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今年6月中,在華盛頓總部的國家地理年度探險家論壇上,攝影師卡斯坦.彼得與新任的青年探險家,火星好奇號探測車計畫的參與科學家貝塔妮.埃爾曼同台座談。在問答環節中,一位觀眾問卡斯坦.彼得,如果可以派人去火星探測,他參不參加。這位曾深入活火山口、探索有毒坑洞、在冰川裡潛水、騎駱駝穿越撒哈拉沙漠的傳奇攝影師給了一個讓人意外的答案:「如果去了回不來的話,我可不去。」

讓這位早已 習慣出入險境的探險家特別思考生命安全的原因,應該是因為他的好友,龍捲風追逐者、國家地理探險家提姆.薩馬拉斯,以及他的兒子保羅和氣象學家卡爾.楊兩週前才在一次追風行動中喪命。彼得曾多次參與薩馬拉斯的追風行動,在會中提到他們為了了解神出鬼沒的龍捲風的科學調查歷程,幾度哽咽。

在這期雜誌中,詳細登載了薩馬拉斯的追風行動,以及他最後一次碰上的強大龍捲風如何帶走了這位優秀的工程師、偉大的探險家以及其他21人的性命。

如文章中再三強調的,薩馬拉斯不是一位追逐刺激的探險家,他儘管熱愛追風,但極為審慎,隨時將團隊的安全放在第一位。他們的罹難,告訴我們自然力量的可怕與難以捉摸,也更說明了人類生命的渺小。然而正是在這卑微的渺小當中,追風人對知識探索的執著也更形偉大。

薩馬拉斯的例子也提醒我們,人類知識的累積有時要付出極高的代價。沒有前人的前仆後繼,就沒有我們高枕無憂的享受知識的成果。謹以此獻給所有獻身於拓展人類知識疆界的科學家與研究者。