大鵰鴞首筆多偶紀錄驚豔鳥類專家。

2月底的某個早晨,當內華達大學雷諾分校(University of Nevada, Reno)沙漠研究中心(Desert Research Institute)的水文學家──吉姆.湯瑪士(Jim Thomas)走進他的辦公室時,他意識到自己並不孤單:「我聽到窗外傳來一陣嘈雜聲。」

窗外一群渡鴉(raven)正跟一對大鵰鴞(great horned owl)打得不可開交,這兩種生物有時會為了領土起紛爭。大鵰鴞夫婦打算在這個散佈石礫的窗臺上蓋個窩,而牠們也很快取得了勝利。

研究中心的成員本來很開心有這麼一個近距離觀察大鵰鴞的機會,但隨之而來的劇情卻出現了個奇怪的轉折:出現了另一隻雌大鵰鴞。

這兩隻雌大鵰鴞在相距僅僅30公分的距離開始產卵,總計一共產下五顆蛋。隨後雄大鵰鴞開始為牠們帶回老鼠供餐,偶爾還有兔子加菜。

加拿大鳥類研究所(Bird Studies Canada)的鳥類學家克里斯汀.阿圖索(Christian Artuso)表示,這極度罕見的行為是人們首次觀察到大鵰鴞一夫多妻的紀錄。

雖然常言道物以類聚,但這種具備領域性的鳥可說是個例外,一般來說牠們不會棲息在與同類太過相近的地方;更重要的是,大鵰鴞是採一夫一妻制的鳥類。

一夫多妻制曾在其他近緣物種記錄過,例如倉鴞(barn owl)與鵰鴞(Eurasian eagle-owl ),但這在猛禽中仍屬罕見。

阿圖索推測,這種情況也許跟他們需要大量的獵物有關,而恰好這隻雄大鵰鴞可以在牠們築巢時,提供兩隻雌大鵰鴞足夠的老鼠。

內華達州野生動物局(Nevada Department of Wildlife)的鳥類學家大衛.卡塔拉諾(David Catalano)同意道:「這非常、非常古怪。」

跑錯棚帶小孩

該研究中心決定架設一個網路攝影機來現場直播,而這群小傢伙隨即在網路上走紅。湯瑪士說:「老實說這真的很酷!」

不過事情發展越發離奇。卡塔拉諾回憶道:「較晚出現,也比較大隻的雌大鵰鴞的蛋孵化失敗了。」當體型較小那隻雌大鵰鴞的蛋孵出兩隻小貓頭鷹時,較大的雌大鵰鴞竟開始撫育這兩隻小貓頭鷹,照料牠們免於風吹日曬之苦,還辛勤地為他們捉老鼠回來。

卡塔拉諾補充說,像體項較大的雌大鵰鴞將鄰近的小貓頭鷹視如己出的行為,可以視作誤導撫育(misdirected parenting)的一種。

當然,體型較小的雌大鵰鴞也可能是體型較大那隻的女兒或姊妹。

這有助於解釋,為何這兩隻大鵰鴞相處起來比起其他大鵰鴞更加融洽。但卡塔拉諾說:「在基因鑑定之前,這一切都仍屬猜測。」

雖然偶爾她們也會打架,不過大多數時刻相處還是挺不錯的。卡塔拉諾說道:「她們的打得可精彩囉,互相啄來啄去的。不過老實說,她們合作哺育得非常好。」

空巢期

至於小貓頭鷹們呢?劇情也將走到尾聲。其中一隻已經在5月初離巢,先從窗臺跳出再安全落地。研究中心的成員向大家報告說,這隻小貓頭鷹被他的父母們拉拔得很好呢。

卡塔拉諾解釋道,對貓頭鷹而言,一般都落在六到八週左右離巢。接著牠們會在附近較原巢位低的樹枝或灌木叢等地方落腳,做為未來飛離前的「發射平台」。

雖然另一隻小貓頭鷹仍在巢中,不過距離離開的時刻也不遠了。卡塔拉諾說:「隨時都有可能。」而到那時,這場三人行也將畫下句點。

但起碼對3月初退休的湯瑪士來說,這次的經驗實在是相當別緻。他說:「這實在是相當棒的退休禮物啊。」

 

撰文: Doug Main

編譯:曾柏諺

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