矮行星
矮行星就像真正的行星一樣有夠大的質量,能藉由本身重力變成球形。但矮行星的重力不足以清除軌道上的其他天體。

 

本圖選自《圖解太陽系》

 

行星形成時,能夠清除軌道上像是小行星這類的小天體,將它們拉近合併,或是甩到別處。矮行星則無法清除軌道上的小天體,不過它們的的重力可能足以捕獲自己的衛星。

國際天文聯合會在2006 年同意了矮行星這種新天體的定義。最著名的矮行星當然就是曾為第九顆行星但後來被降級的冥王星,它的軌道離太陽非常遠,位在太陽系邊緣寒冷的古柏帶內。後來太陽系外側這個區域發現的幾個類似天體,也和冥王星一起被歸類為矮行星,包括鬩神星(已知最大的矮行星)、妊神星(Haumea)和鳥神星(Makemake)。位於火星和木星之間小行星帶內的小行星─穀神星,也在2006 年被升格為矮行星。

發現冥王星
1930 年,美國天文學家克萊德‧ 湯博想找到造成海王星和天王星軌道不穩定的假想第九行星─「X 行星」,結果發現了冥王星。當時冥王星被稱為第九行星,不過後來我們發現冥王星的質量太小,不足以產生足夠的重力來拉扯這些氣體巨行星。它的軌道傾斜且偏心率極高,這是古柏帶天體的典型特徵。

冥王星又小又遠,因此很難拍到清晰的影像,即使是哈伯太空望遠鏡也無法解析出小於數百公里寬的細節。從上方的影像可以看出冥王星的自轉,暗色區域是紫外線輻射和太陽風粒子使甲烷與乾冰反應而產生的的富碳殘留物。

冥王星內部構造
冥王星大約有60%的質量是岩質核心,周圍覆蓋著由水冰組成的地函。這顆矮行星表面冰冷斑駁,薄薄的地殼由氮、水、二氧化碳和甲烷組成,且會隨著冰塊季節性蒸發與重新凍結而變色。

  • 薄薄的地殼主要由冰凍的氮組成。
  • 水冰組成的地函
  • 富含矽酸鹽的岩質核心

冥王星的衛星
冥王星有五個已知的衛星,這些衛星的英文名字都跟古典神話中的冥府有關。1978 年由美國天文學家詹姆斯‧ 克里斯蒂(James Christy)發現的冥衛一凱倫(Charon)是冥王星最大的衛星,以希臘神話中冥王黑帝斯(Hades)的擺渡人命名。另外四顆較小的衛星,是在21 世紀由哈伯太空望遠鏡發現的。冥衛二(Nix)和冥衛三(Hydra)的直徑約為100 公里,而冥衛五(Styx)和冥衛四(Kerberos)的直徑則只有20 公里。

尺寸比較
冥王星的直徑只有冥衛一的兩倍。相對於冥王星,冥衛一並不小,這表示兩個天體是在相同的時間由相同的物質形成的,冥衛一因自轉引起的不穩定而脫離了冥王星。

 

 

 

《圖解太陽系》

 

 

 

 

 

本文選自《圖解太陽系》,博客來誠品金石堂大石商城現正銷售中。

看見齊柏林
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