在非洲沙漠中找到的化石,是同物種中體型最龐大的。

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馬奇莫暴鱷可以成長到超過快將近10公尺長 / ILLUSTRATION BY DAVIDE BONADONNA

歷來最大的海鱷已經在突尼西亞的沙漠中被科學家發現。這個巨無霸的史前掠食者已經長到將近10公尺長,重量達到2722公斤。

古生物學家已經把找到的新物種命名為馬奇莫暴鱷(暫譯,下同),還在期刊《白堊紀研究》(Cretaceous Research)中進一步描述了牠的特色。

儘管找到的遺骸並不完整,但在1.2億年歲的石頭中留存的證據,已足以辨識出牠就是幾乎都以海為家的海鱷家族中體型最大的成員。

並未參與研究的愛丁堡大學古生物學家史蒂芬.布魯薩特(Stephen Brusatte)指出,「這對於世上化石還未完全探索殆盡的地區來說,可是個很棒的新發現。」

由義大利波隆那大學的費德利可.范蒂(Federico Fanti)與同事在國家地理學會的贊助下找到的化石,其中包括一具頭顱骨與少數其他骨骼。

咬力驚人

科學家目前正等待有人找出更完整的骨骼,以拼湊出馬奇莫暴鱷確切的大小。但若以此新物種與近親的體型比例相似的假設來看,范蒂預估馬奇莫暴鱷大約就有9.6公尺這麼長。

儘管馬奇莫暴鱷與生活於淡水中的遠親後代相較起來體型沒那麼大,但牠仍是海鱷家族中體型最大的。

而在1.1億年前存活的史上最大淡水鱷——帝鱷可長到12公尺長、重達8公噸。自此及出現像恐鱷這樣的巨獸之後的年代,許多鱷家族的血脈就此滅絕,留下現今的鹹水鱷在彼此之間具有親密的血緣關係。

從這個肉食巨獸的牙齒來判斷,也許就能找出牠當時在古代海洋中的主要食物來源為何。范蒂說:「馬奇莫暴鱷的牙齒呈現短、粗、圓的特色,頭顱又特別大,咬合的力量十分驚人。」有了這樣的特色組合,范蒂理所當然就推測出馬奇莫暴鱷基本上什麼都吃的論點,甚至包括巨型海龜。

布魯薩特補充說:「牠很有可能是埋伏型狩獵者,平時就在淺水中伺機獵捕烏龜與魚類,也許還會等待陸生動物走得離岸邊太近時發動攻擊。」

堅毅的生存

對科學家來說,馬奇莫暴鱷最特別之處並不是體型大小。

一直以來,古生物學家對於1.45億年前侏羅紀時代晚期有無發生大滅絕爭論不休。而涵括了馬奇莫鱷屬的真蜥鱷科,就是被科學家認為已滅絕的物種之一。

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根據找到的化石骨頭(白色)所重建出的完整體型,就能看出馬奇莫暴鱷與人類比較起來的大小差異。 ARTWORK BY MARCO AUDITORE

不過,從白堊紀後期石頭中找到馬奇莫暴鱷,暗示當時如有大滅絕,並未把當時全球所有生命全部殺光。布魯薩特說:「在持續累積證據中再添上此一新發現,證實了仍有許多海生爬蟲類逃過了一劫,沒有被假設理論的大滅絕消滅。」

當時的滅絕並不是一個快速的過程,可能反而是漸進式的演變。范蒂說:「從我們的解讀來看,侏羅紀晚期事件的影響是全球性的,但很有可能是一連串複雜的地區性生物危機所致,迄今相關研究報告仍然有限。」

其中一個重大謎團是這些海鱷為何沒有掙回昔日的風光地位。雖然馬奇莫暴鱷家族存活得比預期還久,牠們卻沒有像侏羅紀那樣興旺。

儘管馬奇莫暴鱷的體型令人咋舌,布魯薩特指出,「那也許只是一隻臨死的鱷遊走於世上罷了。」

撰文:Brian Switek

編譯:鄭惟心

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