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Feb. 14 2019

月全食巧逢隕石撞擊同框!

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  • 月全食巧逢隕石撞擊同框!

這可能是我們第一次遇到這麼巧的事情:月全食與月面閃光巧合同框!現在,天文學家正在月球表面尋找這顆新的隕石坑呢!

影像左側的白色光點,就是在1月20日月全食期間發生月面隕石撞擊事件的位置。
PHOTOGRAPH BY CHRISTIAN FRÖSCHLIN

1月20日星期天,西半球的民眾欣賞到近十年來最後一次號稱「血月」的月全食。正當地球上的眾人欣賞月球發出緋紅色的光芒之時,有些幸運的觀察者發現了意想不到的驚喜:太空岩石撞擊月球所發出的閃光!

「這是罕見事件的罕見排列,」紐約石溪大學的博士候選人賈斯丁.科華(Justin Cowart)這麼表示:「大概每個星期都會有這種大小的流星體撞擊到月球,」但如果此次事件獲得確認,那可能是我們首度在月全食期間記錄到這樣的撞擊事件。

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Reddit上有位眼尖的網友在月全食時發現了這次可能的撞擊,並將照片發布到r/space的天文愛好者社群,請網友幫忙鑑定。由於有許多在月全食可觀看範圍內的網友也發布了這個亮點的照片或是影片,消息迅速地在社群媒體上傳了開來。

一開始,許多科學家對這個撞擊事件抱持著懷疑的態度。多倫多大學的行星科學家莎拉.瑪斯魯爾(Sara Mazrouei)在看到推特上的一陣喧擾後表示:「我那時候在想,這可能只是某種局部效應,或是相機有點問題。」

撞擊所產生的閃光既微弱又短暫,因此看起來很像是相機上的壞點。但是一張又一張在相同位置有白色小點的影像證實:在世界時4:41,月全食才剛開始時,在月面西部近89公里寬的比爾吉(Byrgius)隕石坑南部,出現了一個閃爍的小亮點。

瑪斯魯爾表示:「大家似乎都拍攝到了同一個亮點。」這一切顯示,閃光的確是由撞擊事件所產生。

美國航太總署(NASA)戈達德太空飛行中心(Goddard Space Flight Center)的科學家諾亞.佩特羅(Noah Petro)說:「全世界沒人知道他們會目擊這樣的事件。」

101科學教室:月食。月全食又稱「血月」,有些古老的文明認為月全食是不祥的徵兆。但現在這樣的天象帶給我們的卻是興奮和好奇。不像日食通常得要長途跋涉才能得見,月全食發生時,通常沐浴在夜色中的半個地球都能看到。為什麼會發生月全食?月全食又為什麼帶有血紅般的色澤呢?讓我們透過影片一起來了解吧!

滿月太亮了!

可不只是有業餘天文學家和追星族公民科學家關注此一撞擊事件,西班牙韋爾瓦大學(University of Huelva)的天文物理學家荷西.瑪利亞.馬迪耶多(Jose Maria Madiedo)是「月面撞擊偵測和分析系統」(Moon Impacts Detection and Analysis System,簡稱MIDAS)計畫的共同主持人,他一直致力讓此計畫的八架專門觀測月球的望遠鏡,能在月全食期間尋找這樣的撞擊事件。

「月面撞擊偵測和分析系統」團隊通常會搜尋月面上代表隕石撞擊跡象的微弱閃光,以了解撞擊月球的太空岩石。但是大多數的撞擊事件都非常黯淡,難以在滿月期間觀察。該研究團隊通常是在新月的前後五天,完成了大部分的觀測工作。但是,月全食會讓滿月的光芒黯淡下來,這讓科學家多了個難得的機會可以尋找月面上的微弱閃光。

到目前為止,他們還沒有成功地觀測到月全食時發生的撞擊事件。但是馬迪耶多並沒有失去希望:「我內心有某種聲音告訴我,這次該是時候了。」果然,他的努力得到了回報。

「我覺得這一切太值得了,」他這麼說。

換成地球呢?

科學家表示,接下來他們將收集各項觀測結果,以詳細研究這次的撞擊事件。此外,他們也很希望能夠拍攝到月面新隕石坑的影像。

「地球和月球的距離非常近,因此觀察月面的隕石撞擊,可以幫助我們更了解地球的隕石撞擊頻率。」瑪斯魯爾解釋道。他最近發表的研究報告表示,在遠古時期曾有大量的大型隕石撞擊月球和地球表面。

雖然地球的大氣層能保護我們不受太陽系中許多小型太空岩石的影響,但是這些衝入地球的流星體,仍會影響在地球周圍繞行的許多衛星,而這些衛星對導航、電信、天氣預報以及地表上的種種活動來說都非常重要。

馬迪耶多表示,觀察像月亮這樣沒有大氣層的天體被較小的隕石撞擊,會發生什麼後果,可以幫助科學家了解其他星球受到更大隕石撞擊的影響──包括我們的地球。

「只要了解小型隕石撞擊的後果,那麼我們就算沒有真正研究地表大型隕石撞擊,也能知道這帶來的影響。」

我們可以在這張「血月」暗面特寫的影像中,看到由流星撞擊所造成的閃光。
PHOTOGRAPH BY CHRISTIAN FRÖSCHLIN

掃描月表

不過,要在已經坑坑疤疤的月球表面找到新的隕石坑,得要費一番功夫才行。這時候我們就得靠美國航太總署的月球勘測軌道器(LRO)了,這艘軌道衛星是在2009年發射前往月球,繞行月球並以驚人的解析度研究月表。到目前為止,它已經記錄了月表地形的數百個變化,其中還包括了二十多個新的撞擊坑。

月球勘測軌道器甚至還曾經在撞擊閃光報告剛出爐,就發現隕石坑的紀錄。 2013年3月17日,美國航太總署馬歇爾太空飛行中心(Marshall Space Flight Center)的研究人員在月表發現類似的微弱閃光,藉由比較閃光事件前後由月球勘測軌道器三個相機所拍攝的月表影像,科學家回溯撞擊的碎片條紋,找到了當次撞擊所產生的隕石坑。

至於這次的閃光事件,負責月球勘測軌道器相機的團隊並沒有在例行拍攝之外特別觀測此次撞擊的隕石坑。月球勘測軌道器的計畫科學家佩特羅解釋,基本上軌道衛星是以隨機採樣的方式對月面進行拍攝,因此科學家可以計算出某段時間內的平均撞擊次數,如果特別轉向拍攝新的隕石坑,會影響他們的統計抽樣結果。

雖然如此,研究人員還是可以盡力將新隕石坑的所在位置範圍縮小,詳細研究撞擊的更多細節,並搜索月球勘測軌道器的影像資料,尋找是否拍攝到正確的月表區域。馬迪耶多和他的研究團隊正努力估計撞擊的能量和質量,以幫助計算隕石坑可能的大小和位置。他初步的估計顯示,這顆太空岩石的大小和足球差不多,造成的隕石坑則約有7至10公尺寬。

石溪大學的科華也試圖利用業餘天文學家克里斯汀.弗洛斯林(Christian Fröschlin)所拍攝的影像,縮小隕石撞擊的可能位置範圍。根據他的估計,隕石坑位於月表南緯29.47度、西經67.77度左右。但真正準確的位置很難確定,畢竟影像中的每個像素,代表了約4公里寬的範圍。

「因此,如果我們瞄準那個位置,但又偏離了一個像素遠,那可就完全錯過這個隕石坑了。」他這麼說道。

佩特羅說,不論最後月球勘測軌道器是否拍攝到這個新的隕石坑,這一連串的事件都顯示出,在收集與自然現象有關的資料時,社群媒體可以發揮相當重要的作用,但卻經常被我們忽略。

「我說,這發生在月全食的時候實在太酷了,」他補充道:「這次的觀測更顯示出,月全食比我們想像的還更酷!」

撰文:MAYA WEI-HAAS

編譯:林宇威

延伸閱讀>>月亮竟然帶電?滿月更是電力十足!/ 地球上看不到的月球背面

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