雖然它的外型不符合一般人印象中的冰山,但專家說出現這種常見形狀的原因其實很單純。

執行冰橋行動的飛機拍攝到的影像:照片右方可以看到一個平板狀的冰山漂浮在拉森C冰棚外的海冰之間。這個冰山銳利的角度和平坦的表面顯示它可能最近才剛從冰棚崩裂下來。PHOTOGRAPH BY NASA ICE

在這個被氣候變遷帶來的崩潰與混亂包圍的世界中,出現了一個井然有序、令人滿意的影像。

10月17日由美國航太總署(NASA)在網路上分享了一張冰山照片,它的外型是一個完美的長方形,有著平滑均等的牆面和90度的邊角。這個冰山看起來就像是一個漂浮在南極半島(Antarctic Peninsula)東岸外的巨大薄片蛋糕。

執行NASA冰橋行動(Operation IceBridge)的飛機在一次例行性的飛行調查中拍攝到這座冰山。冰橋行動是一個創新研究,目標是更了解南北極區域和全球氣候間的關係,該研究使用一隊飛機定期收集資訊。

「這座冰山銳利的邊角和平坦的表面顯示它可能最近才剛從冰棚崩裂下來。」NASA在推特上表示,將冰山源頭指向拉森C冰棚(Larsen C ice shelf)。

科羅拉多大學波爾德分校(University of Colorado at Boulder)的資深研究科學家泰德.斯坎波斯(Ted Scambos)說這個冰山高約40公尺,長度則在1.6到3.2公里之間。

「如果把它容納的大量冰加總起來,可以填滿加州所有的游泳池好幾次還有剩餘。」他說,而且請注意這片冰山和南極附近的浮冰比起來其實體積很小。

片狀冰山

紐約州立大學水牛城分校(University at Buffalo)的地球物理學家克莉絲汀.波伊納爾(Kristin Poinar)解釋說冰棚上到處都有裂縫和溝隙,平板狀的冰山其實比人們以為的還要常見。

「從遠方看起來,這些白色的冰山似乎完美無暇,但要是仔細看就會發現它們其實壓痕累累,到處都是裂縫。」她說。

「拉森C是一個很大的冰棚,它的冰有足夠時間去擴展開來而變得非常平坦。」波伊納爾補充說,所以當冰山沿著一個大冰棚既有的裂縫斷裂分開時,它看起來就會像是個大又平坦的長方形。一般來講,水面上見到的冰山只占總體積的1/10。水面下的冰山在崩裂時可能很光滑平坦,不過很快就會被海流所改變。

NASA噴射推進實驗室(Jet Propulsion Lab)的研究科學家艾瑞克‧瑞格諾特(Eric Rignot)也是加州大學爾灣分校(UC Irvine)的教授,他同意是拉森C巨大的體積能製造出這種長方形的冰山。

「從拉森C分離出來的冰山非常大,而之所以看起來四四方方或帶有直線的特徵,是因為它們是從冰棚上筆直延伸數百公里的裂縫所分裂出來的。」他指出:「在格陵蘭不常看到這種長方形冰山,是因為那裡比較溫暖,冰山會分裂成更小塊,而且那裡的冰川也比較小。」

融化中的南極

冰棚是一大塊與附近陸地連結的浮冰,而拉森C正是前線上最新的冰棚。拉森A在1995年崩解,拉森B則是2002年。

2017年,一塊接近德拉瓦州大小的冰山從拉森C斷開,這一塊百萬兆噸的冰是目前紀錄到體積最大的冰山之一。當愈多冰從拉森C崩裂,冰棚就會變得愈來愈不穩定,科學家很擔心如拉森A 和B那樣的崩塌事件會再度發生。

拉森C冰棚只是許多氣候科學家監控的事項之一,當氣候變遷造成南北極溫度持續上升時,科學家也更加擔憂南極即將融化。

不過波伊納爾指出,出現一座冰山不一定能顯示出冰棚的穩定度。

「你可以把冰棚想成一個銀行帳戶。」她說。雖然冰山常常從冰棚崩裂出來,但降雪會補回一部分冰。

撰文:SARAH GIBBENS

編譯:蔡雅鈴

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