笑瞇瞇的短尾矮袋鼠(quokka)是西澳羅特尼斯島(Rottnest Island)遊客們最愛拍照的對象。直到最近,很多住在澳洲以外的人才第一次聽到短尾矮袋鼠這種有袋動物,牠們像布偶般可愛(雖然眼睛小,尾巴像老鼠),臉上還掛著令人難以抗拒的笑容。(看同樣讓人難以抗拒的海獺圖集

就在這週,人們和這種毛茸茸動物的自拍照把網友都萌翻了。短尾矮袋鼠背後有什麼故事呢?幾年前,因為短尾矮袋鼠總是面帶笑容,讓牠被封為「全世界最快樂的動物」。(看更多投稿至國家地理〈你的觀點〉的短尾矮袋鼠照片

首先,這種動物喜歡植被茂密的地方,牠們棲息在島上的沼澤和西澳海岸──主要在羅特尼斯島和伯爾德島(Bald Island),以及澳洲本島上的桉樹林以及河岸。

這些食草動物喜歡集體行動,吃薄荷以及其他綠色植物,並且將脂肪貯存在尾巴以備不時之需,牠們在植被間挖通道用來午睡或躲藏,還會像袋鼠(短尾矮袋鼠的近親)一樣蹦蹦跳跳。

羅特尼斯島是唯一仍能看到大量短尾矮袋鼠聚集的地方:島上有多達1萬2000隻短尾矮袋鼠,而所有野生短尾矮袋鼠的數量低於1萬4000隻──全盛時期牠們有數萬隻。由於棲地遭到破壞和人類獵捕,短尾矮袋鼠現已被世界自然保護聯盟列為易危物種。

可以自拍 但不能動手動腳

這些短尾矮袋鼠似乎不介意和興奮尖叫地遊客們合照。每年都有50萬以上的遊客到面積約19平方公里的羅特尼斯島遊玩。這裡是熱門景點。

短尾矮袋鼠也適應了人類的入侵:牠們膽子很大,敢穿過街道,也會像浣熊一樣偷吃垃圾裡的食物,還願意和人合照,讓大家上傳臉書。不過聖彼得堡國立大學的有袋動物專家葉戈爾•馬拉斯契夫(Yegor Malaschichev)提醒,和牠們拍照是沒關係,但千萬不要碰牠們,因為摸牠們是違法的。另外也不要「餵食短尾矮袋鼠我們覺得牠們可以吃的東西。」短尾矮袋鼠會開心地大嚼遊客給牠的三明治,但麵包會卡在牙縫裡,最後可能引起發炎。

餵食短尾矮袋鼠也有被咬的危險。事實上,每年都有遊客被短尾矮袋鼠咬,通常被咬的都是小孩。不過傷都不嚴重,而且大部分是因為短尾矮袋鼠要從小孩手中取食零食意外咬傷的。

短尾矮袋鼠面臨威脅

值得一提的是,羅特尼斯島上有這麼多短尾矮袋鼠是拜罪犯所賜:1830年代晚期的立法將這座島劃為原住民犯人的流放地,所以島上沒有其他人,也因此這塊棲地得以保持完整。

澳洲本土的短尾矮袋鼠(曾經遍布西澳)就沒那麼幸運了。自從人類移居後,這裡的棲地遭到改變和破壞,加上人類視牠們為害蟲,加以獵捕和毒殺,造成短尾矮袋鼠的數量銳減。部分倖存的短尾矮袋鼠都移居到像羅特尼斯島這樣相對安全的小島上生活了。自從狐狸在1930年代被引進澳洲以來,牠們就養成了對短尾矮袋鼠的胃口。西澳大学的保育生物學家蘇•米勒( Sue Miller)說,狐狸和家貓的掠食、砍伐森林、火災風險和疾病在孤立種群間的傳播,是短尾矮袋鼠現在面臨的主要威脅。

保育工作主要著重在控制掠食者數量以及更完善地管理短尾矮袋鼠所在的森林和島嶼棲地,希望藉此至少能維持短尾矮袋鼠目前的數量和分布。對短尾矮袋鼠密集分布的羅特尼斯島來說,還要確保拿著相機的遊客們不要逾越人與動物之間的界限。

如果一切順利,這些上鏡的小動物還能再微笑好幾年。

撰文:Jennifer S. HollandNational Geographic (透過Twitter關注Jennifer S. Holland)

編譯:陳潔