在維多利亞時代,人們非常重視教育,當時發展出一連串與電力、化學和工程相關的新科技,人類所能達到的成就似乎沒有極限。識字率和中學就讀率也大幅提升。不過在19與20世紀大部分的時間中,只有菁英才能讀大學。

成為菁英,就是國家未來領導人的預備人選,這種觀念孕育出大學的祕密結社。主要的想法在於,讓大學時期的團結與情誼,能夠延續到畢業之後, 如此匯集出強大但是隱形的人際關係網絡,有助於將來的事業。

公元1776年,「斐陶斐學會」(Phi Beta Kappa Society)在維吉尼亞州威廉斯堡的威廉與瑪麗學院(College of William and Mary)成立了, 這被視為最早成立也最傑出的大學祕密結社。這個學會可以追溯到更早期的「扁帽俱樂部」(Flat Hat Club)。

但扁帽俱樂部使用的是拉丁字母,斐陶斐學會則是第一個使用希臘格言:「對學習的熱愛是生活的指南。」入會者要參加入會儀式、發誓,並且學習會員彼此辨認的符號與格言。

公元1832年,斐陶斐學會成為公開社團。位於康乃狄克州新哈芬的耶魯大學,兩名學生成立了一個新的祕密兄弟會「耶魯骷髏會」(Skull and Bones Society),很快這個結社就因為成為美國當代最具幕後影響力的社團而成名。這個社團無法申請進入,而是每年15位老成員會以在路上「拍肩」的方式招收新成員, 會員是終身的。社團位於高街上一棟沒有窗戶的建築,稱為「墳墓」(tomb)。耶魯骷髏會的會員人稱「骨頭人」(Bonesmen)。和共濟會與光明會一樣,有謠言指出耶魯骷髏會的成員參與了各種陰謀,包括控制了美國中央情報局。這些年下來,許多骨頭人在公領域和私領域都成為領導者。

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