週二的火箭爆炸事故據報並未造成人員受傷。

一艘火箭在發射六秒鐘後升空失敗,毀了一項再補給國際太空站的任務。 Photograph by NASA TV via AP
一艘火箭在發射六秒鐘後升空失敗,毀了一項再補給國際太空站的任務。
Photograph by NASA TV via AP

美東時間本週二晚上,一艘載有國際太空站補給品的「心宿二」(Antares)火箭於發射六秒鐘後爆炸,在夜空中燃燒成一團大火球。

這艘無人火箭在當地時間晚上6點22分發射並直線升空,接著從尾部開始爆炸,墜毀在維吉尼亞州的瓦勞埔飛行中心(Wallops Flight Facility)。美國航太總署(NASA)宣稱這是一場「不合常理的災難」。位於華盛頓特區附近的發射場並未傳出人員受傷的消息。

火箭上搭載的「天鵝座」(Cygnus)補給太空船載有超過2.2公噸的補給品與科學實驗設備,準備運送給國際太空站(ISS)上的太空人。實驗設備中包含一具流星探測器和打算用來檢測太空人腸道細菌(微生物群系)的器材。

儘管火箭搭載了617公斤的食物,這次的損失並不會導致太空站上的人員面臨糧食短缺的問題。太空站已經在本月稍早時由一艘歐洲太空船進行再補給。

由該火箭製造商——維吉尼亞州杜勒斯市「軌道科學公司」(Orbital Sciences Corp.)的Richard Straka所領導的事故調查工作,將於美國聯邦航空署的調查員完成在事故現場蒐集所有紀錄與殘骸後展開。軌道科學公司是兩家發射貨運太空船至國際太空站的美國公司之一。另外一家則是位於加州霍桑的「太空探索科技公司」(SpaceX)。

週二的爆炸始於靠近火箭底部的地方。 Photograph by NASA TV via AP
週二的爆炸始於靠近火箭底部的地方。
Photograph by NASA TV via AP

 

太空計畫資訊網站Space Policy Online的Marcia Smith指出,墜毀的心宿二火箭所使用的俄羅斯製NK33火箭引擎是四十幾年前製造的,經過整修後用來作為火箭的第一節(火箭底部最先點火的那一節,也是這次爆炸的部位)。NASA於2008年以19億美元委託軌道科學公司進行八次再補給任務,這次失敗的任務是八個任務中的第三個。

根據NASA,這次發射的太空船上也有專供安全通訊使用的加密設備。這引發了美國各界對國安問題的擔憂。在爆炸發生近一個小時後,墜毀地點的海灘上仍可見到燃燒的殘骸。

撰文:Dan Vergano
編譯:向淑容

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