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Jun. 2015

幽鶴國家公園

 
過去,幽鶴國家公園只是荒野鐵路上的一座小站,現在,它是科學研究與欣賞美景的熱門去處。
歐哈拉湖隱身在加拿大洛磯山脈中,海拔高度超過2000公尺,「宛如群山環抱的一顆翡翠,」古生物學者查爾斯.沃爾科特在1911年如此寫道。好幾代畫家都曾經在這個被稱為「萬靈觀景點」的地方作畫。攝影:彼得.艾西克 Peter Essick

歐哈拉湖隱身在加拿大洛磯山脈中,海拔高度超過2000公尺,「宛如群山環抱的一顆翡翠,」古生物學者查爾斯.沃爾科特在1911年如此寫道。好幾代畫家都曾經在這個被稱為「萬靈觀景點」的地方作畫。攝影:彼得.艾西克 Peter Essick

一個世紀之前,擔任史密森學會總幹事、同時也是當時著名古生物學者的查爾斯.都利特.沃爾科特,在加拿大幽鶴國家公園菲爾德山的側坡找到了兩個改變他一生的發現。第一個發現是堪稱世界第一的化石層,這座採集場今日即是以他為名。第二個發現則是他的第三任妻子瑪莉.沃克斯。他在不久後便以她娘家的姓氏,將一個已經成了化石的海綿屬名定為「沃克斯亞」(Vauxia)。

幽鶴國家公園是加拿大洛磯山脈的公園中最壯麗,卻也最受到忽視的一座,而現代的訪客會將注意力集中在第一個發現之上,也是很自然的事。聯合國教科文組織在1980年將沃爾科特採集場所在的伯吉斯頁岩層指定為世界遺產。幾年後,演化生物學者史蒂芬.傑.古爾德在暢銷書《奇妙的生命》中把伯吉斯頁岩層稱為「最珍貴、最重要的化石場」。這裡完好地保存了大量寒武紀的海洋生物化石――目前已經發現了超過20萬件奇形怪狀的標本,還有無數的其他化石待發掘。

然而,伯吉斯頁岩層的生命型態在古爾德和其他研究者眼中都處於演化的盡頭,沒有生活在現代的後裔。寒武紀的生物種類遽增,而多數演化譜系都在這之後消失,古爾德以此主張「天時地利」就和「適者生存」一樣重要。演化是否有部分要靠運氣?自然史是否受機運所支配?自從他提出這個主張,一場科學辯論就一直延續至今――但是爭論大多距離這座國家公園很遙遠。要了解幽鶴本身的魅力,最好把焦點放在當年同樣在那片山坡上的那位傑出女性:瑪莉.沃克斯。她的家族就有著一段機運決定命運的歷史。

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