一直以來,學者都認為可可豆大約是在4000年前於中美洲馴化,但最新研究有了更有趣的發現。

這些來自馬雅古都卡拉克穆爾(Calakmul)的壁畫,描繪了可可豆的製作和飲用方式。PHOTOGRAPH BY KENNETH GARRET, NAT GEO IMAGE COLLECTION
PHOTOGRAPH BY KENNETH GARRETT, NAT GEO IMAGE COLLECTION

人類是從什麼時候開始種植巧克力的?這可不是什麼萬聖節主題的機智問答,而是生物學家和人類學家長年來一直想解開的謎團。可可豆在馬雅(Maya)和阿茲提克(Aztecs)等中美洲古文明中具有非常重要的地位,馬雅人和阿茲提克人都曾將巧克力用於宗教儀式中,並將可可豆當成貨幣使用,可以想見其珍貴程度;但是可可豆為什麼變得如此重要?又是如何受到人類重視的呢?

考古證據顯示,中美洲人類最早開始使用可可豆的時間大約是在3900年前。以往考古學家都認為,中美洲不僅是最先開始使用可可豆的地方,也是最早開始種植可可樹的地區。

不過,根據《通訊–生物學》(Communications Biology)刊載的最新研究結果,可可樹馴化的時間大約是在3600年前,而且地點並不是中美洲。

↑↑↑↑↑古代巧克力的做法 

為了追溯馴化可可樹的起源,研究人員分析了200棵可可樹的基因組,從中抽絲剝繭,試圖找出每個亞種之間的關係。在這個分析過程中,研究人員要找出足以透露馴化軌跡的指標,也就是遺傳分化程度。

植物馴化後,人類會選擇自己偏好的性狀,然後不斷繁殖,並持續改良植物的大小和風味等特徵。因此,馴化植物的基因歧異度就不會像同種的野生植物那麼高。

據推測,現在全球最珍貴的克里奧羅可可豆(Criollo)可能是最早馴化的品種之一,是由古馬雅人所種植。克里奧羅可可豆是極度稀少的巧克力原料(僅占全球可可豆產量的5%),由於風味濃郁、層次豐富,深受甜食愛好者的喜愛。只要是對可可豆有所了解的人都知道,在中美洲發現的克里奧羅可可豆與亞馬遜盆地所發現的有顯著差異。

「將各種不同的可可樹族群拿來比較就會發現,只有克里奧羅表現出與馴化事件相符的大量遺傳分化。」美國華盛頓州立大學(Washington State University)族群遺傳學家奧馬爾.科爾內霍(Omar Cornejo)說;他也是這份研究報告的主要作者。

科爾內霍表示,如果是這樣,早期的可可豆種植者可能是從另一種稱為庫拉萊(Curaray)的古老品種培育出克里奧羅。在培植一代又一代可可樹的過程中,可可豆的風味逐漸改變,可可鹼(產生苦味和興奮感的化合物)含量也漸漸增加。但在此同時,這種可可樹對於病蟲害的抵抗力也隨之下降,使得它愈來愈珍貴。

科爾內霍表示,可可樹的馴化時間大約介於2400年到1萬1000年前之間,而「最有可能的時間點」是在3600年前左右。令人驚訝的是,科爾內霍也發現克里奧羅可可樹最早的馴化地點是在南美洲(現今的厄瓜多),而不是以往所認為的中美洲。

不過,可可樹是怎麼從亞馬遜盆地跑去中美洲的呢?另一份最近發表的研究提供了可能的解答。考古學家在厄瓜多的馬由-欽奇佩文化(Mayo-Chinchipe)遺址,從石器和陶器上發現了美洲最早使用可可豆的證據,年代約可追溯到5300年前,比中美洲出土的考古證據早了1700年。由於馬由-欽奇佩文化與太平洋沿岸的其他族群有接觸往來,可可豆有可能是透過他們之間的交易而來到位於北方的中美洲。

證據顯示古代亞馬遜盆地的人類已經懂得如何加工及享用可可豆,而且時間比我們原先認為的早了1700年。PHOTOGRAPH BY GABBY SALAZAR, NAT GEO IMAGE COLLECTION

「可可豆成為流行,然後很可能是由在現今的哥倫比亞種植可可樹的農夫傳到北方,最終到了巴拿馬、中美洲部分地區以及墨西哥南方。」研究報告的共同作者麥可.布萊克(Michael Blake)在新聞稿中這樣寫道。巧克力的起源現在全面改寫,對於遠古時代的人類從何時開始使用可可豆、又是如何使用,我們也有了全新的研究方向,繼續發掘巧克力美妙滋味中隱藏的祕密身世。

 

撰文:Erin Blakemore

編譯:黃于薇

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