被發現的穴獅,保存狀態異常完好,讓人得以一窺這種已滅絕食肉動物的樣貌。

俄羅斯的研究人員宣布他們在位於西伯利亞雅庫特的冰川時期永凍層中發現了穴獅幼獸。那些冰凍的小穴獅,是目前為止發現的這種動物中,保存狀態最理想的。

從一張和宣告內容一起發出的照片中可以看出,穴獅幼獸中至少有一隻連細微處都保存得極好,甚至連毛皮都完好無缺。這隻小穴獅呈現這樣的冰凍狀態至少已有1萬年,不過初步報告的註記上寫著牠們的年代可能比1萬年更久遠。

「就我所知,目前為止發現的所有史前時代貓科動物中,從來沒有保存狀態這麼好的,」美國德梅因大學(Des Moines University)貓科化石專家Julie Meachen說,「所以這真的是一次非同小可的發現。」

 

 

穴獅於1810年首度獲得科學描述,從歐亞大陸到北美洲都曾有人發現牠們的殘骸。然而直到這次之前,這種大貓的化石紀錄都僅限於骨頭和腳印。

目前,研究這些穴獅幼獸的科學家對於這次發現都守口如瓶。薩哈共和國科學研究院的古生物學者Albert Protopopov拒絕回答關於牠們的問題,要等到預定於11月17日舉行的記者會才透露初步的發現細節。這場記者會也將會強調其他在該地區的驚人發現,例如長毛象Yuka。

不過,貓科動物在網際網路上的人氣旺得不得了,所以那張冰川時期穴獅寶寶的照片讓貓迷和古生物學者都如痴如狂。「第一眼看到照片的時候,我還有點懷疑,但它看來應該假不了,於是我讚嘆不已。」

穴獅也有人稱為「草原獅」,因為牠會在開闊的草原上四處遊走,而不是待在岩石巢穴中。它是Panthera leo這個物種已經滅絕的一個亞種,而Panthera leo就是現在的獅子。

這些穴獅寶寶很可愛,但牠們的重要性可不只是在外表上。Meachen說,研究人員「應該能查出關於這些小穴獅死因的資訊、寄生蟲的多寡,」以及更多細節。她指出,如果小穴獅的胃裡還留有牠們母親的奶水,古生物學者或許就能查出成年穴獅都吃些什麼。

「我很確定,我們才剛開始思考所有能問的問題,」Meachen說,因為這些小穴獅提供了一扇新的窗戶,通往一個與現在相距不是太久遠的酷寒世界。

 

撰文:Brian Switek, National Geographic
編譯:向淑容

TwitterFacebookInstagram上關注作者Brian Switek