最新研究指出,這種東南亞猿類的哺乳期,比地球上的任何其他靈長類都還要長。

↑↑↑↑↑紅毛猩猩的哺乳期之長,堪稱靈長類中的霸主!/ 影片源自古隆帕隆紅毛猩猩計畫

紅毛猩猩是世界上最大的攀樹動物,而根據一項新的研究,紅毛猩猩又將在另一項紀錄中稱霸:牠們是哺乳期最長的哺乳動物。

紅毛猩猩這種毛色鮮艷的大型猿類,哺乳期可以長達八年,在某些情況下哺乳期可能還會更長。

很少人知道這種野外生長的靈長類何時斷奶,部分原因是因為研究牠們是一件非常具有挑戰性的困難差事。牠們大部分的時間都高掛樹上、不見蹤影,但是了解小猩猩何時能夠開始獨立生活,對於拯救牠們的保育學家來說是很重要的課題。

為了展開新的研究,譚雅.史密斯(Tanya Smith)和同事研究出一種創新的方法,來追蹤紅毛猩猩哺乳時間的長短:分析年輕紅毛猩猩牙齒中的微量元素鋇的含量。因為年幼紅毛猩猩會從母乳中吸收鋇元素,成長為骨骼的一部分,因此可以推測出一隻紅毛猩猩喝母乳的時間長短。

母紅毛猩猩和寶寶
紅毛猩猩可以在野外生活長達50年,照片中為猩猩母親和寶寶。/ PHOTOGRAPH BY ERIN VOGEL

「這項研究提出了令人興奮的新方法,可以用來確認野生靈長類斷奶的年齡。」生物人類學家,同時也是古隆帕隆紅毛猩猩計畫(Gunung Palang Orangutan Project)的主持人雪蘿.諾特(Cheryl Knott)如此說明。諾特目前進行的計畫,就位在印尼古隆帕隆國家公園裡。

藏在牙齒裡的故事

紅毛猩猩(orangutan)這個名字來自馬來語的「森林中的人」,目前分為兩個物種,分別在蘇門答臘和婆羅州的森林中穿梭與生活。一種叫做蘇門答臘猩猩(Pongo abelii),另一種叫做婆羅州猩猩(Pongo pygmaeus)。

史密斯是澳洲格里菲斯大學的生物人類學家,她的研究團隊研究了四隻未成年猩猩的牙齒樣本,兩隻為蘇門答臘猩猩,兩隻為婆羅洲猩猩。這些猩猩早在多年前的狩獵行動中被槍殺,牠們的骨骼樣本最後被安置在博物館內。

通過研究臼齒樣本中的生長模式與鋇含量,該團隊發現這些猩猩成長到一歲後,雖然牙齒中的鋇含量開始下降,但之後一直到將近十歲都能偵測到鋇元素的存在。檢測的結果發表在 Science Advances 期刊上。

實驗結果顯示,其中一隻婆羅洲猩猩在8.1歲時斷奶,但另外一隻蘇門答臘猩猩在8.8歲(死亡時的年紀)時仍未斷奶。紅毛猩猩約在15歲時生下第一個孩子,據信紅毛猩猩能在野外存活超過50歲。

艱苦歲月生長慢

牙齒中鋇濃度的高低,也反映了猩猩當時所處的環境是否擁有充足的水果。當水果盛產時,鋇含量就會相對較低。

史密斯表示,年輕的猩猩可能會在食物匱乏時,回過頭來吸母乳以度過難關。


↑↑↑↑↑聽聽保育學家的故事,看他們如何在蘇門答臘漸漸消失的雨林中,拯救紅毛猩猩。

諾特補充說明:「在野外,很難知道青少年時期的紅毛猩猩實際攝取了多少母乳,但這份新研究指出,即使已成長到青少年階段,紅毛猩猩仍然攝取了大量的母乳。」

變化莫測的環境,也可能是造成紅毛猩猩成長緩慢的原因,因為很少有多餘的食物能提供給年幼猩猩,讓牠們快速長大。諾特指出,如果水果的供應能更穩定,紅毛猩猩可能就不需要這麼長的哺乳期。

史密斯也提到,豢養的靈長類動物比起野生的同伴更能快速成長,可能是因為牠們能更穩定地獲得營養,而且吃得更好。

默默消失的族群

由於繁殖速度如此之慢,紅毛猩猩的保育狀況令人擔憂,加上人類為了獲得更多棕櫚油,因此砍伐森林、種植更多棕櫚樹,讓紅毛猩猩成為極危物種。

在婆羅州島上,有超過50%的紅毛猩猩族群在過去60年裡消失,而在過去20年間,紅毛猩猩的棲地減少了至少55%。根據世界自然基金會的統計,蘇門答臘島上只剩不到1萬5000隻紅毛猩猩,而就在一個世紀前,紅毛猩猩在島上的數量可能曾高達23萬隻。

諾特指出,史密斯和同事的新研究表明了,我們還需要對紅毛猩猩母親及幼猿進行更多研究。「為了能更好地保護紅毛猩猩,」她說:「我們需要了解紅毛猩猩所處的環境,與牠們緩慢生長及繁殖速度之間有何關連。」

撰文:Austa Somvichian-Clausen

編譯:陳軍名

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