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May. 2015

打造超級蜜蜂

 
我們是否能挽救世界上最重要的授粉者?且看科學家和育種者如何嘗試創造出生命力更強韌的蜜蜂。
一隻新生蜜蜂爬出孵育蜂卵的巢室。在六週的壽命裡,這隻工蜂將會覓食、製造蜂蜜——並且養育下一代。影像由23張數位合成照片組成SOURCE: BILLY SYNK, HARRY H. LAIDLAW JR. HONEY BEE RESEARCH FACILITY, UC DAVIS

一隻新生蜜蜂爬出孵育蜂卵的巢室。在六週的壽命裡,這隻工蜂將會覓食、製造蜂蜜——並且養育下一代。影像由23張數位合成照片組成SOURCE: BILLY SYNK, HARRY H. LAIDLAW JR. HONEY BEE RESEARCH FACILITY, UC DAVIS

亞當弟兄一定知道自己當上養蜂人的時間很不湊巧。當時是1915年,16歲的他是英格蘭西南部巴克法斯特修道院的見習修士。好幾個世紀以來,蜜蜂在短時間內相繼死亡的事件時有所聞,但這位年輕修士所面臨的卻是空前的大災難。一種神祕的疾病幾乎把外特島上的每一座養蜂場都摧毀殆盡後,又在英格蘭的其他地區肆虐橫行。亞當弟兄發現他的蜂箱突然空空如也,蜜蜂在箱子底下爬動,無法飛行。那一年,這種怪病毀掉了修道院45個蜂箱中的29個。

科學家最終發現這種疾病與一種前所未聞的病毒有關。但是研究結果來得太遲,已經無法挽救英國原生的深棕色蜜蜂。存活下來的蜂箱裡幾乎全部都是混種蜜蜂,牠們是當地雄蜂與外來種的蜂后交配繁衍出來的後代。這些混種蜜蜂顯然特別旺盛的生命力,讓亞當弟兄開始想培育一種能對抗疾病的蜜蜂。

1950年,準備了多年的他終於有了機會。他開著修道院的一輛老爺車,在接下來的37年間走遍歐洲、中東和非洲,蒐集了超過1500隻蜂后:土耳其北部生性勤勞的蜜蜂、克里特島上種類極度多樣的蜜蜂、撒哈拉沙漠綠洲中與世隔絕的蜜蜂、摩洛哥的深黑色蜜蜂、尼羅河流域體型微小的橘色蜜蜂、吉力馬札羅山區據說性格很溫和的蜜蜂。他把這個來自異國的蜂群帶到一座位於泥炭沼澤中的研究站,遠離其他那些帶有缺陷基因的蜜蜂。他在原始的荒地獨自進行無數次的育種測試之後,培育出了巴克法斯特蜂――牠很快就被冠上了「超級蜜蜂」的稱號。這種蜜蜂呈棕褐色,十分健壯,不輕易刺螫其他動物,生產力非常高,而且還能抵抗當時已被稱為「蜜蜂壁虱病」的那種怪病。到了1980年代,巴克法斯特蜂已經在世界各地銷售了。蜜蜂育種者非常少,亞當弟兄更是成了少數中的少數:他是養蜂界的名人。

然而,蜜蜂又再次遭到攻擊。一種名叫蜜蜂蟹蟎的亞洲蟎蟲大舉入侵歐洲與美洲。「只有天生遺傳到完全抵抗力的品種或品系,」亞當弟兄在1991年宣告,「才是這個威脅的終極解決方案。」然而研究工作還沒能開始,巴克法斯特修道院的院長就因為堅信亞當弟兄與日俱增的名氣與他的神職工作相衝突,而令他卸下養蜂工作。他於1996年抱憾而終。「修道院中一直沒有人完全取代他的地位,」兩年前重新開始巴克法斯特修道院傳奇養蜂事業的克萊兒.丹斯利說。

與此同時,養蜂業的狀況持續惡化。2007年,會造成整個蜂群迅速慘死的「蜂群衰竭失調」突然在歐洲與美洲大量出現。新聞報導把這個現象稱為「對全球農業的威脅」和一場「地球的空前災難」。這些標題不是危言聳聽:大多透過蜜蜂進行的昆蟲授粉行為,對世界上三分之一的食物供給至關重要。

蜜蜂研究人員(很多是受到亞當弟兄啟發)為了了解蜂群衰竭現象加緊研究。多數研究人員推斷,此一現象並非如他們起初所想那樣由單一因素引發,而是害蟲、病原體、棲地流失及有毒化學藥劑加總起來的致命後果;蜜蜂蟹蟎是其中一個重要因素。今日,多數的大型養蜂場都使用殺蟲劑來消滅蟎蟲――這充其量只是權宜之計。為了避免使用化學藥劑,有些蜜蜂研究人員開始重拾亞當弟兄的做法,培育第二代超級蜜蜂。不過這次他們使用的是包括基因改造在內的現代科學工具。有些人則鼓吹完全相反的做法,甚至比亞當弟兄的方法還要天然。不用化學藥劑、不做人為操控――讓蜜蜂自行演化!

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