小小一針威力無窮
疫苗接種

  人體的免疫系統非常神奇複雜,目的是保護人體於外來的侵害。疫苗接種是利用免疫系統的自然特性來幫助我們抵抗特定的疾病。以下簡單說明免疫系統,以了解疫苗運作的原理。免疫系統中最重要的一類細胞是白血球。白血球在我們全身各處產生和儲存,隨時都在巡邏,搜尋入侵者。兩種重要的白血球稱為吞噬細胞和淋巴細胞。吞噬細胞會把特定分子附著在入侵細胞的表面,將之標記為要消滅的對象,然後加以吞噬。它是免疫系統中的「搜索和殲滅」細胞。淋巴細胞則是來自骨髓,成熟的淋巴細胞稱為B細胞(B代表骨髓,bone marrow),而遷移至胸腺之後發展成熟的淋巴細胞則稱為T細胞(T代表胸腺,thymus)。



  而疫苗接種的原理是這樣的:入侵者進入人體時,體內有各種輔助細胞會把B細胞吸引到入侵地點。B細胞會產生稱為抗體的Y形分子,鎖定入侵者的特定分子形狀,並通知T細胞前來破壞它。之後抗體仍然會留在身體中,像是一種記憶或是分子檔案櫃,當同一種入侵者再次出現時,免疫系統就可以立刻加以殲滅。這個分子檔案櫃就是疫苗接種成功的基礎。



  1 7 9 6 年, 英國外科醫生愛德華. 簡納(Edward Jenner,1749-1823)開始對感染過牛痘這種輕微疾病的擠奶女工感到興趣,因為這些女工不會感染天花這種嚴重的疾病。於是他在一個男孩身上接種少量牛痘,幾星期後再讓他接觸天花。男孩沒有出現感染天花的跡象,因此他斷定是這個接種手續給了男孩免疫力。如今在美國,兒童照例都會接種疫苗以預防各式各樣的疾病。正是因為疫苗接種非常有效,所以我們絕大部分都沒有聽過這些疾病。不幸的是,有些父母拒絕讓孩子接種疫苗,結果有的疾病又開始重新出現。



這樣真的有效嗎?
臨床試驗

為了知道一種新藥或治療方式是否有效,並確保我們了解藥品可能的副作用,因此必須經過臨床試驗。這些試驗分階段進行。

• 第零階段:10-15名受試者⸺ 藥物有什麼作用?
• 第一階段:20-80名受試者⸺藥物是否安全?有什麼副作用?
• 第二階段:100-300名受試者⸺藥物有效嗎?有不尋常的副作用嗎?
• 第三階段:1000-3000名受試者⸺對藥物的療效和安全性進行最後確認
• 第四階段:在銷售期間持續監測臨床試驗的「黃金標準」是雙盲試驗,受試者和醫生都不知道哪些受試者服用的是藥物,哪些服用的是安慰劑。

 

本文選自《科學大演化:從發現、發明到創新,細數改變科學史的重大里程碑》博客來誠品金石堂現正販售中。