有些貓科動物和許多其他動物可能可以透過聞味道來認出牠們的家族成員——但牠們如何看待自己的同類則是另一回事了。

暹羅成貓看著牠們的幼貓玩毛線球。很多動物可以根據氣味或聲音,認出牠們的家族成員。 PHOTOGRAPH BY WILLIARD CULVER, NATIONAL GEOGRAPHIC
暹羅成貓看著牠們的幼貓玩毛線球。很多動物可以根據氣味或聲音,認出牠們的家族成員。
PHOTOGRAPH BY WILLIARD CULVER, NATIONAL GEOGRAPHIC

溫暖人心的動物團聚影片數不勝數,例如狗狗兄弟姊妹在成年後重逢,或者泰國的獲救大象與母親團圓

但是動物真的能認出牠們的親戚嗎?我們決定結合Jomar Borromeo的問題和Tugba Avsar在本週「怪異動物問答」中更為具體的提問:「〔家〕貓是否能認出牠們的祖母或祖父?」

貓科家族

既然他們堅持關心貓咪的問題,那我們就從貓咪開始談起吧。

英國布里斯托大學(University of Bristol)的貓咪行為專家約翰•布拉德紹(John Bradshaw)透過電子郵件指出,大部分的寵物貓很可能一輩子都不會見到牠們的「祖父母」。

另一方面,野貓族群則「仰賴多個世代的母貓之間的合作以求生存——包括祖母、牠的女兒,〔以及〕女兒的小貓。」公貓則不負責養育幼貓。

然而「一旦與牠們的母親分開,小貓似乎很快就會忘記母親,而且即使重新聚首,通常也無法認得對方,」布拉德紹說。

貓咪長大之後遇到牠的母親或祖母,或許會覺得牠們的氣味很熟悉,但可能並不會將牠們視為我們認知中的家人。

這叫作早期熟悉機制。貓咪和其他動物認出彼此的另一種方式,稱作表型匹配機制,這涉及在年幼時就記住家族的特徵——比如獨特的味道——並建立一個基準,日後就以這個基準與其他動物相互對照。

「如此一來,動物就可以『認出』之前不曾見過的家族成員,比如表親或同母異父的兄弟姊妹,即使牠們並沒有一起成長,」吉兒•馬提歐(Jill Mateo)說,她是芝加哥大學(University of Chicago)一名動物親屬識別的專家。

手足之情

有些動物需要辨識出牠們的親戚,因為牠們仰賴對方以生存或繁殖。

舉例來說,馬提歐發現,即使在冬眠期間曾經分開好幾個月,貝氏地松鼠(Belding’s ground squirrel)仍然能夠辨識出牠們兄弟姊妹的氣味。這對於貝氏地松鼠姊妹而言尤其重要,牠們在原生地加州會緊挨在一起,保護自己免於受捕食者攻擊。

其他動物則是必須認出家族成員,以免和牠們近親繁殖。

研究顯示,這正是母野貓可以認出家族裡的公貓,以避免與牠們交配的原因。

你聽得出我是誰嗎?

雖然很多動物是利用嗅覺辨識出家族成員,然而視覺與聲音同樣也可以使用。

同樣任職於芝加哥大學的傑生•布魯克(Jason Bruck)已經證實瓶鼻海豚即使在分別20年之後,也依然能記得有親戚關係甚至沒有親戚關係的海豚的識別哨聲。

至於那些團聚影片中的動物,牠們確實真正認得彼此,但並非所有動物都會表現出那麼強烈的反應。馬提歐也研究過加利福尼亞金背黃鼠,牠們可以認出家族成員,但不會明顯地表現出來。

我們猜貓咪也不會。東京大學的一份研究報告指出,寵物貓可以區別牠們主人的聲音和其他人的聲音,但卻表現出一付不在意的樣子。

但牠們為什麼要在意呢?牠們都已經占據整個網路世界了。

你的貓咪去哪兒,結果可能會讓你大吃一驚。2014年8月7日,一份新研究將全球定位系統追蹤器安裝在家貓身上,結果發現一些有趣的事。大部分的貓咪都待在自家附近,有些貓咪則會去到更遠的地方,這令牠們的主人大吃一驚。

 

撰文:Liz Langley, National Geographic

編譯:居芮筠