,」堪薩斯大學古生物研究所所長賽頓說:「兩者從背面看起來很像。」

這種原蜘蛛有些與蛛形類相似的特色,包括尖牙、鬚肢和4隻步足。製造蛛絲的吐絲口從牠的身體後方突出,但是目前不清楚這個物種究竟如何使用絲。畢竟蜘蛛沒有理由要在樹枝結網,除非牠們的昆蟲獵物先學會飛。

蜘蛛也會以蛛絲做成道路,指引牠們回家,並以絲編成線來分散或困住獵物,還有些其他用途。研究者說,這種原蜘蛛可能在藏身洞穴裡鋪上蛛絲內襯。

「牠會織網,但是在地面織。」賽頓說。蛛絲「幾乎也確定是用來包裹卵的。」

堪薩斯大學的學者保羅.賽頓(Paul Selden)說,這種古老的蛛形生物可能用牠鞭狀的尾部來偵測環境,就像天線一樣。
ILLUSTRATION COURTESY OF UNIVERSITY OF KANSAS, KU NEWS SERVICE

為何有尾巴?

學者在超過十年前就已經知道現代蜘蛛是由一類長得像蛛形綱的有尾生物uraraneids演化而來;賽頓找到的其他標本年代介在3億8千萬年前至2億9千萬年前。相較之下,這次的發現年代比較年輕,而且以前從未出現過有尾巴的蜘蛛化石。


↑↑↑↑↑吸恐龍血的蜱?!蜱常出現在狗身上,但牠們也享用過已經絕種的動物:恐龍。科學家發現一支包覆在白堊紀琥珀中的恐龍羽毛,上頭纏著一隻蜱。這是蜱折磨恐龍和原始鳥類的第一個直接證據。其中一隻蜱死亡時吸飽了血,但是從中萃取出恐龍DNA的機會極為微渺。

長毛的尾巴大約0.25公分長,可能用來幫助蜘蛛感知周圍環境。共同作者王博說,隨著這種生物由四處遊蕩尋找食物,轉變為坐等獵物上門的掠食者,牠的尾巴可能逐漸退化。尾巴變得無關緊要,終至消失。現在已經沒有長尾蜘蛛了,蛛形綱生物也不再需要探測用鞭毛,因為牠們能從蛛網感受到震動。

賽頓說,有尾的原蜘蛛今日有可能還生活在緬甸雨林中,有些區域還沒被仔細研究過,既然這種生物這麼小,很可能還沒有被發現。目前還不清楚這種原蜘蛛會不會分泌毒液,不過動物學家貢薩洛.吉里伯特(Gonzalo Giribet)說,他們應該對人類無害。

琥珀時光機

這些標本全都是成年雄性,因此賽頓說牠們可能在離開洞穴去找雌性時被樹脂困住。

琥珀以保存古老物種的時光膠囊聞名。就在這個月,一塊緬甸雲紋琥珀中發現9900萬年前的鳥類,琥珀中也曾發現其他標本,包括恐龍尾巴、蜱、鳥類殘肢和更古老的蜘蛛。

而且發現清單可能會繼續延伸。

「我們已經從這些琥珀中找到其他的原始蜘蛛了。」賽頓說。

撰文:Elaina Zachos

編譯:石頤珊

延伸閱讀>>發現琥珀!封存恐龍時代的鳥翼 / 封在古老琥珀中的蟎和蟻

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