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日本人篤信,浸浴可以退病招福,亦有所謂的「森林信仰」,視那自山中自然湧出的溫泉為神聖的象徵。種種紀載都顯示出,日本人對於溫泉存有一種感恩惜福的態度,溫泉被認為是大自然所賜予的恩惠,更是不可或缺的傳統文化之一。

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而追溯到日本最古老的溫泉─擁有三千年歷史的「道後溫泉」,其在8世紀的歷史書《日本書紀》中就有記載,同時流傳著許多神話佚事。傳說中,一隻腳受傷的白鷺每天都會飛到岩石間流出的溫泉浸泡而痊癒,村民們好奇地用手去摸,才發現了這處溫泉。

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道後溫泉原為建造於1894年的溫泉浴場,也是過去深受日本皇室所喜愛的湯泉,為第一個被指定為重要文物的公共浴場。三層木結構城堡式建築彰顯出昔日古色古香的歷史風,擊響屋頂振鷺閣上的刻太鼓,悠遠的鼓聲在溫泉之鄉久久回蕩,這響徹四方的鼓聲還被列為「最動聽的音樂風景」日本百選之一。

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沿著本館前門行走至後門,瞬間竟有種豁然開朗之感,原來後門才是過去皇室的進出口,所見環境更為氣派華貴。在本館內則設有1899年建造的皇室專用的湯殿「又新殿」和「神之湯」、「靈之湯」等湯池,日本文豪夏目漱石亦在此創作出文學巨著《少爺》。據說,宮崎駿的電影《神隱少女》中,湯婆婆湯屋的靈感也是來自於此,讓道後溫泉更加聲名遠播。

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