一項新研究預測,如果燒光全世界所有可開採的化石燃料,南極冰原融化的情況將震撼你我。

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今日南極助長海平面上升的比例僅占一小部分。如果化石燃料產生的排放量仍未受約束,局面有可能轉變。Photograph by Ashley Cooper, Corbis

紐約市會遭海洋吞沒,東京和上海也同樣會消失。

倘若全球執著於化石燃料,燒掉所有可開採的資源也在所不惜,那麼海平面會以驚人之勢上升50公尺或更多。一項在9月11日發表於《科學前緣》的研究斷定,原因就出在這些化石燃料的排放量造成暖化,會使南極冰被全數融化。研究人員表示,他們的論文首創以長遠的觀點研究石油、煤炭和天然氣產生的二氧化碳排放量,如何影響整個冰原。

「如果我們繼續往天空排放二氧化碳廢氣,終有一天,十多億人生活的陸地將沒入海中,」這項研究的共同作者肯恩‧卡爾迪拉說。他是史丹佛大學卡內基科學研究院的資深科學家。

事情有其光明的一面,那就是全數融化約需1萬年的時間。然而,從德國、加州和英國科學家在這份論文中繪製的模型來看,海洋會以每年上升超過2.5公分的速度,在這1000年至少升高30.5公尺——前景慘不忍睹,因為目前相對輕微的海平面上升,就已經讓許多沿岸地區出現陸地消失和氾濫成災的情況。

「說穿了,如果燒掉所有化石燃料,就會讓冰被全部融化。」波茨坦大學科學家蕾卡黛‧溫克爾曼說。

這項研究突顯了國際性目標的重要:將全球暖化控制在只能比工業化前的水準多攝氏2度;然而這樣的目標在部分科學家看來已不切實際。新出爐的論文提到,如能達到目標,南極消融的情況便得以控制,也可將連帶造成的海平面上升限制在二公尺。

換句話說,要是超過這個門檻,就會加速整個冰被的瓦解。研究人員表示,冰原融化對於抬升海平面所發揮的潛力,「遠超過因他處消融而挹注的所有可能的水量」,包括格陵蘭冰原。

政府間氣候變遷委員會指出,為了避免暖化超過2度這個指標,人類的二氧化碳排放量總計不得超過1兆噸。然而,目前累計的排放量已超過數據的一半,而燃燒所有可開採的化石燃料又會釋放出10倍於這個限制的排放量。

「說穿了,就是燒掉所有化石燃料,就會讓冰被全部融化,」波茨坦氣候影響研究所共同作者蕾卡黛‧溫克爾曼說。較高的溫度會造成冰融又不穩定的失控循環,她說:「這樣的進程一旦發動,以人的時間尺度而言,是不可能加以阻擋的。」

研究人員表示,目前南極對於全球海平面上升的影響小於10%。倘若排放量控制得當,預估降雪量增加就能補償冰的流失。否則的話,這個地區就會變成推動海平面急遽攀升的力量。

最近,另一項研究發現,正在融化的南極西部冰原到了本世紀末,有可能使海平面衝高近20公分。丹‧馬汀是勞倫斯伯克利國家實驗室科學家,同時也是這個研究的共同作者,他說起整個冰原在高排放量情況下會化為烏有的觀點時表示,「我不認為,對於好好想過這些事情的人來說,這有什麼好大驚小怪。」

不過他說,「思考我們的下場是有好處的,而我們會如何走到那一步也同樣重要。」他指出,研究人員仍在努力找出氣候變遷究竟如何影響冰被動態的詳細情形。

溫克爾曼也承認,未來的局勢錯綜複雜。她說,南極冰原西部發生的融化現象或許已不可抵擋,但是整個冰被未來如何反應、何時有所反應則說不準,因為影響會隨著區域不同而有差異。

無論如何,她指出我們面臨的是史無前例的海平面上升。

「我們的研究顯示,一定得好好想一想幾十年以後的情景,或甚至是下個世紀,」溫克爾曼說,「因為接下來1萬年,地球的樣貌會在我們手中改變。」





撰文:Christina Nunez, National Geographic

編譯:蘇睿哲

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