4700萬年前形成化石的這隻鳥類,體型相當於蜂鳥,但與現生的鳥類都不一樣。

 

學名Pumiliornis tessellatus的這隻鳥身長8公分,相當於蜂鳥的大小,是至今所發現年代最早的授粉鳥類化石。 PHOTOGRAPH BY SVEN TRAENKNER, SENCKENBERG RESEARCH INSTITUTE
學名Pumiliornis tessellatus的這隻鳥身長8公分,相當於蜂鳥的大小,是至今所發現年代最早的授粉鳥類化石。
PHOTOGRAPH BY SVEN TRAENKNER, SENCKENBERG RESEARCH INSTITUTE

撰文:Traci Watson

編譯:胡宗香

今日的蜂鳥在花朵間傳遞花粉,幫助開花植物繁殖。不過,這種行為的老祖宗和蜂鳥的樣貌可是大相逕庭。根據本週發表於《生物學通訊》(Biology Letters)的一篇論文,有4700萬年歷史的一個鳥類化石,為鳥類授粉行為提供了最早也最直接的證據。

在德國化石藏量豐富的梅塞爾坑(Messel Pit)被發現的這隻鳥類化石長約八公分,體型相當於在美國住宅後院常見的蜂鳥,胃裡則有帶虹彩的昆蟲殘渣與數百粒花粉。這篇論文的主要作者、法蘭克福申根堡研究院(Senckenberg Research Institute)鳥類學家傑拉德‧梅爾(Gerald Mayr)指出,這頓最後的晚餐對今天的授粉鳥類也不會陌生,牠們會吸食大量的花蜜,但同樣也會吃花粉與昆蟲。

鳥類系譜新分支

這隻鳥屬於名為Pumiliornis tessellatus的已滅絕物種。這個物種的腳是為了緊抓住樹枝而生的,細長的喙則與蜂鳥一樣有著寬闊的開口。然而,現生物種中並沒有這種鳥的近親。

在這個發現以前,最早的授粉鳥類證據來自3000萬到3400萬年前的蜂鳥,同樣也是梅爾所發現並描述的。但是這些化石所提供的鳥類授粉行為證據都是間接的,因為沒有任何跡象足以顯示這些鳥真的曾經造訪花朵。

從較早的鳥類與植物化石的構造來看,梅爾推測,鳥類授粉行為應該是在這個他形容為「長相非常怪異」的新物種出現以前不久才開始的。這個鳥類胃裡的花粉來自一種未知的植物,不過顯然已經演化出有利於鳥類攝食的構造了。

這個新的化石發現顯示,鳥類授粉的歷史「比我們先前證據所能顯示的還要久遠,也比我們推想的更為複雜。這顯然是一支不同的鳥類譜系。」加拿大不列顛哥倫比亞大學植物學者昆汀‧克朗克(Quentin Cronk)說,他並未參與這項研究。

不同的理論解釋

其他研究者則說,這個新發現可以支持鳥類授粉隨著時間演化出來又消失的理論。與現代蜜蜂有親緣關係的已滅絕蜂類也曾經生活在梅塞爾,而「有可能這個小小的生態系消失了,而我們今天看到的是比較晚近的生物。」史密森學會國家自然歷史博物館(Smithsonian Institution’s National Museum of Natural History)的節肢動物化石部門負責人康拉德‧拉邦戴拉(Conrad Labandeira)說。

梅塞爾坑擁有豐富的動植物化石,「而這個發現是結合兩者的美妙例子,」可以同時顯示兩者的演化歷程,印第安納大學(Indiana University)古植物學者大衛‧迪徹爾( David Dilcher)說。這就像「4700萬年前動物界與植物界的一次交會,」他說。