最新研究指出,海月水母(moon jellyfish)具有愈活愈年輕、無性生殖與自體修復等特異功能。

海月水母
海月水母是全球分布最廣的水母之一,其中一項求生策略就是「再生力」。 / PHOTOGRAPH BY MARTIN SHIELDS, ALAMY

就算牠身體撕裂出一個洞,仍會自動癒合;觸鬚遭截斷,組織仍會完美再生。牠擁有非常再生能力,說不定還是不死身。

跟前陣子很紅的賤嘴英雄──死侍擁有的超能力一樣。該片也創下了驚人的票房佳績。

根據《PLOS ONE》期刊近來研究,世上其實已經有種軟綿綿的海生無脊椎動物辦得到,甚至有過之而無不及。

背上長有四葉草般的花紋、周圍綴有觸鬚,海月水母簡直是個強者 。

牠不僅能像死侍那樣再生,還會像電影《班傑明的奇幻旅程》男主角那樣愈活愈幼齒,更能像《X戰警》裡的「分身人」一樣大量複製。

浴火重生

英雄都需要跟班,而海月水母的跟班則是在廈門大學攻讀海洋生物學的研究生──何勁儒。2011年春,他找來一隻雄性海月水母寶寶並養大。18個月後,這隻水母老化死亡。

何勁儒就把牠的屍體轉換到新水箱中,仔細觀察與耐心等待。

雖然海月水母是全球分布最廣的水母之一,卻甚少在中國東部出沒。他說:「我很珍惜這些樣本;當牠們變老,我都傾向保留,祈求有奇蹟發生。」

結果奇蹟就發生了。三個月過後,一隻海葵般的水螅,如同鳳凰浴火重生般從衰敗的水母屍體中冒出。他說:「過程實在非常非常驚人!」

驚人的點在於這前所未見。

一般來說,一顆水母受精卵會變成幼蟲,再長成水螅體。之後,水螅體會出芽長出許多水母,延續產卵使命至死亡。這樣短暫的生命週期也被拿來和蝴蝶相比,毛毛蟲就形同水螅體。何勁儒觀察到的水母現象,就有些像蝶翅堆長出毛毛蟲的過程。

而這還不是牠們唯一像超級英雄的部分。何勁儒把水螅體養成水母後,牠們就在水箱底部歇息不動。原本生命即將走到盡頭的水母,竟轉變為更年輕的水螅體階段,這跟電影中的班傑明如出一轍。

有些水母口內在餵食過度或受傷時會長繭。小水螅體就會在長繭部位外生長。一旦水螅體自由脫離,就會大量複製,成了「分身人」。

抗癌特攻隊?

雖然新發現到海月水母會有此番極端變形,但這類生物的變身能力早就不是新鮮事。

1990年代,義大利研究員就發現小得跟筆頭一樣的燈塔水母(Turritopsis dorhnii)會在水母與水螅體階段之間來回變換,從此得了「不死水母」之名。

海月水母逆齡的方式與燈塔水母是否相同,或是否經歷極端再生仍不得而知,還是要靠研究其細胞與基因在變形時會落得怎樣的下場,才能辨別差異。

這也可以為治癌領域提供新觀點,這也是死侍忍受DNA轉變過程、獲得再生力的動機。

從事燈塔水母研究、但尚未參與到此一最新研究的義大利萊切大學生物學家斯特凡諾.皮拉伊諾(Stefano Pirano)說:「燈塔水母的逆生長是受到控制的。」

「癌症可能也是基於高度相似的機制。同樣是不受抑制、無規則可循的細胞擴散。該拿這些新細胞怎麼辦?完全沒頭緒。」

由於水母似乎還知道怎麼運用新細胞,也許人類可以從牠們身上取經。

我們已知海月水母是生存高手。何勁儒說:「牠們的生命週期不是單純的圈,反而更偏向網絡。」

這樣的話,蜘蛛人可要小心點嚕!

撰文:Juli Berwald

編譯:鄭惟心

同場加映>>1.美麗的水母湖 2.毛茸茸的另類水母 3.太平洋小島國劃設廣大海洋保護區