從霸王龍變成雞

你會把霸王龍跟雞搞混嗎?怎麼可能!我們都知道霸王龍是聰明的捕食者,恐龍中最可怕的一種;而雞就是無害的小動物而已,甚至還有點笨!不過呢,經過很多年的研究,無限多次的辯論,古生物學家終於發現,當今世上和兇猛的霸王龍親緣關係最近的動物是雞。證據是什麼?目前看來是在霸王龍骨骼化石裡發現的一種蛋白質,如今只存在於鳥類身上,而不是爬蟲類。也就是說,鳥的祖先要往獸腳亞目中去找。獸腳亞目是一群肉食性恐龍,身上長滿羽毛,而且會下蛋,牠們的後代子孫都是這樣。

2億年前
有一小群已經長出羽毛的獸腳亞目恐龍開始一步步縮小體積。牠們具備滑翔的能力。

1億年前
原本比較屬於爬蟲類特質的牙齒消失,此後開始發展出不同形狀與大小的鳥喙。

5500萬年前
鳥類發展出拍擊翅膀飛行的能力;而同一時間,昆蟲的體型開始變小,成了牠們的主要獵物。

恐爪龍 Deinonychus
這種恐龍兩隻後腳上都有可伸縮的尖爪,所以叫做恐爪龍。不過更有趣的可能是牠身體和前肢上的羽毛,這些羽毛就算不能讓牠真的飛起來,也能幫助牠敏捷地跳到獵物背上。

霸王龍 Tyrannosaurus Rex
誰都知道霸王龍的大名,但恐怕不是誰都知道最近的古生物學研究顯示,牠和金絲雀的親緣關係比跟蜥蜴還近。霸王龍屬於獸腳亞目,這類肉食性恐龍擁有極為發達的後腿,但前肢非常短小。

好啦,誰還能說恐龍全部滅絕了?現在鳥類活得好好的,還能告訴我們很多關於牠們的史前「兄弟」的事情。古生物學家還在繼續研究中,希望找出更多真相⋯⋯

始祖鳥和公雞的比較

在德國索恩霍芬(Solnhofen)發現的一個1億5000萬年前生物的化石遺骸,讓科學界震驚無比,因為牠同時具備多項鳥類和恐龍的典型特徵。科學家把牠命名為始祖鳥。牠有一條長長的尾骨,嘴裡有小小的牙齒,看起來分明是一隻小恐龍;但牠的前腿有羽毛的印痕,類似翅膀,證明了牠也是一隻鳥。那一年是1861年,當時的人還不了解這兩種動物之間的關係。

 

鳥的骨頭(和始祖鳥的不同)是中空的,能減少骨骼重量,讓鳥類在飛行時容易升空。這些中空的骨頭內部有一套結構,在空腔中穿插交織,以提高骨頭的強度。

各種羽毛都是從鱗片(就像爬蟲類身上那種鱗片)的變形發展而成,最早的羽毛是絲狀的,然後長成小毛叢,後來才發展成結構堅固、不對稱的完整羽毛,使鳥可以飛。

手伸出來比一比:始祖鳥的前肢特徵介於伶盜龍和鳥類之間,可以看出牠的手指數量逐漸減少,骨骼趨向融合,最後形成鳥類的翅膀。

始祖鳥 Archaeopteryx
始祖鳥的骨骼有一些爬蟲類的特徵,包括尾骨、牙齒、小型顱骨,以及前肢上的指爪;但牠也有兩根鎖骨融合而成的叉骨,以及最重要的一點:牠有羽毛,和所有的鳥類一樣。

公雞
公雞的胸骨呈流線型,這樣上面就可以附著大塊強健的胸肌,用來帶動翅膀起飛。今天的鳥都沒有牙齒,但是都有喙,形狀取決於牠們所吃的食物種類。

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