體型與貓差不多大小的東袋鼬 (eastern quoll ),約在50年前就已從澳洲大陸上絕跡。如今科學家正努力從其他島嶼引進東袋鼬,讓牠們回到從前的棲地。

體型與貓差不多大小的東袋鼬,約在50年前就已從澳洲大陸上絕跡。如今科學家正努力從其他島嶼引進東袋鼬,讓牠們回到從前的棲地。

審美觀每人各有不同,但對於可愛的事物,大家的標準就比較相近了。而擁有一身斑點的澳洲原生小型有袋類動物東袋鼬,無論是誰見了,都一定會驚呼「好可愛!」

2018年3月,科學家將20隻東袋鼬從塔斯馬尼亞島遷移到澳洲大陸,也就是牠們在50年前絕跡的棲地。

接下來,就讓我們來認識一下東袋鼬這個澳洲原生物種,看看牠們活潑大膽和討人喜愛的一面。

可愛小惡魔

東袋鼬擁有狐猴般的耳朵、神似老鼠的臉、貓一樣的身體,還有佈滿圓點的厚毛,外表可說是相當有特色。

不過,想在野外親眼見到牠們可愛的模樣並沒有那麼容易。東袋鼬是夜行性動物,白天幾乎都躲在窩裡睡覺,晚上才會出來覓食。

此外,東袋鼬在吃這方面並不挑嘴。牠們會吃昆蟲或腐肉,也會獵捕老鼠、兔子、鳥類和蜥蜴,甚至可以對體型比自己還大的動物下手。

塔斯馬尼亞搖籃山袋獾保護中心(Devil’s@Cradle)曾經培育過幾隻最近野放的東袋鼬,創辦人韋德.安東尼(Wade Anthony)表示,東袋鼬會從亦被稱為塔斯馬尼亞惡魔的袋獾(Tasmanian devil)手中搶走食物。

↑↑↑↑↑一度絕跡的小型有袋類動物東袋鼬,如今重返澳洲大陸

「我看到一隻東袋鼬領著袋獾,繞著一具動物屍體彷彿很歡樂地在跳舞;其實是那隻袋獾想把東袋鼬趕走,但東袋鼬卻能找到空檔跑回屍體,每次從屍體上偷走一點腐肉。」安東尼說。

說起來也是情有可原,畢竟戲弄堂兄弟姊妹很好玩,而東袋鼬和袋獾正是近親。牠們都是肉食有袋類動物,同屬於袋鼬科(Dasyuridae)。

最近重新引進東袋鼬的地點,是新南威爾斯州的波特里國家公園(Booderee National Park)。波特里國家公園的資深專案主管尼可拉斯.德克斯特(Nicholas Dexter)表示,已經滅絕的袋狼(thylacine)與東袋鼬也是親戚,親緣比袋獾稍遠一些。

此外,另外一種北方袋鼬(northern quoll)因為遭到獵物反撲,也面臨絕種危機。自從有毒的海蟾蜍(cane toad)在1935年被引進澳洲後,北方袋鼬的數量減少了95%。不過,有些北方袋鼬會避免食用海蟾蜍。雙親都有「提防蟾蜍」行為的北方袋鼬,與其他同類相比之下,較不會去吃蟾蜍。即使雙親當中只有一方懂得避開海蟾蜍,經過混種的後代也會展現相同的行為。

導致東袋鼬從澳洲大陸絕跡的原因有很多,包括疾病還有狐狸和野貓等天敵。PHOTOGRAPH BY NATASHA ROBINSON

研究人員還將純種北方袋鼬與混種袋鼬一起野放到滿是海蟾蜍的印度島(Indian Island),經過一年後,即便有些族群明顯減少,某些袋鼬的後代卻在充滿蟾蜍的環境中生存下來,可見這個現象與基因遺傳有關。

野生袋鼬的命運

既然東袋鼬擁有充足的生存能力,為什麼還會從澳洲大陸上絕跡呢?道高一尺,魔高一丈,東袋鼬消失的原因之一就在於「狐」作非為。

狐狸在19世紀初期從英國引進澳洲,據德克斯特說明,牠們「在澳洲大陸南半部四處擴散,只有塔斯馬尼亞島除外。」許多野生哺乳動物都被狐狸趕盡殺絕,包括草原袋鼠屬(bettongs)之下的幾個物種、尖尾兔袋鼠(bridle nail-tail wallabies)以及東袋鼬。

德克斯特說,塔斯馬尼亞島「對某些物種來說就像諾亞方舟一樣,對於東袋鼬也是如此。」

今年3月在波特里國家公園野放的那20隻東袋鼬,同樣面臨著重重考驗。目前只有四隻存活下來,另有六隻遭到狐狸等掠食動物的毒手,還有四隻死於路殺。

安東尼說,這個過程必然伴隨著一些犧牲,但隨著計畫持續進行,情況一定會有所改變。搖籃山袋獾保護中心已規畫了更大的野外空間,用來飼育準備野放的東袋鼬。

在20隻野放回澳洲的東袋鼬當中,有三隻已經生下小袋鼬,為復育帶來一線希望。PHOTOGRAPH BY JUDY DUNLOP

德克斯特則說,希望在波特里國家公園出生的下一代東袋鼬,能更懂得提防人類、交通工具和家犬等危險。

其實,東袋鼬的新生代已經誕生。就在這個月,有三隻野放的母袋鼬各生下五隻小袋鼬。

東袋鼬每胎可產下20隻小袋鼬,根據安東尼的形容,每隻大概都只有「一粒米那麼大」。不過,母袋鼬只有六個乳頭,所以小袋鼬即使會在母親的育兒袋中待上八個星期,也是得馬上面對手足之間的生存競爭。

東袋鼬是不是真的人見人愛呢?

「沒錯,」德克斯特說,「尤其是牠們用後腿站起來盯著你瞧的時候,看來簡直就像穿著點點圖案睡衣的狐獴。」

這樣的形容真是再貼切也不過了。

 

撰文:Liz Langley

編譯:黃于薇

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