美國航空太空總署朱諾號的最新影像,幫助科學家更了解這個巨大橢圓氣旋的命運。

今年7月中旬,美國航空太空總署的朱諾號太空船近距離飛越木星上的大紅斑,大紅斑是太陽系中最著名的風暴之一,朱諾號藉此機會拍攝到大紅斑有史以來最清晰的影像。

朱諾號從深紅色的氣旋上方9000公里處飛過,看見了洶湧的氣流糾結在一起,還伴隨著一些較小的旋轉渦流。

「哇,大紅斑現在的樣子和伽利略號20年前近距離看到的已經不一樣了!」美國航空太空總署(NASA)哥達德太空飛行中心的艾米.西蒙(Amy Simon)拿上一艘探訪木星的太空船做比較,「我們可以比較兩者之間的不同,這將會非常有趣。」

木星的大紅斑是一個非常巨大的風暴,你可以輕易地就把地球塞進裡面,它是木星上最明顯的特徵之一,而且透過業餘的望遠鏡都能容易地找到它。

大紅斑的雷電幾個世紀來不斷的轟擊,使得木星雲帶上的氣體溫度很高,這些氣體就像火山熔岩一樣熱。

其他行星上,這種大小的風暴形成後不久就消失,1989年,航海家2號發現的海王星大黑斑(Great Dark Spot),1994年以前就消失不見了。2010年底,在土星上發現了一個白色風暴,這個風暴長出來長長的尾巴,繞了整顆行星一圈,一年之後就消失無蹤,什麼痕跡也沒有留下。

↑↑↑↑↑↑【觀看影片】美國航空太空總署(NASA)的太空船即將進入木星的軌道   NASA朱諾號太空船於2016年7月4日進入木星軌道,透過這段影片看看這個歷史性的任務如何探索太陽系裡最大的行星。

想像這個木星風暴會一直伴隨著木星一輩子,似乎很浪漫,但是過去150多年來,大紅斑逐漸在縮小中。

19世紀時,大紅斑據估計還有4萬公里寬,這個風暴逐漸縮小而且變圓,今年4月時,大紅斑的寬度只剩1萬6000公里。有些觀測顯示,大紅斑現在縮小的速度甚至比以前還要快許多。

「大紅斑變圓的速度有多快,或是整個消失,這就要看它是不是隨著長久以來的趨勢在縮小,」西蒙表示:「它可能會變穩定,或一個突發狀況把它給毀了。」

西蒙已經用哈伯太空望遠鏡監看大紅斑好幾年,她還有1870年代的資料,這些都顯示現在的大紅斑真的比以前還小。

西蒙認為風暴會隨著時間變圓很正常,但是她無法預測大紅斑是否會因為縮小而消失,或變成一個圓形而長久的風暴。

這些朱諾號拍攝的影像,可以幫助她和其他的科學家更了解大紅斑內部的動力結構,內部的動力結構會提供風暴能量,也有可能會把能量吸走。

「接下來的5年,大紅斑可能會變成一個正圓。」她說:「不過,實際上,它有時維持原狀,有時又收縮得快一些,所以非常的難預測。」

撰文:Nadia Drake

編譯:李昫岱