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Jul. 2019

發射升空!接下來呢?

發射升空!接下來呢?

我們這幾十年來似乎哪裡也沒去,然而太空旅行的新世紀即將來到,在探險的同時競逐利潤。

50年前的這個月,人類登上了月球,那是歷史上令人驚歎的一刻,不僅是因為人類首次造訪另一個世界是史上最偉大的科學成就之一,或因為這是全球兩大超級強權間浩大競賽的頂點,雖然這兩點倒也都是事實。

《紐約時報》在頭版刊登了阿契博得.麥克列許的詩,素有「美國最受信賴的人」之稱的新聞主播華特.克朗凱則將會說,未來500年的人類都將視登陸月球為「有史以來最重大的功績」。

然而,最終的意義其實不在於太空競賽已經結束,或是達成了一項過去無法想像的里程碑。

這個成就其實只是個開始。

一個新時代的開始,人類開始想像所有可能性、所有可能去探索甚或可能居住的地方。我們原本是在陸上旅行的物種,開始海上旅行後影響觸及整個星球,然後當動力飛行讓我們能在空中翱翔,我們又征服了地球上方的大氣層,現在更注定成為浩瀚新領域中的朝聖者。我們是太空旅行者──而且,在這場意義非凡的勝利幫我們克服著名科學家暨作家以撒.艾西莫夫稱之為「行星沙文主義」、認為只有地球適於人類居住的心態後,我們很快就會成為外星物種。「地球人」一詞不再足以描述我們的本質。

這一切都是1969年7月20日阿波羅11號的登月小艇「鷹號」降落在月球表面之後,大眾在狂喜和驚奇下的普遍期待。最偉大的旅程終究始於足下。一個人的一小步是全人類的一大步。

時任NASA署長的湯瑪士.佩恩很快就鎖定火星,而且不只是當成未來哪天可能達成的目標,而是一項經《國家地理》雜誌披露、有具體期程的計畫。出發:1983年10月3日,12名組員分別搭乘兩艘由核子火箭推進的75公尺長太空船。進入火星軌道:1984年6月9日,在火星表面進行為期80天的探索。返回地球軌道:1985年5月25日。

登上月球這一壯舉不知怎地讓全人類都一舉升級了,讓我們有信心能真的更深入太空。「不管我們走到哪裡,大家說的不是『欸,你們美國人做到了』,而是『我們做到!』」阿波羅11號指揮艙的駕駛麥可.柯林斯回憶說道:「我們大家,我們這個物種,我們人類做到了。」

維珍銀河的團結號已經可在80公里以上的高度飛行,也就是NASA認定的太空開始的距離。此處照片攝於2015年。攝影:丹.溫特斯 DAN WINTERS

維珍銀河的團結號已經可在80公里以上的高度飛行,也就是NASA認定的太空開始的距離。此處照片攝於2015年。攝影:丹.溫特斯 DAN WINTERS

距離日出還有幾小時,巴士在哈薩克南部偏遠的大草原上孤獨地行駛了好幾公里。

最後,巴士突然轉彎進入一條有入口管制的小路,接著來到一棟巨大的破敗建築。全副武裝、身穿迷彩服的俄國和哈薩克保全軍官似乎團團圍住了這個泛光燈照亮的地方,在這個停機棚裡有一艘簇新的火箭太空船。

我之所以來到貝科奴太空發射場,是因為這裡是地球上唯一可以讓我觀看人類搭乘火箭奔向太空的地方。這些人在宇宙中唯一可以飛去的地方就是國際太空站,位於地球上方約400公里處,幾乎還不到地球到月球距離的千分之一。

自從NASA讓太空梭除役以來,過去八年美國太空人唯一能前往國際太空站的方式,就是搭相當於俄國NASA的俄羅斯聯邦太空總署便車,單人來回一趟約需8200萬美元。
登月50年之後,我們在太空中的進展就是這樣,如果所謂的「我們」指的是全人類。確實,聽起來這基本上就是沒有任何進展,至少以1969年那股遠大前程的標準來看是這樣。12個人――都是美國人、都是男性――曾踏上月球,但1972年後就沒有了。

當然了,若換另一種方式來看,我們在太空中做的一些事情可謂不凡。

我們派了無人太空探測器去探索太陽系其他所有行星,得到驚人的照片和珍貴的資料。兩艘航海家號太空船飛速穿越了太陽系、進入星際空間,這是首次有人造物體做到這件事。這兩艘太空船遠在170億公里外,但仍與我們保持聯繫。

由於航海家號能在虛空中永久航行,而太陽和地球又有有效期限,可以想像,太空中這些轎車大小的永恆旅行者將是人類曾經存在的唯一證據。同樣可以想像的是,繼承人類的物種屆時早已掌握星際旅行,希望他們能因這兩艘船的成就而給我們一些肯定。

若是果真如此,那麼他們可能會把歷史上的這個時刻――2010年代末至2020年代初――稱為「轉折期」。這是物理學家吉姆.凱若瓦拉對現今商業太空產業狂熱發展情況的描述,他曾監督過發射人造衛星的過程。

凱若瓦拉說,我們正處在「太空移民暨人類地外時代真正開端」的黎明。(凱若瓦拉目前主持一家名為OffWorld的公司,該公司打算送數百萬個機器人到太空,讓內太陽系變成一個「對生命和文明更美好、更宜居、也更生機蓬勃的地方」。)

凱若瓦拉所提出的迷人預言有很大的討論空間,部分原因是挫折和延誤基本上是邁向進步時一直都會碰到的。

然而不可否認的是,太空裡正醞釀著大事。兩家美國公司即將為他們的太空船原型取得認證,NASA署長吉姆.布萊登史坦說,這讓NASA「很快就可以在美國土地上用美國火箭送美國太空人上太空。」這些太空船可能會在今年底或是明年初就可以執行載人任務。

同時,「維珍銀河」和「藍色起源」這兩家私人公司所打造的太空船也有了重大進展,讓我們距離新穎的太空觀光時代又更近了一步。一開始,這些太空船會先把富裕的客戶送到90至100公里處的高空,也就是外太空的邊緣,客戶將在那裡體驗無重力失重狀態,並觀看地球的藍色曲線。目前「只要」花費約20萬美元就能體驗這一切――不過兩家公司都說,價格很快就會下降。

藍色起源也刺激了人類重返月球的競賽,他們5月時宣布正在建造一艘名為「藍色月球」的登月艇。這艘機器人載具將能運載6公噸半的貨物,可能在2024年就能讓太空人登上月球表面。

1月時中國驕傲地宣布在人類月球探測方面「開啟了新的一章」,讓一艘無人太空船在月球背面軟著陸,成為首艘降落在那裡的飛行器。該船在月球上放出一臺探測器,同時
搭載一個「迷你生物圈」,以測試果蠅和幾種植物與種子能否在月球環境中共同創造出一個自給自足的食物鏈。中國於4月宣布,計畫在十年內於月球南極區建立一個研究站,不過中國國家航天局對自己打算在多久之後讓航天員降落在月球表面卻三緘其口。

以色列自視為有膽量的「新創國家」,卻於4月嚐到先喜後悲的滋味,當時一家名為SpaceIL的非營利集團創下紀錄,成為第一家成功以飛行器環繞月球的私人公司。該公司企圖讓以色列成為第四個在月球軟著陸的國家,卻以硬摔收場。

而日本官方太空機構「宇宙航空研究開發機構」於3月宣布,將與豐田汽車合作開發一款載人月球車,讓太空人能在月球表面行駛1萬公里以上的距離。

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DEC. 2020

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